D3cf3c39 9586 4604 B4b666186624f60d Source.jpg

Un latido cardíaco acelerado llamado FA puede provocar un derrame cerebral, pero los relojes inteligentes pueden detectarlo y existen buenos tratamientos

Hace dos años estaba caminando por un parque con un pariente mayor cuando de repente se detuvo y extendió las manos para apoyarse. Los latidos de su corazón se habían descontrolado, causándole dolores en el pecho y haciéndola sentir mareada y sin aliento. El incidente terminó después de unos minutos, pero fue alarmante para ambos. Sin embargo, también le resultaba familiar: había sentido estas sensaciones varias veces antes. Durante el año siguiente, estos episodios ocurrieron cada vez con más frecuencia y, finalmente, se sintió mal la mayor parte del tiempo. Era fibrilación auricular, o FA, que convierte un latido cardíaco normal y regular en un tartamudeo rápido, irregular y peligroso.

Afortunadamente, la fibrilación auricular de mi familiar se ha tratado con éxito con medicamentos y cardioversión, un procedimiento que utiliza una descarga eléctrica para devolver al corazón un ritmo normal. Pero desde mi introducción a la FA ese día en el parque, me he encontrado con ella repetidamente. Otro familiar recientemente necesitó cardioversión dos veces. Y me enteré de que un amigo sufrió un derrame cerebral provocado por una FA cuando tenía 50 años. Además de los accidentes cerebrovasculares, la FA puede provocar ataques cardíacos, insuficiencia cardíaca, coágulos sanguíneos e incluso demencia.

No me imagino la repentina ubicuidad de esta condición. Su prevalencia se ha cuadriplicado en los últimos 50 años, según estudios recientes. Estas cifras elevadas se pueden atribuir en parte a una mayor vigilancia: cuanto más se busca FA, más se encuentra. Pero el salto también refleja el hecho de que las personas viven más que hace décadas y la edad es un factor de riesgo. Ha habido un aumento paralelo de afecciones como la obesidad, la diabetes y la presión arterial alta, que también aumentan el riesgo, incluso en las personas más jóvenes. El tabaquismo y la apnea del sueño son factores de riesgo adicionales. Los epidemiólogos calculan ahora que el riesgo de sufrir FA a lo largo de su vida es aproximadamente uno de cada tres para los blancos mayores de 40 años. Para los negros, es uno de cada cinco. La razón de esa menor prevalencia no está clara. Podría ser en parte el resultado de un subdiagnóstico.

Sin embargo, un tercio de las personas que padecen FA no lo saben. Un episodio puede aparecer y desaparecer rápidamente (fibrilación auricular paroxística), por lo que las personas pueden sentirse cansadas o sin aliento por un momento, pero recuperarse y no acudir al médico. Un estudio de 2023 estimó que en un período de dos años casi una cuarta parte de los casos quedarán sin diagnosticar.

La fibrilación auricular ocurre cuando las señales eléctricas en las cámaras superiores del corazón (las aurículas) fallan. El latido cardíaco irregular resultante hace que la sangre se acumule en lugar de ser bombeada a las cámaras inferiores. Además de sus consecuencias mortales, la FA puede incomodar físicamente a las personas y limitar sus actividades. «Hemos comenzado a apreciar el costo que la FA tiene en la calidad de vida», dice el cardiólogo y electrofisiólogo Mintu Turakhia de la Universidad de Stanford.

La fibrilación auricular es también un ejemplo principal de los efectos de las desigualdades en salud, dice el cardiólogo Jared Magnani de la Universidad de Pittsburgh: “Es una enfermedad que requiere seguimiento y detección. Y luego requiere acceso a atención médica, con un socio en la toma de decisiones sobre cosas como [medication]y, finalmente, terapias y tratamientos más avanzados”. Un estudio de 2022 publicado en Circulación demostró que, en comparación con los residentes de barrios acomodados de Ontario, Canadá, los residentes de las zonas más desfavorecidas de la provincia tenían menos probabilidades de visitar a un cardiólogo o recibir tratamiento para la FA y tenían peores resultados.

También ha habido una brecha de género en el diagnóstico y el tratamiento, dice Louise Segan, cardióloga y electrofisióloga del Hospital Alfred e investigadora del Instituto Baker del Corazón y la Diabetes, ambos en Melbourne, Australia. Segan ha tratado a muchas mujeres a quienes anteriormente les habían dicho que sus síntomas de FA eran causados ​​por la ansiedad. Algunos no fueron remitidos para recibir tratamiento al mismo ritmo que los hombres, dice. Estudios anteriores sugirieron que las mujeres experimentan más complicaciones después de las intervenciones cardíacas, pero investigaciones recientes están ayudando a desacreditar esta idea. Un extenso subanálisis de 2023 de un gran estudio publicado en JAMA Cardiología no mostraron diferencias significativas en los resultados por sexo para las personas tratadas con una nueva tecnología llamada ablación de campo pulsado.

Los beneficios de detectar tempranamente la FA son considerables. Cuando los médicos pueden restaurar el ritmo normal, dice Turakhia, se altera la trayectoria de la enfermedad y los resultados en los años venideros. La fibrilación auricular paroxística es más fácil de tratar que la versión «persistente» más grave de la enfermedad. Para todos los tipos, los cambios en el estilo de vida, como mejorar la nutrición, dejar de fumar y reducir el consumo de alcohol, también son más eficaces desde el principio. También existen medicamentos que pueden disminuir la frecuencia cardíaca y controlar el ritmo. En noviembre de 2023, los principales grupos médicos emitieron Nuevas directrices para prevenir y tratar la FA. Piden un mayor enfoque en hábitos saludables para el corazón y esfuerzos tempranos y más agresivos para controlar los ritmos cardíacos.

La buena noticia es que la fibrilación auricular está recibiendo más atención, en parte gracias a las campañas publicitarias: una de ellas presenta al gran escritor y jugador del baloncesto Kareem Abdul-Jabbar hablando sobre su diagnóstico de esta afección. La fibrilación auricular también se adapta bien a la creciente popularidad de la tecnología portátil, que podría detectar más casos no diagnosticados. Por ejemplo, el Apple Heart Study de 2019 mostró que el Apple Watch podía detectar con éxito ritmos cardíacos irregulares. La confirmación de la FA aún requiere más pruebas, pero eso también se puede hacer en casa con parches electrocardiográficos portátiles, que registran datos de días y se devuelven a los médicos para su análisis. Este tipo de seguimiento continuo es particularmente útil para una afección que puede aparecer y desaparecer antes de que el paciente llegue al consultorio del médico.

Más de 400.000 personas descargaron la aplicación Apple Study y aceptaron participar en la investigación, lo que sugiere que la FA está en la mente de la gente. Y cuanto antes esté en sus mentes, es menos probable que esté en sus corazones.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.