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Dos telescopios gigantes estadounidenses están amenazados por el límite de financiación federal

Es posible que el Telescopio de Treinta Metros y el Telescopio Gigante de Magallanes deban competir por la supervivencia frente a los límites de gasto federal

Una representación artística del Telescopio de Treinta Metros, cuya construcción está prevista en Maunakea, Hawaii.

Crédito:

Observatorio Internacional TMT/Cortesía de NAOJ con la cooperación de Mitsubishi Electric

Los astrónomos estadounidenses podrían tener en el futuro sólo un enorme telescopio terrestre, en lugar de los dos que muchos esperaban.

Dos consorcios de instituciones de investigación y otros financiadores han estado planeando durante años construir el Telescopio Gigante de Magallanes en la cima de una montaña en Chile y el Telescopio de Treinta Metros en la montaña hawaiana Maunakea. La construcción del Telescopio de Treinta Metros ha comenzado en Chile, pero solo se han realizado trabajos fuera del sitio debido a preocupaciones de Nativos hawaianos sobre la construcción en Maunakeaque consideran sagrado.

Ambos proyectos cuentan con el respaldo de grupos internacionales de financiación, pero ninguno tiene asegurado el importe total para completar su telescopio. Se espera que el Telescopio Gigante de Magallanes cueste 2.540 millones de dólares. Los representantes del Telescopio de Treinta Metros no han publicado una estimación final del costo, diciendo que depende de factores como la programación, pero otros expertos dicen que es probable que sea de al menos 3 mil millones de dólares.


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Muchos astrónomos esperaban que la Fundación Nacional de Ciencias de EE.UU. (NSF) contribuyera con dinero para cubrir el déficit de financiación. Pero la semana pasada, la Junta Nacional de Ciencias, que supervisa la NSF, recomendó que la agencia limite sus contribuciones a los telescopios gigantes a 1.600 millones de dólares. La junta también señaló que era reacia a que la NSF gastara incluso esa cantidad, citando la necesidad de construir otras instalaciones «en una amplia gama de campos de ciencia e ingeniería».

En conjunto, las acciones de la junta sugieren que la NSF probablemente tendrá que elegir cuál de los dos telescopios financiará; podría no haber suficiente dinero para ambos. Se supone que la agencia elaborará un plan para mayo sobre cómo decidir a cuál de los dos apoyar.

Ambos proyectos podrían seguir adelante si encuentran financiación privada o de otro tipo adicional. Pero la participación de la NSF garantizaría que a los astrónomos estadounidenses se les asignaría un porcentaje del tiempo de observación en los telescopios, en lugar de reservarlo para científicos que trabajan con otros socios financieros. El Congreso de Estados Unidos también podría asignar dinero a la NSF para los telescopios, pero los investigadores consideran que esto es poco probable en esta época de presupuestos ajustados. Los legisladores estadounidenses aún no se han puesto de acuerdo sobre un presupuesto para el año fiscal en curso, y los observadores de políticas han pronosticado que el gasto en ciencia se mantendrá igual o incluso disminuirá. El 3 de marzo, un comité de financiación del Congreso dijo que “alienta firmemente” a la NSF a considerar financiar ambos telescopios, pero sin ninguna indicación sobre cuánto debería gastar la agencia.

Quedando atrás

Sobre ambos proyectos de telescopios se cierne el hecho de que el proyecto del Observatorio Europeo Austral está por delante: la construcción del Extremely Large Telescope de 39 metros de ancho en Chile está a más de la mitad de su construcción.

Para algunos investigadores estadounidenses, la idea de perder el acceso a uno de los dos telescopios previstos representa un duro golpe al liderazgo del país en astronomía. «Una gran visión debería impulsar grandes presupuestos, y no al revés», afirma John O’Meara, científico jefe del Observatorio WM Keck en Kamuela, Hawaii.

Para otros científicos, el anuncio es un impulso muy necesario, dado que han pasado seis años desde que los proyectos unieron fuerzas para solicitar financiación a la NSF. «Estas son noticias increíblemente buenas», dice Michael Turner, astrónomo de la Universidad de Chicago en Illinois, quien escribió un editorial en Ciencia en noviembre, argumentando que el NSF debería financiar sólo uno de los proyectos. “No iba a ninguna parte y estos dos proyectos se estaban marchitando”.

Después de que la Junta Nacional de Ciencias anunciara públicamente el límite de financiación el 27 de febrero, un portavoz de los dos proyectos emitió una declaración conjunta diciendo que leyeron las recomendaciones de la junta «con gran interés». Ellos notaron que una encuesta de 2021 sobre las prioridades de los astrónomos estadounidenses para la próxima década ubicó la construcción de los dos telescopios gigantes en la parte superior de la lista de astronomía terrestre. Los representantes han estado presentando los proyectos, que alguna vez fueron acérrimos rivales, como una asociación de observatorios en los hemisferios norte y sur que podrían estudiar juntos la mayor parte del cielo nocturno. Ahora los observatorios podrían tener que competir por sobrevivir.

Los telescopios terrestres más grandes de la actualidad, como los telescopios Keck en Maunakea, tienen espejos de entre 8 y 10 metros de ancho que captan la luz del cielo nocturno. Un aumento de escala permitiría grandes avances en los descubrimientos astronómicos, incluidos exoplanetas, agujeros negros supermasivos y formación de estrellas.

El Telescopio Gigante de Magallanes está diseñado para combinar siete espejos para formar una superficie de recogida de luz de 25 metros de ancho. El Telescopio de Treinta Metros está diseñado para utilizar 492 segmentos hexagonales para crear un espejo que, como su nombre indica, tiene 30 metros de diámetro. El plan para construir sobre Maunakea ha estado en suspenso mientras el estado de Hawaii se está instalando. una nueva autoridad de gestión de la montañaque incorpora más representación de nativos hawaianos que en el pasado.

«Estos telescopios gigantes se están volviendo más caros de lo que la filantropía puede permitirse», afirma Turner. “Necesitamos construir una [extremely large telescope]y tenemos que ponernos en marcha”.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 29 de febrero de 2024.