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Las tumbas de Tuna el-Gebel están ornamentadas. Una cámara de la enorme necrópolis, que data de la dinastía ptolemaica del antiguo Egipto, ofrece una visión curiosa de las creencias del antiguo Egipto. Las ventanas cuadradas, enmarcadas con letras ornamentadas, se abren a bóvedas que contienen restos momificados, pero no de ningún ser humano.

En el interior, en estos nichos se encuentran los cadáveres tratados de babuinos muertos hace mucho tiempo, animales que alguna vez se pensó que tenían una rara conexión con las deidades egipcias. Un par de escalones de piedra se encuentran debajo de las ventanas, mientras que grandes pilares en forma de conos que enmarcan los escalones se aplanan en la parte superior para las ofrendas.

Mientras estas tumbas se construyeron tarde en la larga historia del antiguo Egipto, un período que representó enormes cambios en el gobierno y la sociedad, la representación de los babuinos se había mantenido constante desde los inicios de la compleja civilización en el valle del Nilo.

Sin embargo, las razones por las que estos animales eran considerados sagrados están profundamente arraigadas en la religión y la cultura del antiguo Egipto.

¿Por qué los egipcios pensaban que los babuinos eran sagrados?

El babuino sagrado era un tema recurrente en el arte y la religión del antiguo Egipto. Estas representaciones iban desde estatuas predinásticas hasta pinturas murales, amuletos y estatuas: una tradición que abarca 3.000 años. A veces, en estas representaciones, los babuinos aparecen llevando un disco lunar circular.


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«Los babuinos se asocian regularmente con la luna», dice Nathaniel Dominy, antropólogo del Dartmouth College que ha estudiado a los babuinos en el antiguo Egipto. En otras versiones, se les muestra de cara al sol con los brazos levantados. «Se conoce como la postura de adoración».

Algunos investigadores piensan que los egipcios creían que los babuinos tenían una forma especial de comunicarse con el dios del sol, Ra, y con la luna, Thoth. Es posible que los antiguos egipcios veneraran a los babuinos después de observar la forma en que se comunicaban, lo que los llevó a inferir la capacidad de los animales para comunicarse con estos dioses.

«Las vocalizaciones de los babuinos eran mucho más parecidas a las humanas que las de otros animales», dice Dominy. “Habrían resonado con [Egyptians] extremadamente fuerte.”

¿Cuándo empezaron los egipcios a venerar a los babuinos?

El entierro de babuinos en tumbas se remonta al período predinástico. Ya en el año 3500 a. C., los babuinos eran momificados y enterrados en la arena. Los investigadores también descubrieron los restos de estos babuinos, donde estaban bien conservados debido a las condiciones secas de la región.

Tampoco fueron solo unos pocos: parece que muchos de los animales fueron importados a un área justo al sur de Luxor, conocida como Hierakonpolis. Estos restos se encontraron junto a los de gatos, elefantes y otros animales exóticos. “Parece, a todos los efectos, un zoológico”, dice Dominy.

Durante un período de 3.000 años, los babuinos casi siempre fueron representados de la misma manera: sentados con las manos sobre las rodillas, a menudo con los genitales protuberantes. Una de las primeras representaciones de babuinos se remonta a la primera dinastía, una pequeña estatua conocida como el babuino de Narmer.

¿Cómo se representaban a los babuinos en el antiguo Egipto?

En casi todos los casos, estas representaciones muestran lo que parece ser una especie de babuino conocido como Papio hamadryas, monos grandes con hocico de perro. Curiosamente, los restos físicos descubiertos en entierros o momificaciones son una mezcla de olivo (papio anubis) y hamadryas babuinos.

No está claro si este sesgo en la representación revela que los egipcios favorecían la hamadryas especies más que el babuino olivo. También es posible que hamadryas Los babuinos estuvieron más disponibles en ciertos momentos debido a la política comercial, a pesar de que su área de distribución natural provenía de regiones más lejanas de Egipto. En algún momento, eso pudo haberlos llevado a convertirse en la especie estándar retratada en el arte.


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Finalmente, es posible que se trate del encanto. hamadryas Los babuinos suelen tener genitales más grandes que los babuinos oliva, lo que parece ser significativo, dice Dominy, dada su destacada exhibición en las representaciones artísticas.

Los babuinos momificados tienden a tener un aspecto similar a la forma en que se representan los animales en obras de arte y artefactos: con los cadáveres generalmente colocados en posición sentada, con la cola del mono enrollada hacia la derecha.

¿Otras culturas veneraban a los babuinos?

Muchas otras culturas del África subsahariana no siempre tienen una visión favorable de los babuinos, debido a su inclinación por saquear las cosechas. Esto hace que sea aún más curioso que los egipcios los tuvieran en alta estima, al menos simbólicamente.

«Los babuinos tienen fama de ser simplemente maliciosos [in sub-Saharan Africa]”, dice Dominy.

No está claro por qué, pero Dominy especula que los egipcios adoptaron una visión diferente de los primates debido a la antigua ascendencia pastoril de muchas de las personas que finalmente se asentaron en el valle del Nilo. Si bien los babuinos pueden atacar los cultivos de los agricultores sedentarios, normalmente no causan problemas entre los pastores seminómadas, que podrían criar cabras y ganado para su sustento.

Algunos de estos pastores acabaron asentándose en oasis a lo largo del río Nilo, pero estas zonas estaban fuera de las zonas naturales de cultivo de olivos o hamadryas babuinos. “[The pre-dynastic Egyptians] Nunca fuimos agricultores en una época en la que coexistían con los babuinos”, dice Dominy.

Sin embargo, en algún momento estas personas habrían notado su comportamiento. Los babuinos a veces charlan con la luna o con el sol al amanecer. Dominy dice que algunos egiptólogos han especulado que esta es la razón por la que a menudo se representaba a los babuinos junto a la luna o el sol.

¿Trataron mal los antiguos egipcios a los babuinos?

Si bien probablemente tenían una función sagrada para los antiguos egipcios, eso no significa que los babuinos fueran literalmente adorados: de hecho, esencialmente fueron criados en cautiverio antes de ser momificados.

Es más, algunas de las pruebas de babuinos enterrados revelaron que habían sufrido numerosas lesiones en los antebrazos, justo donde serían golpeados mientras protegían sus cabezas o cuerpos de ataques físicos. A estudio publicado en MÁS UNO en 2023 reveló que las condiciones de cautiverio para muchos de los animales no eran nada cómodas.

De los restos de al menos 36 babuinos que examinaron los investigadores, sólo cuatro parecían sanos y todos los demás mostraban deformidades. «A menudo tenían las extremidades dobladas, típico del raquitismo causado por la falta de vitamina D debido a la luz solar insuficiente», afirma Wim Van Neer, uno de los autores del estudio y arqueozoólogo del Instituto de Ciencias Naturales de Bélgica. en un comunicado de prensa

Algunos babuinos eran mantenidos por familias reales u otros miembros prestigiosos de la sociedad. Pero otros probablemente fueron retenidos por sacerdotes con fines de lucro, dice Dominy. Una vez muertos, sus cadáveres habrían sido vendidos a personas que buscaban momificar a los primates para presentarlos como ofrendas a los dioses, similares a los gatos y otros animales.

«Eran animales utilitarios para ilustrar el poder y el prestigio», añade Dominy.

La práctica terminó al final de la dinastía ptolemaica, cuando los cristianos comenzaron a destruir los símbolos paganos. El norte de Saqqara, donde se han encontrado muchos restos de babuinos, fue destruido a finales del siglo VIII d.C., poniendo el último clavo en el proverbial ataúd de babuinos sagrados momificados.


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