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cuenta regresiva
Sara Scoles
Libros en negrita, $30

Estados Unidos tiene la misión de modernizar su antiguo arsenal de armas nucleares. Y los físicos tienen sentimientos al respecto y, en términos más generales, al futuro de las armas nucleares.

En cuenta regresiva, la escritora científica Sarah Scoles saca a relucir todos los sentimientos en entrevistas con físicos de los laboratorios nacionales dedicados a mantener el arsenal nuclear de EE. UU. y con investigadores, activistas y otras personas que orbitan ese sistema de laboratorio. Los investigadores se enfrentan al legado del invento más infame de su campo y a su papel como administradores de Las armas más destructivas del planeta. (SN: 6/8/20).

Trabajar en armas nucleares, revelan las conversaciones de Scoles, es abrazar ideas aparentemente contradictorias. Las armas promueven la paz al disuadir a los países de atacarse entre sí, pero también hacen posible la destrucción de la civilización. Los investigadores consideran necesario su trabajo (sobre una variedad de temas, desde simulaciones por computadora de armas nucleares hasta investigaciones sobre la no proliferación) e incluso encuentran belleza en él, pero algunos también sueñan con un mundo sin estas bombas.

Estados Unidos tiene No se han probado armas nucleares desde la década de 1990.cuando firmó el Tratado de Prohibición Completa de los Ensayos Nucleares (SN: 8/4/21). Para mantener la confianza en sus aproximadamente 3.700 armas nucleares, el país pretende reemplazar el material nuclear en constante degradación que tiene en sus corazones. Estos pozos del tamaño de una bola de boliche son esferas huecas de plutonio que provocan la explosión nuclear cuando detona una bomba. Actualmente, Estados Unidos está estancado con sus pozos envejecidos, pero para 2030, el plan es producir 80 pozos por año.

Sin embargo, algunos activistas se oponen a la producción de pozos y otros esfuerzos de modernización, cuyos detalles están clasificados y, por lo tanto, son desconocidos para el público. Mientras que los defensores consideran que la actualización de las armas es esencial para reforzar la disuasión, otros creen que la disuasión es efectiva tal como está y temen que la modernización pueda iniciar una peligrosa carrera armamentista.

cuenta regresiva También profundiza en la historia y cultura de los laboratorios nacionales enfocados al trabajo nuclear. Si bien algo de esto parece estar dentro del béisbol (este o aquel cambio de gestión), se ha derramado mucho té. Un científico dice que Los Álamos “está en una burbuja de la década de 1950”, lamentando el aparente enfoque del laboratorio en el “culto al genio”, el modelo obsoleto en el que un investigador solitario transforma un campo. Y Scoles relata el drama de décadas antes, de los empleados de Laboratorio Nacional de Los Álamos en Nuevo México y el Laboratorio Nacional Lawrence Livermore en California, rebelándose contra la administración de la mejor manera que sabían: publicaciones de blog enojadas y al menos una quintilla sarcástica (SN: 6/6/22).

Con ingeniosa atención al detalle, Scoles inserta momentos de ligereza, señalando los pequeños absurdos que rodean este tema, que de otro modo sería pesado. (Conoce a un científico en el Hot Rocks Java Cafe de Los Álamos, “un lugar cuyo nombre sugiere que se le ocurrió esto en la década de 1990”). Y la pasión de los científicos por su campo brilla, como la sensación de euforia que surge al domesticar el plasma. , un estado salvaje de la materia formado por partículas cargadas eléctricamente.

Por momentos, el libro deja al lector deseando más detalles científicos, quizás inevitables cuando se trata de un tema clasificado. Pero algunos temas se pasan por alto más de lo necesario. La discusión sobre la computación cuántica –una tecnología que eventualmente podría ser útil para simular armas nucleares– es tan abreviada que resulta confusa.

A lo largo del libro, Scoles destaca las profundas conexiones que existen entre la investigación científica básica y las aplicaciones nucleares. Las condiciones en una bomba atómica son similares a las de otras partes del universo, como en las estrellas que explotan. Eso significa que incluso los físicos que se propusieron revelar características básicas del universo podrían, sin darse cuenta, avanzar en el conocimiento sobre las armas nucleares. Nos guste o no, la física y las armas nucleares son inseparables.

Los investigadores que perfila Scoles esperan que, al comprender mejor las armas nucleares, podamos protegernos de ellas. Un equipo de investigación tiene como objetivo mejorar la detección de explosiones nucleares, facilitando la verificación de que otros países no las están provocando. Pero ese conocimiento también podría enseñarle a un gobierno cómo ocultar sus propias pruebas a miradas indiscretas. Como ocurre con muchas otras cosas en la investigación de armas nucleares, hay dos bandos.


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