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El raro misterio del panda marrón resuelto después de 40 años

Investigadores chinos han encontrado el gen responsable del pelaje marrón y blanco de un puñado de pandas gigantes

Qizai, el único panda marrón y blanco cautivo del mundo.

Crédito:

Heng Guoliang/Visual China Group vía Getty Images

No todo en la vida es siempre blanco y negro. Tampoco lo son los pandas gigantes.

Durante años, los científicos (y el público) de China han estado fascinados por Qizai, el único panda marrón y blanco en cautiverio. Encontrado abandonado en la naturaleza, vive en el Centro de Protección y Cría de Animales Salvajes de Louguantai en Xi’An. Sólo se han documentado siete pandas marrones y blancos, todos de Qinling, una cadena montañosa en la provincia china de Shaanxi.

Ahora, un equipo de investigadores ha descubierto por qué el oso macho de 14 años tiene un pelaje tan inusual, y es probable que los hallazgos también se apliquen a los pandas marrones salvajes.


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A los pandas marrones les falta una secuencia corta de ADN en bace2un gen relacionado con la pigmentación, según un estudio publicado hoy por el procedimientos de la Academia Nacional de Ciencias.

Osos en marrón

Los pandas de Qinling son “bastante diferentes” de los de Sichuan, la provincia donde viven la mayoría de los pandas gigantes (Ailuropoda melanoleuca) habitan, según Hu Yibo, coautor del artículo.

«Estudios anteriores sugirieron que los pandas de Qinling pueden haber sido separados de los pandas de Sichuan hace unos 300.000 años», dice Hu, genetista conservacionista del Instituto de Zoología de la Academia China de Ciencias (CAS) en Beijing.

Hu y sus colegas estudiaron la información genómica de tres «tríos familiares» (un par de padres panda y su cachorro) asociados con dos pandas marrones, junto con los genomas de otros 29 pandas blancos y negros.

Los tríos estaban formados por Qizai y sus padres; Qizai, su pareja y su cachorro; y Dandan, el primer panda marrón documentado en China, hace casi cuatro décadas, su pareja y su cachorro. Entre ellos, sólo Qizai y el ahora fallecido Dandan son marrones y blancos.

Información faltante

Los investigadores creen que los pandas marrones son homocigotos para una versión particular de bace2 — es decir, tienen copias idénticas del gen. La secuenciación genética confirmó que ambas copias de bace2 a los osos pardos les faltaba el mismo tramo de 25 pares de bases, la unidad básica de una molécula de ADN o ARN. «Básicamente, esto significa que la secuencia codificante de la proteína se altera, lo que conduce a un mal funcionamiento de la proteína», explica Hu.

Una secuenciación genética adicional de otros 192 pandas blancos y negros en cautiverio mostró que ninguno era homocigoto para esta versión de bace2. En un experimento de laboratorio, ratones genéticamente modificados para tener la mutación tenían pelajes de colores claros.

El equipo también descubrió que, en comparación con los pelos de los pandas negros, los pelos de los pandas marrones parecen tener menos melanosomas y más pequeños, orgánulos responsables de la pigmentación del pelo y la piel.

«El gran avance de este artículo es el hallazgo de que la falta de un gen o segmento genético también podría conducir al cambio de color», dice Shi Peng, genetista evolutivo del Instituto de Zoología CAS Kunming. «Desde una perspectiva genética, este es un descubrimiento completamente nuevo».

Hu y sus colegas planean ahora investigar cómo la deleción de 25 pares de bases produce cambios en el tamaño y la cantidad de melanosomas en los pandas marrones.

Este artículo se reproduce con permiso y fue publicado por primera vez el 4 de marzo de 2024.