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Los arqueólogos han descubierto un grupo de ciudades abandonadas construidas hace 2.000 años en la selva amazónica que alguna vez albergaron al menos a 10.000 agricultores.

Ciudades perdidas de hace mil años

El arqueólogo Stéphen Rostain encontró por primera vez una serie de montículos de arcilla y caminos enterrados en Ecuador hace más de dos décadas.

Mapeo reciente mediante tecnología de sensor láser reveló que los sitios eran parte de una densa red de aldeas y rutas de enlace ubicadas en las estribaciones boscosas de los Andes que duró aproximadamente 1.000 años.

Rostain y su equipo se concentraron en dos grandes asentamientos, Sangay y Kilamope, donde descubrieron montículos agrupados alrededor de plazas centrales, cerámicas pintadas con pintura y líneas grabadas, y grandes jarras que contenían los restos de la tradicional chicha de cerveza de maíz.

La datación por radiocarbono reveló que el pueblo Upano ocupó los asentamientos entre el 500 a. C. y el 300 al 600 d. C., más o menos contemporáneo al imperio romano en Europa, según los estudiosos.

En 2015, el Instituto Nacional de Patrimonio Cultural de Ecuador financió un estudio lidar del valle. Se dispararon pulsos láser al bosque y midieron su camino de regreso, mostrando características topográficas que de otro modo quedarían ocultas detrás de los árboles.

Los datos LIDAR permitieron a los investigadores ver los vínculos entre ciudades y descubrir muchos más.

En más de 300 kilómetros cuadrados en el valle de Upano, el equipo descubrió cinco comunidades enormes y diez más pequeñas, cada una densamente poblada de estructuras residenciales y ceremoniales. Los asentamientos están flanqueados por terrazas en las laderas donde los habitantes producen alimentos como maíz, mandioca y batatas descubiertas en excavaciones anteriores.

El ciudades estaban unidas por vías anchas y rectas, y las calles fluían entre viviendas y comunidades dentro de cada ciudad.

Si bien es difícil estimar la población, el sitio albergaba al menos a 10.000 personas, y posiblemente hasta 15.000 o 30.000 en su apogeo, según el arqueólogo Antoine Dorison, coautor del estudio en el mismo instituto francés.

Esto es comparable a la población estimada del Londres de la época romana, la metrópoli más grande del país en ese momento.

«Esto muestra una ocupación muy densa y una sociedad extremadamente complicada. Para la región, es realmente única en cuanto a lo temprano que es», afirmó el Michael Heckenberger, arqueólogo de la Universidad de Florida.

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Denso e interconectado

La red de rutas que conectan los sitios de Upano muestra que todos existieron simultáneamente. Son un milenio más antiguas que otras comunidades amazónicas complejas, incluida la antigua estructura urbana de los Llanos de Mojos recientemente descubierta en Bolivia.

Según Rostain, las ciudades del valle de Upano eran más densas e integradas que las de los Llanos de Mojos.

Sin embargo, todavía se están estudiando las características específicas de cada civilización. Los agricultores tanto del valle de Upano como de los Llanos de Mojos erigieron caminos, canales y enormes edificios municipales o ceremoniales.

Los caminos y miles de montículos de tierra habrían necesitado un complejo sistema de trabajo organizado, según José Iriarte, arqueólogo de la Universidad de Exeter.

«Los incas y los mayas construían con piedra, pero la gente de la Amazonia normalmente no tenía piedra disponible para construir: construían con barro. Sigue siendo una cantidad inmensa de trabajo», añadió.

El Amazonas es frecuentemente retratado como un bosque virgen habitado por pequeños grupos de humanos. Sin embargo, hallazgos posteriores han revelado cuánto más intrincado es realmente el pasado.

Los científicos han descubierto últimamente evidencia de complejas culturas selváticas anteriores al contacto europeo en otras partes del Amazonas, incluidos Bolivia y Brasil.

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