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Gigantopithcus blacki probablemente vivió en “un mosaico de bosques y pastos”

García/Joannes-Boyau (Universidad Southern Cross)

El primate más grande conocido se extinguió hace entre 295.000 y 215.000 años, probablemente debido a su incapacidad para adaptar sus preferencias alimentarias en medio de un clima cambiante.

Un pariente de los orangutanes actuales, Gigantopithecus negroconocido como “Giganto”, medía 3 metros de altura y pesaba hasta 300 kilogramos.

A pesar de haber sobrevivido durante más de 2 millones de años, el especies ha sido un enigma desde que se encontró su diente fosilizado en una tienda de medicina tradicional en Hong Kong en 1935. Inicialmente se suponía que el enorme diente pertenecía a un dragón, pero los paleontólogos rápidamente reconocieron que, en realidad, era de un primate.

«Cuando piensas en ellos, piensas en gigantes», dice Kira Westaway de la Universidad Macquarie en Sydney, Australia. «Normalmente, cuando piensas en un gigante, piensas en un dinosaurio, pero este era un gigante de la familia de los primates».

Para establecer una línea de tiempo sobre la extinción del simio, Westaway y sus colegas estudiaron cientos de sus dientes y cuatro fragmentos de mandíbula encontrados en cuevas de la provincia de Guangxi, en el sur de China. Observar la desintegración radiactiva de ciertos elementos, como el uranio, dentro de los dientes y los huesos permite a los investigadores medir cuánto tiempo ha pasado desde la muerte.

También observaron otros depósitos, como polen y sedimentos, dentro de las cuevas para determinar las condiciones que G. negro – un herbívoro – vivió en.

“Demostramos que, desde hace 2,3 millones de años, el medio ambiente era un mosaico de bosques y pastos, que proporcionaba las condiciones ideales para prosperar. G. negro poblaciones”, escriben los investigadores. «Sin embargo, justo antes y durante la ventana de extinción, hace entre 295.000 y 215.000 años, hubo una mayor variabilidad ambiental debido al aumento de la estacionalidad, lo que provocó cambios en las comunidades de plantas y un aumento de los entornos forestales abiertos», añaden.

Al estudiar las bandas en los dientes fosilizados de los animales, los investigadores detectaron signos de estrés crónico causado por la falta de disponibilidad de su comida favorita. No poder adaptarse a un cambio. clima, y la variabilidad alimentaria que conlleva, probablemente sellaron el destino de la criatura, dicen. Por el contrario, los orangutanes, de los cuales hay tres especies supervivientes, adaptaron sus preferencias dietéticas y su comportamiento en respuesta a la creciente variabilidad climática.

«Por último [G.blacki’s] La lucha por adaptarse llevó a la extinción del primate más grande que jamás haya habitado la Tierra”, escriben los investigadores. También disipan la idea de que los homínidos puedan haber competido con la especie o cazado, contribuyendo a su desaparición. «No hay pruebas de ello», afirma Westaway.

Julien Louys de la Universidad Griffith en Queensland, Australia, dice que los investigadores presentan un caso convincente de que los entornos cambiantes, y en particular el aumento de la variabilidad del hábitat, probablemente tuvieron efectos perjudiciales sobre G. negro.

Añade, sin embargo, que los fósiles estudiados proceden de una región geográfica bastante restringida. Fósiles parecidos G. negro También se han encontrado en Tailandia, Vietnam e Indonesia.

«Una cosa parece casi segura: su alcance geográfico real a lo largo del tiempo habría sido mucho mayor de lo que indican los fósiles actuales», dice Louys. «Es imposible decir en qué medida esto afectará el momento de la extinción global de la especie».

Anne Marie Bacon del Centro Nacional Francés de Investigación Científica dice que el estudio nos ayuda a comprender G. blacki extinciónpero el simple hecho de estudiar fósiles de China sólo revela parte de su historia.

“Este artículo se centra en los registros chinos, pero debido a la escasez de sitios paleontológicos en Asia, no sabemos si el área de distribución geográfica del simio gigante se extendía hasta la península de Indochina. [mainland South-East Asia]y, además, cuál era el límite más meridional de este rango”, afirma.

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