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El primer anfibio conocido que le pide leche a su madre es más extraño de lo que imaginas

Sorprendentemente, las crías de anfibios sin extremidades llamadas cecilias anilladas estimulan a su madre mediante el tacto y el sonido para liberar una sustancia parecida a la leche.

Una cecilia anillada (Siphonops annulatus) madre con bebés recién nacidos.

Los cecilianos son anfibios—como ranas, sapos, salamandras y tritones—pero más bien parecen gusanos. No tienen extremidades y poseen ojos muy rudimentarios, y muchos pasan toda su vida bajo tierra. Esto los hace muy difíciles de estudiar, dice el herpetólogo Carlos Jared del Instituto Butantan en Brasil, quien ha pasado los últimos 50 años conociéndolos. «Son difíciles de encontrar, difíciles de mantener vivos en el laboratorio, difíciles de criar y difíciles de observar sin molestarlos», dice.

Esto significa que las cecilias todavía están llenas de sorpresas, como muestran Jared y sus colegas en un nuevo estudio publicado el jueves en Ciencia. Al igual que los mamíferos, explica el artículo, las hembras del cecilia anillada (Siphonops annulatus) producen una sustancia similar a la leche para alimentar a sus crías. Y, sorprendentemente, las crías hambrientas parecen rogar a su madre que libere más leche, un tipo de comportamiento que nunca antes se había observado en los anfibios.

El camino hacia este último descubrimiento comenzó cuando un equipo de la BBC grabó imágenes para la serie. La vida a sangre fría utilizó una cámara endoscópica para filmar a una hembra de cecilia anillada y a su descendencia sin molestarlos. En un momento dado, las crías repentinamente entraron en un frenesí de actividad y se las observó arrancando trozos de la capa exterior blanquecina de la piel de su madre (que sólo desarrollan las hembras reproductoras). Esta piel resultó estar llena de proteínas y grasas nutritivas, dice la coautora del estudio Marta Antoniazzi del Instituto Butantan. «Estábamos tan intrigados por esto que no prestamos mucha atención a los otros comportamientos que vimos», dice. Sin embargo, con el tiempo, los investigadores se dieron cuenta de que un bocado de piel semanal no sería suficiente para soportar el rápido crecimiento observado en los jóvenes, que duplican su peso en la primera semana.


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Entonces los científicos volvieron su atención a otro fenómeno que la filmación había revelado. «Las cabezas de los bebés estaban cerca de la abertura cloacal de la hembra todo el tiempo», recuerda Jared. «Algunos incluso asomaron la cabeza y parecían muy emocionados». ¿Podría alguna secreción que los cachorros consumían a través de esta abertura, que es la salida tanto del sistema intestinal como del urogenital, explicar su crecimiento acelerado?

Para averiguarlo, el coautor del estudio, Pedro Mailho-Fontana, del Instituto Butantan, comparó los intestinos, vejigas, cloacas y oviductos de hembras con y sin descendencia. Esto reveló algunas glándulas grandes en los oviductos que producen una sustancia lechosa rica en azúcares, así como ácidos grasos que también se encuentran en la leche humana y de vaca, como el ácido palmítico y el ácido esteárico. «Convergentemente desarrollaron una solución similar» a la de los mamíferos para alimentar a sus crías, afirma.

Utilizando una instalación de laboratorio recientemente desarrollada para filmar el nido durante todo el período en el que las hembras cuidaban a sus crías, Mailho-Fontana confirmó que las crías consumían con avidez la leche cada vez que ésta era liberada, que competían por el acceso a ella y que se calmaría y se acostaría boca arriba cuando estuviera satisfecho.

Para sorpresa de todos, los jóvenes hambrientos también parecían tener una manera de animar a su madre a liberar su leche. Las grabaciones revelaron que las crías no sólo tocaban regularmente el área alrededor de la abertura cloacal de la hembra, sino que también emitían sonidos agudos que se intensificaban en el último minuto antes de que apareciera la leche. “Realmente no esperaba algo así”, dice Mailho-Fontana, “ni siquiera tenía intención de grabar el sonido. La cámara simplemente lo hizo”.

“Este comportamiento parece similar a la mendicidad en las aves, algo que, hasta donde yo sé, no se había documentado antes en las cecilias”, afirma el herpetólogo Marcel Kouete del Museo de Historia Natural de Florida, que no participó en el estudio pero que también trabaja con las cecilias. «Es muy bueno aprender esto».

Aunque nunca antes se había observado tal comportamiento de mendicidad entre las cecilias anilladas, no son la única especie de este grupo de animales que se sabe que alimentan a sus crías con una sustancia lechosa. El comportamiento es bastante común en las cecilias que dan a luz a crías vivas: estas crías nacen de los huevos mientras aún están dentro del oviducto de la madre y allí se alimentan con leche hasta el nacimiento. Sin embargo, las cecilias anilladas ponen huevos y son las primeras cecilias que proporcionan leche fuera del cuerpo.

Quizás esto indique cómo evolucionaron los nacimientos vivos en las cecilias, dice Antoniazzi. «Tal vez las cecilias comenzaron a proporcionar leche a las crías fuera del cuerpo primero, y esto luego les permitió mantenerlas dentro», añade.

«Las secreciones de esta especie que pone huevos son muy, muy similares a las secreciones ricas en lípidos producidas en los últimos meses de gestación en portadores vivos», dice la bióloga Marvalee Wake de la Universidad de California, Berkeley, que tampoco participó. en este estudio, pero ha trabajado con cecilias durante muchas décadas. Ella cree que el comportamiento probablemente también se encuentre en otras especies que ponen huevos.

Aparte de las cecilias, sólo se sabe que dos anfibios tienen larvas que se alimentan del revestimiento interno del oviducto, y ambos son vivientes: la salamandra alpina (salamandra atra) y el sapo Nimba (Nimbafrynoides occidentalis). Sin embargo, ninguno de los dos produce nada parecido a la leche.

Aunque leche como la conocemos los humanos Aunque fue una innovación evolutiva en el linaje que condujo a los mamíferos, muchas otras especies producen sustancias similares. Se sabe desde hace mucho tiempo que las palomas, los flamencos y los pingüinos emperador macho alimentan a sus crías con una sustancia lechosa, la llamada leche de buche, que se produce en una zona ampliable del esófago donde normalmente almacenan los alimentos. Los grandes tiburones blancos, que son vivíparos, también brindan a sus crías un sustancia láctea nutritiva mientras las crías residan en el útero de su madre. Y los investigadores han informado recientemente papilla con leche en arañas saltadorascucarachas y hormigas. Aparentemente, muchos padres en todo el reino animal han descubierto de forma independiente que la mejor manera de ayudar a los niños pequeños a crecer es un chorrito de leche.