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En una oscura noche de 2011, un barrendero estaba limpiando las calles cercanas al campamento militar adjunto en la ciudad de Ferozepur, en Punjab.

Manjit Singh, un ex profesor de dibujo, había traído al campamento a 50 niños junto con una organización sin fines de lucro de Chandigarh para mostrarles cómo funciona el ejército indio. Al salir a cenar, notó algo extraño entre todos los desechos que había recogido el barrendero.

Acercándose un poco más al contenedor, se dio cuenta de que ¡era una paloma muerta!

“Le pregunté a la barrendera por qué estaba tirando el cuerpo a la basura. Incluso pregunté cómo murió. Ella me informó que el pájaro se electrocutó. De la misma manera, otro había muerto cerca también”, cuenta. La mejor India.

Durante los siguientes cuatro días en el campamento, el hombre de 54 años no pudo olvidar el incidente. Pensó en encontrar una solución que fuera beneficiosa tanto para las aves como para los humanos.

Manjit convirtió su bicicleta en una «ambulancia para pájaros» para tratar a los pájaros enfermos y heridos.

Al regresar a su hogar en Chandigarh, el activista ambiental emprendió la misión de dar un entierro seguro a las aves muertas y tratar a los heridos. “Por lo general, estos pájaros muertos son transportados a contenedores de basura más grandes en condiciones miserables. Además, existen posibilidades de que sus cuerpos en descomposición puedan propagar enfermedades y amenazar la salud humana y ambiental por igual”, añade.

Profundamente conmovido por este incidente, Manjit convirtió su bicicleta en una «ambulancia para pájaros». Con ello ha tratado hasta el momento 1.160 aves. Incluso se asegura de que las aves que mueren reciban un entierro adecuado, por un total de 1.280 aves como palomas, cuervos, loros y tórtolas en Chandigarh.

Trabajo bancario rechazado por el medio ambiente

Manjit, que abandonó sus estudios de licenciatura, inicialmente trabajó como profesor de dibujo en una escuela privada. A través de la escuela, entró en contacto con la misma ONG local que lo motivó a realizar trabajo social. Luego, para aportar su granito de arena para reducir la creciente contaminación del aire, Manjit pasó a andar en bicicleta en 1990, a la edad de 21 años.

En 1999, tras casarse, Manjit dejó su trabajo en la escuela para dedicarse por completo al medio ambiente. Como actividad secundaria, trabajó como pintor, pero sus suegros estaban preocupados. Sin embargo, lograron conseguirle una oferta de trabajo como empleado de banco.

“El trabajo me ofrecía el triple de ingresos de lo que ganaba. Pero tuve que rechazarlo. No quería quedar atrapado en un trabajo normal en un mundo empresarial donde tendría que comprometer mi misión”, afirma.

Para aportar su granito de arena para reducir la creciente contaminación del aire, Manjit pasó a andar en bicicleta en 1990 y luego se dedicó a salvar aves.
Para aportar su granito de arena para reducir la creciente contaminación del aire, Manjit pasó a andar en bicicleta en 1990 y luego se dedicó a salvar aves.

Cuenta que su decisión muchas veces generó discusiones entre él y su esposa, ya que ella también estaba preocupada por su salud debido a la exposición constante a probables enfermedades aviares. “Pero cuando vio lo verdaderamente dedicado que estaba a mi causa y cuánta aceptación social recibí, finalmente se unió”, dice Manjit.

Manjit, también conocido como Príncipe Mehra, continuó creando conciencia sobre la contaminación del aire hasta 2011, antes de su visita al campamento militar de Ferozepur.

Después de regresar a Chandigarh, imprimió algunos folletos solicitando a los ciudadanos de Chandigarh que se comunicaran con él si veían un pájaro herido o muerto.

Para entonces, había transformado su bicicleta en una ambulancia para pájaros. “Poco después, la gente empezó a ponerse en contacto conmigo y a informarme sobre aves muertas o heridas en sus localidades. Me alegré mucho de ver que la gente se acercaba a mí. Y cuando pude liberar a un paloma herida y tratarlo por primera vez, quedé muy satisfecho”, dice.

Además de una sensación de satisfacción, Manjit empezó a recibir reconocimiento por su trabajo. En 2015, su nombre también figura en el Libro de los Récords de Limca por salvar miles de aves en Chandigarh. El mismo año, también fue premiado por el gobierno de Chandigarh con motivo del Día de la República.

