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Muchos corredores conocen bien esa sensación: kilómetros de entrenamiento pueden resultar lentos y aburridos. Luego, el día de la carrera, la pista se llena de otros corredores y espectadores. Los pasos parecen ser más fáciles y rápidos.

Los científicos han comprendido desde hace mucho tiempo que las personas pueden desempeñarse mejor en determinadas tareas cuando otros las miran. Pero después de la llegada del COVID-19, los espectadores desaparecieron de las gradas y estadios. Cuando los eventos se reanudaron sin fanáticos, los científicos tuvieron la oportunidad de estudiar más a fondo la relación entre el público y la motivación, un concepto llamado facilitación social.

¿Por qué las personas actúan de manera diferente cuando las observan?

La idea detrás de la facilitación social es que tener una audiencia motiva a las personas a hacerlo mejor que si estuvieran solas. Aunque los ensayos clínicos y el análisis de datos sobre la facilitación social se han extendido por más de un siglo, los estudios de neurociencia que involucran la facilitación social son nuevos. Estos estudios están ayudando a determinar qué sucede en el cerebro cuando las personas observan y su rendimiento mejora (o, en algunos casos, disminuye).

En un estudio de 2018 en Neurociencia Social Cognitiva y Afectiva, Los investigadores querían ver qué sucedía en el cerebro cuando una persona sabía que otros la estaban observando y su desempeño mejoraba.

“A menudo pensamos que ser observado por la gente puede ser malo, que conducirá a un peor desempeño. Pero creo que ese no es necesariamente el caso”, afirma el autor principal del estudio, Vikram S. Chib, profesor asociado de ingeniería biomédica en la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins.

Chib y su equipo de investigación reclutaron participantes que aceptaron realizar una tarea recién aprendida mientras se les realizaba una resonancia magnética funcional (fMRI). La tarea implicaba utilizar un tipo de controlador portátil para mover un objetivo en una pantalla a la ubicación deseada. En algunos ensayos, los participantes sabían que recibirían 25 dólares. En otros ensayos, los participantes sabían que estaban siendo observados.


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Los incentivos psicológicos de ser observado

Cuando se observaba a un participante, en realidad estaba en la máquina de resonancia magnética funcional, por lo que no podía ver a sus espectadores. Pero dentro de la máquina había una pantalla. Antes de que comenzara la tarea, los participantes vieron una transmisión en vivo de los observadores a un lado, observando cada uno de sus movimientos.

Vislumbrar a los observadores fue suficiente para provocar la facilitación social. «En el contexto de este estudio, pareció mejorar el rendimiento», dice Chib.

En las imágenes, los investigadores vieron actividad en la corteza prefrontal dorsomedial y en la corteza prefrontal ventromedial, lo que significa que el cerebro estaba procesando lo que se estaba observando como un tipo de recompensa.

«Parece que las áreas sociales del cerebro interactúan con áreas de valores para motivar el desempeño», dice Chib.

Visualizando recompensas

Las recompensas son motivadoras, ya sea en forma de un cheque de 25 dólares o de la sensación de que otros están mirando, y eso puede inspirar el desempeño.

Para algunas personas que actúan sin audiencia, Chib dice que investigaciones futuras podrían determinar si visualizar una audiencia podría generar motivación.

«Si pensamos en cómo se procesan esas influencias motivacionales de los incentivos sociales, podríamos encontrar mejores formas de tener éxito en esas situaciones», dice.


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El descubrimiento de la facilitación social

Psicólogo normando triplete introdujo por primera vez el concepto de facilitación social, o la motivación para actuar frente a otros, en 1898.

Triplett analizó datos de ciclistas que participaron en carreras y comparó su rendimiento con el de cuando corrían solos contra el crono y cuando corrían con un grupo que incluía un líder. Triplett descubrió que los ciclistas corrían más rápido en las carreras o como parte de un grupo que durante una contrarreloj en solitario.

Después de que Triplett analizara los datos del ciclismo, realizó un experimento clínico para probar si los niños se desempeñaban mejor en una tarea simple si competían contra otro niño. En su estudio, a sus pequeños participantes se les encomendó la tarea de girar carretes de pesca lo más rápido que pudieran. Los niños repitieron la tarea solos y luego compitiendo con otro participante.

Los niños giraban sus ruedas más rápido y trabajaban más duro cuando competían con otro niño, lo que respalda la hipótesis de Triplett.

¿Cuándo es eficaz la facilitación social?

Más de un siglo de investigación ha enseñado a los científicos que la facilitación social no se aplica en todos los escenarios y que lo que motiva a una persona puede no funcionar para otra.

Un estudio de 2021 en Revista internacional de psicología del deporte y el ejercicio descubrió que en los últimos 100 años, se han realizado 82 estudios con más de 7.000 participantes que midieron la facilitación social en tareas relacionadas con el movimiento. Estos estudios encontraron que el tipo de tarea importa y, si bien la presencia de espectadores inspira algunas actuaciones, otras se ven obstaculizadas.

En general, los estudios han encontrado que es más probable que las actividades de acondicionamiento (como correr o esquiar) se realicen mejor en presencia de otras personas. Las tareas que implican coordinación (es decir, disparar a un objetivo) tienen más probabilidades de verse obstaculizadas cuando otros están mirando.

Pero cuando la reciente pandemia mundial cerró los estadios, los investigadores encontraron excepciones significativas.


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¿Cuándo no es eficaz la facilitación social?

(Crédito: Carlos Charlez/Shutterstock)

Un estudio de 2021 en Psicología del Deporte y el Ejercicio analizó los resultados de la Copa del Mundo de biatlón que tuvo lugar desde noviembre de 2020 hasta marzo de 2021 en Austria, República Checa, Finlandia, Alemania, Italia y Suecia.

En un biatlón, los participantes realizan tanto una actividad de acondicionamiento (esquí de fondo) como una actividad de coordinación (tiro al blanco), lo que permitió a los investigadores considerar los dos tipos de tareas sin una audiencia presente.

Los investigadores compararon los resultados con los de Mundiales anteriores en los que había espectadores presentes. Descubrieron que los participantes masculinos obtuvieron mejores resultados en las tareas de acondicionamiento (la parte de esquí) con una audiencia mirando, pero su desempeño se deterioró en la tarea de coordinación (tiro al blanco).

Por el contrario, las atletas esquiaron peor cuando la gente miraba, pero dispararon mejor mientras el público miraba. Los autores del estudio concluyeron que investigaciones anteriores sobre facilitación social no han incluido suficientes participantes femeninas.

Si bien ha habido un siglo de investigación sobre este concepto, aún queda más por descubrir.


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