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Un cráneo de dinosaurio descubierto por primera vez en la década de 1980 fue catalogado originalmente como Tirano saurio Rex. Ahora algunos científicos sostienen que representa una nueva especie de tiranosaurio y podría arrojar luz sobre dónde se originaron estos enormes animales.

Reconstrucción de Tiranosaurio mcraeensis.

La revisión de un cráneo parcial de dinosaurio descubierto por primera vez en la década de 1980 ha convencido a algunos científicos de que lo que originalmente se catalogó como un tirano-saurio Rex de hecho, representa el pariente más cercano del “rey de los dinosaurios” jamás conocido. Pero otros paleontólogos no están de acuerdo.

El espécimen, propiedad del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México, es física, geográfica y cronológicamente distinto del famoso dinosaurio, sostienen los científicos del museo y sus colegas. En cambio, pertenece a un nueva especie de tiranosaurio, que los investigadores han denominado Tiranosaurio mcraeensis en un artículo publicado el 11 de enero en Informes Científicos. “Si un Tirano saurio Rex Si hubiera visto este dinosaurio, el que acabamos de nombrar, habría sabido que no se trataba de un Tirano saurio Rex,”, dice el coautor del estudio Spencer Lucas, paleontólogo del museo.

Lucas dice que una diferencia particularmente marcada entre las dos especies se encuentra en la mandíbula del cráneo. “Cuando miras esta mandíbula, no parece la mandíbula de Tirano saurio Rex,» él dice. “La mandíbula de Tirano saurio Rex es mucho más masivo; es más corto y más profundo; es más robusto. Esta mandíbula es algo más larga, menos profunda y un poco más delgada”.

La distinción sugiere que este individuo comía alimentos diferentes a los verdaderos. tiranosaurio rex, Lucas y sus colegas lo notan. «Este animal probablemente se alimentaba de manera diferente que el gran dinosaurio destrozador de automóviles de Parque jurásico,”, dice el coautor del estudio Anthony Fiorillo, paleontólogo y director ejecutivo del Museo de Historia Natural y Ciencia de Nuevo México.

Lucas, Fiorillo y sus coautores también señalan que un hueso detrás de la cuenca del ojo del animal parece mostrar más crestas que Tirano saurio Rex las calaveras lo hacen. Esta característica, dice Lucas, habría ayudado a los tiranosaurios a diferenciar visualmente entre individuos de su propia especie y de otras especies.

Otros factores también apoyan la premisa de que el cráneo podría pertenecer a una nueva especie. El animal parece haber sido más grande que tiranosaurio rex conocido por otros fósiles. Además, fue descubierto en Nuevo México, mientras que la mayoría Tirano saurio Rex Los especímenes provienen de Montana, Wyoming y Dakota del Sur. Y la roca en la que se encontró sugiere que el animal estaba vivo mucho antes que Tirano saurio Rex. «Tenemos un fósil anatómicamente distinto que es millones de años más antiguo que Tirano saurio Rex,“, dice Lucas.

Si la identificación se sostiene, T. mcraeensis Puede ayudar a los científicos a comprender cómo los tiranosaurios se convirtieron en gigantes. Actualmente, los paleontólogos están divididos sobre si este grupo de dinosaurios se volvió masivo en Asia, donde los tiranosaurios tienen sus raíces y donde se encuentran los parientes más cercanos conocidos de ellos. Tirano saurio Rex, Tarbosaurio bataar y Zhuchengtyrannus magnus, deambulaba… o en las Américas.

Sin embargo, los científicos que no participaron en la nueva investigación no están convencidos de que estas distinciones sean lo suficientemente sustanciales como para merecer declarar al espécimen como una nueva especie. Tirano saurio Rex Los fósiles son conocidos por su diversidad, dice Jared Voris, doctor en paleontología. candidato en la Universidad de Calgary en Alberta.

Kat Schroeder, paleontóloga de la Universidad de Yale, no está convencida por la evidencia de datación que presentan los investigadores. También señala que un animal tan grande bien pudo haber vagado desde estados más al norte hasta Nuevo México. “Un animal del tamaño de Tirano saurio Rex potencialmente podría tener una distribución increíblemente masiva”, dice Schroeder. “No hay razón para pensar que Tirano saurio Rex No podría haber estado en Nuevo México, solo por su tamaño físico”.

Para resolver el debate, los científicos probablemente necesiten encontrar más fósiles (huesos del mismo individuo y de otros tiranosaurios encontrados en el mismo sitio), lo cual es plausible, dice Lucas. «Hay mucha roca por ahí que no hemos examinado, por lo que existe un gran potencial para encontrar no sólo más animales como éste, sino también otros animales», afirma.

Aún así, los investigadores dicen que tienen confianza T. mcraeensis merece su título. “Primero tuvimos que convencernos unos a otros de que estábamos ante algo nuevo. Luego, este artículo tuvo que someterse a revisión por pares”, dice Fiorillo. “Esto ha pasado, por así decirlo, por el sistema judicial, y el jurado ha aprobado que se trata de una nueva especie. Así que estamos bastante seguros”.

Incluso si se tratara de una nueva especie, confirmar este tiranosaurio es Tirano saurio RexEl pariente más cercano podría ser complicado. Con especies antiguas como estas, demasiado antiguas para que sobreviva el material genético, los investigadores deben recurrir al llamado análisis filogenético, que implica seleccionar una serie de características y luego determinar qué especies las presentan y cuáles no. Luego, un programa informático construye un árbol genealógico con el menor número posible de apariciones y desapariciones de estos rasgos. Pero ese proceso es tanto un arte como una ciencia, dicen los expertos.

Si futuras excavaciones no apoyan la identificación de T. mcraeensis, Schroeder dice que la nueva descripción del espécimen y sus características inusuales seguirán ofreciendo información valiosa sobre los tiranosaurios. «Hay mucha ecología realmente interesante que ocurre dentro de una especie, especialmente una especie que es tan increíblemente extrema como Tirano-saurio Rex,”, dice Schroeder. “Creo que tener más especímenes de la misma especie es tan emocionante como nombrar una nueva especie”.