Es más, ¡hasta los lugareños empezaron a referirse a él como el «hombre pájaro»!

“En este trabajo obtengo satisfacción laboral además de reconocimiento. Estoy realmente muy contento con ello. Mis hijos se enorgullecen de mi trabajo cuando sus escuelas me invitan como invitado principal y cuando sus compañeros aprecian que mi trabajo circule en los medios”, añade.

Manjit fue premiado por el gobierno de Chandigarh con motivo del Día de la República.
Manjit fue premiado por el gobierno de Chandigarh con motivo del Día de la República.

‘Seva sobre negocios’

En 2016, el departamento de cría de animales de Chandigarh le ofreció a Manjit un trabajo como cuidador de animales. “Este trabajo me resultó muy útil porque pude servir a mi causa y también obtener algunos ingresos”, afirma.

Como parte de su agenda diaria, independientemente del horario de oficina, emprende una Misión de rescate entre las 15 y las 23 horas.

“La gente local me llama para informarme sobre aves heridas o muertas. Por lo general, estos pájaros inocentes resultar herido por cuerdas afiladas de cometas o por ventiladores en las tiendas. En verano, los pájaros exhaustos caen del cielo o chocan con cables de alta tensión”, informa.

En 15-30 minutos, dependiendo de la distancia que pueda recorrer en bicicleta, Manjit rescata a estas aves. Lleva consigo todo el equipo y los medicamentos necesarios. Esto incluye una pala pequeña, polvo Negasunt (un antibacteriano que se usa para vendar heridas), jarabe Bird Plus y un par de tijeras para liberar a las aves de los cables enredados.

“Si el pájaro está muerto, cavo un hoyo de 1,5 pies y lo entierro en un terreno abierto en la ciudad. Si el ave requiere puntos de sutura o está en estado crítico, la llevo al hospital para recibir tratamiento. Si hay alguna herida menor, los llevo a mi casa donde les doy de comer y cuando se recuperan los dejo libres en 2-5 días”, añade.

Manjit ha tratado hasta ahora a 1.160 aves.
Manjit ha tratado hasta ahora a 1.160 aves.

Para ayudar en su trabajo, un banco donó a Manjit una bicicleta que funciona con baterías en 2012. “Me estaban dando una scooter mientras viajo durante el día. Pero lo rechacé porque no quería debilitar mi misión de reducir la contaminación del aire sólo porque recibiría un scooter gratis”, dice.

“La bicicleta a batería me ayuda a alcanzar el pájaros heridos rápido. Si el pájaro ya está muerto, uso mi bicicleta habitual para llegar al lugar y enterrarlo”, añade.

Al recordar un día ajetreado, Manjit dice: “El año pasado, una tormenta azotó la ciudad y varios árboles cayeron durante la noche. Estos árboles albergaban numerosos loros. Recibí una llamada a las 6 de la mañana para recoger 250 loros muertos y 80 palomas. Todo en un día. Las dos cestas de mi bicicleta estaban llenas”, recuerda.

“Recientemente rescaté a cinco loros cuyas patas estaban dañadas. Los mantuve en tratamiento en mi casa durante dos meses antes de que mejoraran y pudieran volar. Actualmente tengo dos palomas y una ghuggi (tórtola) en mi casa”, añade.

Para este trabajo, Manjit reserva el 20 por ciento de su salario. “Muchas personas han ofrecido un honorario por este trabajo, les solicito que me paguen en especie y me proporcionen alimento para pájaros como bajra (mijo perla) para las aves heridas. Si empiezo a pedir dinero por ello, no será coser (servicio), se convertirá en un negocio”, afirma.

“A veces hay pájaros muertos pegados a la carretera y la gente se tapa la nariz con un paño, pero tengo que recogerlos para enterrarlos de forma segura. Al principio mi familia se opuso a mi decisión precisamente por este motivo”, explica.

Par woh jeena kya jeena jo apne liye jiyein (No tiene sentido la vida si no se dedica al servicio de los demás). Considero a estos pájaros como mis hijos. Sus vidas son tan importantes como las de cualquier otra persona. Sus vidas se pueden salvar con sólo pequeños esfuerzos”, añade, antes de alejarse en bicicleta para salvar otra vida inocente.

Editado por Padmashree Pande. Todas las imágenes: Manjit Singh.