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Un tardígrado visto con un microscopio de fluorescencia, con un marcador fluorescente que resalta algunos de sus órganos.

Smythers et al./PLoS ONE (CC-BY 4.0)

Los tardígrados son famosos por su capacidad para resistir entornos extremos; ahora sabemos cómo lo hacen. Pequeños sensores moleculares en sus células pueden detectar cuando producen demasiadas moléculas dañinas llamadas radicales libres, lo que desencadena un estado latente.

Los tardígrados, a veces llamados osos de agua, son invertebrados microscópicos de ocho patas que se pueden encontrar en todo el mundo. En condiciones adversas, como temperaturas bajo cero o radiación intensa, los bichos se arrugan hasta formar una bola seca llamada tun y entran en un estado de hibernación profunda.

«Los tardígrados no prosperan en condiciones extremas, pero pueden pasar el invierno», dice Derrick Kolling en la Universidad Marshall en Virginia Occidental. «Queríamos entender cómo pueden hacer eso».

Para investigar, Kolling y sus colegas expusieron a los tardígrados a altos niveles de peróxido de hidrógeno, azúcar o sal, o temperaturas de -80°C (-112°F) para inducir tuns. Como resultado de este estrés, los tardígrados producen moléculas dañinas y altamente reactivas llamadas radicales libres de oxígeno.

Los radicales libres luego reaccionan con otras moléculas, dice un miembro del equipo Leslie Hicks en la Universidad de Carolina del Norte en Chapel Hill. Fundamentalmente, el equipo descubrió que los radicales libres oxidan un aminoácido llamado cisteína, uno de los componentes básicos de las proteínas del cuerpo. Estas reacciones hacen que las proteínas cambien su estructura y función, lo que indica el inicio del estado latente.

En experimentos en los que se evitó la oxidación de la cisteína, los tardígrados no pudieron entrar en estado tun. «La cisteína actúa como una especie de sensor regulador», dice Hicks. «Permite a los tardígrados sentir su entorno y reaccionar ante el estrés».

Cuando las condiciones mejoraron, el equipo descubrió que la cisteína ya no estaba oxidada, lo que les indicó a los tardígrados que despertaran de sus túneles.

«Si se trata de un mecanismo de protección universalmente conservado y si se conserva en todas las especies de tardígrados son preguntas realmente importantes», dice Hicks. Las respuestas pueden ayudarnos a comprender mejor el proceso de envejecimiento e incluso cómo lograr viajes espaciales de larga duración, afirma.

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