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La ensalada es bien por usteden términos generales, entonces cultivar verduras frescas en órbita parece una forma ganadora para que los viajeros espaciales se mantengan saludables. Una nueva investigación sugiere que por más nutritiva que sea la ensalada espacial, podría representar un riesgo para los astronautas.

El problema es que cultivar plantas de hojas como la lechuga y las espinacas en el espacio puede ir acompañado de bacterias, según un nuevo estudio de un equipo de la Universidad de Delaware. En pruebas con plantas cultivadas en microgravedad simulada, se demostró que en realidad eran más susceptibles de lo normal a el Salmonella entérica patógeno.

Sabemos que la Estación Espacial Internacional (ISS) es nuestro hogar a muchas bacterias agresivas y hongos, y si estos microbios espaciales causaran enfermedades generalizadas en una tripulación de astronautas, significaría que hay vidas en riesgo.

Los investigadores observaron la interacción entre las bacterias y los estomas de las plantas. (Totsline et al., Informes Científicos2024)

«No queremos que toda la misión fracase sólo por un brote de seguridad alimentaria», dice el biólogo vegetal Harsh Bais de la Universidad de Delaware.

Bais y sus colegas utilizaron un dispositivo llamado clinostato realizar algunos ingeniosos trucos de rotación en el laboratorio, poniendo las plantas de lechuga en un estado similar al que tendrían en microgravedad. Luego agregaron S. entérica bacterias a las hojas.

Lo interesante –y sorprendente– fue que el pequeño poros de los estomas en la lechuga se abrió para permitir que las bacterias invadan. Normalmente, el trabajo de los estomas es mantener alejados a los atacantes peligrosos y, al mismo tiempo, ayudar a la planta a respirar.

Luego, los investigadores agregaron una especie de bacteria más útil, una que generalmente protege a las plantas de factores estresantes externos. Una vez más, las defensas no funcionaron en microgravedad, lo que sugiere que hay algo en este estado que desactiva las reacciones químicas que la lechuga normalmente utilizaría para mantenerse a salvo.

«El hecho de que [the stomata] permanecían abiertos cuando les presentábamos lo que parecía ser un estrés fue realmente inesperado», dice El científico vegetal Noah Totsline de la Universidad de Delaware.

«En efecto, la planta no sabría en qué dirección estaba arriba o abajo. Estábamos confundiendo su respuesta a la gravedad».

Mientras estudios previos han demostrado que la lechuga espacial es tan segura y nutritiva como las plantas equivalentes cultivadas en la Tierra, la nueva investigación indica que podría tener dificultades para protegerse de las infecciones de la forma habitual.

Agregue lo que sabemos sobre bacterias espaciales ser particularmente desagradable, y este es un problema potencial. El equipo detrás del estudio quiere ver mucha más investigación para garantizar que nuestros alimentos sean seguros fuera de la órbita, siendo las modificaciones genéticas una posibilidad.

«Necesitamos estar preparados y reducir los riesgos en el espacio para quienes viven ahora en la Estación Espacial Internacional y para quienes podrían vivir allí en el futuro». dice Kali Kniel, microbióloga de la Universidad de Delaware.

«Es importante comprender mejor cómo reaccionan las bacterias patógenas a la microgravedad para poder desarrollar estrategias de mitigación adecuadas».

La investigación ha sido publicada en Informes Científicos y Microgravedad NPJ.