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Dentro del reactor de fusión JET

EUROfusión

El reactor de fusión del Reino Unido, de 40 años de antigüedad, alcanzó un récord mundial de producción de energía en sus operaciones finales antes de ser cerrado definitivamente, anunciaron científicos.

El Joint European Torus (JET) en Oxfordshire comenzó a funcionar en 1983. Mientras estaba en funcionamiento, fue temporalmente el punto más caliente del sistema solaralcanzando los 150 millones°C.

El récord anterior del reactor fue una reacción de 5 segundos en 2021, que produjo 59 megajulios de energía térmica. Pero en sus pruebas finales a finales de 2023, lo superó al mantener una reacción durante 5,2 segundos y al mismo tiempo alcanzar 69 megajulios de producción, utilizando solo 0,2 miligramos de combustible.


Esto equivale a una producción de energía de 12,5 megavatios, suficiente para alimentar 12.000 hogares, dijo Mikhail Maslov, de la Autoridad de Energía Atómica del Reino Unido, en una conferencia de prensa el 8 de febrero.

Las centrales nucleares actuales dependen de reacciones de fisióndonde los átomos se rompen para liberar energía y partículas más pequeñas. Fusión Funciona a la inversa, comprimiendo partículas más pequeñas para formar átomos más grandes.

La fusión puede crear más energía sin ninguno de los resultados resultantes. radioactivo residuos creados por la fisión, pero todavía no tenemos una forma práctica de aprovechar este proceso en una planta de energía.

JET forjó átomos de deuterio y tritio (dos isótopos estables de hidrógeno) en plasma para crear helio, al tiempo que liberaba una gran cantidad de energía. Esta es la misma reacción que impulsa nuestro sol. Era un tipo de reactor de fusión conocido como tokamak, que contiene plasma en forma de rosquilla mediante anillos de electroimanes.

Los científicos realizaron los últimos experimentos con combustible de deuterio-tritio en JET en octubre del año pasado y otros experimentos continuaron hasta diciembre. Pero ahora la máquina se ha parado definitivamente y estará fuera de servicio durante los próximos 16 años.

Juan Mateos de la Universidad de Manchester, Reino Unido, dice que el JET revelará muchos secretos a medida que sea desmantelado, como cómo se deterioró el revestimiento del reactor por el contacto con el plasma y dónde se ha incrustado el valioso tritio (valorado en unas 30.000 libras esterlinas el gramo) en la maquinaria y se puede recuperar. Esta será información vital para futuras investigaciones y reactores comerciales.

«Es fantástico que haya salido con un poco de floritura», dice Matthews. “Tiene una historia noble. Ya cumplió su condena y también van a extraerle un poco más de información durante su período de desmantelamiento. Así que no es algo por lo que estar triste; es algo que debe celebrarse”.

Un sustituto más grande y moderno del JET, el Reactor Experimental Termonuclear Internacional (ITER) en Francia, es a punto de concluir y sus primeros experimentos comenzarán en 2025.

Tim Luce, subdirector del proyecto de construcción del ITER, dijo en la conferencia de prensa que el ITER aumentará la producción de energía a 500 megavatios, o posiblemente incluso a 700.

«Estos son lo que normalmente llamo escala de plantas de energía», dijo. “Están en el extremo inferior de lo que se necesitaría para una instalación de generación de electricidad. Además, necesitamos ampliar la escala de tiempo a al menos 300 segundos para la alta potencia de fusión y ganar quizás hasta una hora en términos de producción de energía. Así que lo que ha hecho JET es exactamente un modelo a escala de lo que tenemos que hacer en el proyecto ITER”.

Otro reactor que utiliza el mismo diseño, el dispositivo de Investigación Avanzada Tokamak Superconductora de Corea (KSTAR), logró recientemente sostener una reacción durante 30 segundos a temperaturas superiores a 100 millones °C.

También se están aplicando otros enfoques para crear un reactor de fusión funcional en todo el mundo, como la Instalación Nacional de Ignición en el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California. Este bombardea cápsulas de combustible con láseres inmensamente potentes, un proceso llamado fusión por confinamiento inercial, y ha conseguido desatar casi el doble de la energía que se le puso.

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