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Una nueva mirada al cráneo de un pequeño mamífero extinto ha revelado a los investigadores que no pertenecía al orden de los primates como se pensaba anteriormente, revirtiendo una noción de décadas sobre la identidad de esta esquiva familia de mamíferos, conocida como «picrodontidos».

Los picrodontidos del tamaño de un ratón, que vivieron varios millones de años después de la extinción de los dinosaurios, eran mamíferos placentarios que probablemente vivían de una dieta de frutas, néctar y polen. Hasta ahora, se los consideraba primates debido a sus dientes, que comparten características con los dientes de los primates vivos. A trabajo de investigación publicado en la Royal Society Cartas de biología ahora ha disipado esta idea y ha designado a los picrodontidos como separados de los primates.

¿Cómo sabemos que los picrodontidos no son primates?

De acuerdo a un presione soltar declaración, esta revelación salió a la luz cuando Jordan Crowell, un doctorado en antropología. Candidato en el Centro de Graduados CUNY y autor principal del artículo, utilizó tecnología moderna de tomografía computarizada para analizar el único cráneo de picrdóntido conservado conocido en el Laboratorio de Morfología Evolutiva de Mamíferos del Brooklyn College. Crowell trabajó con su Ph.D. El asesor, el antropólogo Stephen Chester, y John Wible, curador de mamíferos del Museo Carnegie de Historia Natural, para verificar que, después de todo, los picrodontidos no están estrechamente relacionados con los primates.

«Si bien los picrodontidos comparten características de sus dientes con los primates vivos, los huesos del cráneo, específicamente el hueso que rodea la oreja, son diferentes a los de cualquier primate vivo o parientes fósiles cercanos de los primates», dice Crowell. “Esto sugiere que los picrodontidos y los primates desarrollaron de forma independiente similitudes en sus dientes para dietas similares. Este estudio también destaca la importancia de revisar especímenes antiguos con técnicas actualizadas para examinarlos”.

La evolución de la clasificación de los picrodontidos

El mismo cráneo, dado el nombre. Paleoceno de Zanycteris, fue fundamental para la clasificación inicial de los picrodontidos realizada por el paleontólogo Frederick Szalay, colega de Chester. Szalay estudió los dientes fosilizados del cráneo y concluyó en 1968 que se alineaban con los dientes de primates basándose en las similitudes.

Con la tecnología de tomografía computarizada, los autores del artículo pudieron percibir una imagen más clara del cráneo y actualizar opiniones anteriores sobre los picrodontidos.

«El Zanycteris El cráneo fue preparado y parcialmente sumergido en yeso alrededor de 1917, por lo que los investigadores que estudiaron este importante espécimen en el Museo Americano de Historia Natural no eran conscientes de cuánta anatomía craneal estuvo oculta en los últimos 100 años”, dice Chester. «El escaneo Micro-CT ha revolucionado el campo de la paleontología y permite a los investigadores descubrir mucho más sobre fósiles previamente estudiados y alojados en colecciones de museos de historia natural».


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Observación de especies de mamíferos

Los mamíferos se dividen en tres grupos: placentarios, marsupiales y monotremas. Las diferencias en la reproducción separan a los grupos.

La mayoría de las especies de mamíferos, incluidos los humanos, son placentarios, catalogados como tales porque tienen placenta, órgano que se forma después de la concepción y proporciona nutrientes al feto. Como mamífero placentario, los picrodontidos habrían dado a luz a crías bien desarrolladas.

La extinción cretácica y y el auge de los mamíferos placentarios

La mayoría de los órdenes de mamíferos placentarios probablemente se originaron después del evento de extinción Cretácico-Paleógeno (K-Pg), que ocurrió hace 66 millones de años cuando un asteroide gigante se estrelló contra la Tierra y causó la muerte de alrededor del 75 por ciento de todas las especies. Habiendo vivido después de la extinción de los dinosaurios, los picrodontidos probablemente entrarían en la categoría de placentarios que aparecieron después del evento K-Pg.

Perspectivas evolutivas a partir de dientes fosilizados

Un estudio de 2023 publicado en Biología actual descubrió que cuatro de los órdenes evolucionaron justo antes del evento de extinción y coexistió con los dinosaurios. El estudiar Observó un 100 por ciento de apoyo a un origen Cretácico de los primates. También mostraron un gran apoyo a un origen Cretácico otros tres órdenes: Eulipotyphla (musarañas y topos), Lagomorpha (conejos) y Carnivora (perros, gatos, osos).

Si nos remontamos aún más atrás, todos los mamíferos descienden de un ancestro común. Ese título lo ostenta actualmente Brasilodon quandrangularisuna criatura parecida a una musaraña que existió hace 225 millones de años. Brasilodónidentificado a partir de registros dentales fosilizados, poseía dos conjuntos de dientes sucesivos: el primero se desarrolló durante la etapa embrionaria y el segundo se desarrolló después del nacimiento.


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El papel de la dieta en la evolución de los mamíferos

La dieta de una especie se correlaciona con sus características anatómicas, como se muestra en la famosa observación de Charles Darwin sobre los diferentes tamaños de pico en los pinzones de Galápagos. Los primates también siguen este patrón, y ciertas especies desarrollan diferentes estructuras dentales según lo que comen.

Los dientes de los primates se han adaptado para consumir una amplia variedad de alimentos. Tienen incisivos (dientes frontales para morder los trozos de comida), caninos (para desgarrar) y premolares y molares (para triturar). Los humanos también tenemos todos estos dientes, pero los nuestros son mucho más pequeños y sin brillo. Tenemos una ventaja sobre algunos primates: nuestros molares Tienen una capa más gruesa de esmalte que asegura un mejor rechinado y protege los dientes.

La importancia de la forma de los dientes

Las funciones mecánicas necesarias para digerir ciertos alimentos juegan un papel importante en los primates. forma de diente, particularmente en los molares. Los primates que son insectívoros o folívoros (comen hojas) tienen dientes con coronas más altas que les ayudan a masticar material fibroso, mientras que los primates frugívoros (que comen frutas) y objetos duros tienen dientes con coronas más bajas que les ayudan a ejercer fuertes fuerzas de mordida.

Los dientes fosilizados son cruciales para las investigaciones realizadas por muchos paleontólogos. son uno de los mejores Preservado partes de un cuerpo, han demostrado ser eficaces en estudios de ADN antiguoy brindar información valiosa sobre dietas de humanos prehistóricos y animales extintos como los picrodontidos.


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