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Hay muchas cosas que me gustan interfaces cerebro-computadora, esos dispositivos que suenan a ciencia ficción y que se conectan a tu cráneo y convierten señales neuronales en comandos de software. Las BCI experimentales ayudan a las personas paralizadas a comunicarse, utilizar Internet y mover prótesis. En los últimos años, los dispositivos incluso se han vuelto inalámbricos. Si las computadoras que leen la mente se vuelven parte de la vida cotidiana, necesitaremos médicos para instalar los pequeños electrodos y transmisores que los hacen funcionar. Entonces, si tiene manos firmes y no le importa un poco de sangre, ser cirujano de BCI podría ser un trabajo para usted.

Shahram Majidineurocirujano del Hospital Mount Sinai de Nueva York, comenzó a operar en ensayos clínicos para un BCI llamado estentrodo en 2022. (Eso es un “stent”, como un tubo que a menudo se encuentra dentro de una vena o arteria). Aquí habla de un futuro no muy lejano en el que realizará cientos de procedimientos similares al año.

Las interfaces cerebro-computadora tienen existe desde hace algunas décadas y ahora existen diferentes tipos de implantes. Algunos tienen electrodos conectados al cerebro con cables que salen de la cabeza y se conectan a una computadora. Creo que es genial como prueba de concepto, pero requiere un ingeniero sentado y una computadora grande a tu lado todo el tiempo. No puedes usarlo simplemente en tu dormitorio. La belleza de un BCI como el Stentrode, que es con el que he trabajado, es que nada sobresale del cerebro. Los electrodos están en los vasos sanguíneos al lado del cerebro y se llega allí pasando por la yugular del paciente. El receptor está debajo de la piel del pecho y está conectado a un dispositivo que decodifica las señales cerebrales a través de Bluetooth. Creo que ese es el futuro.

Es una cirugía mínimamente invasiva. No es necesario abrir el cráneo. No es necesario violar la anatomía del cerebro. Colocar un stent en un vaso sanguíneo del cerebro es algo que he hecho miles de veces para otros procedimientos, pero esta vez estoy implementando un dispositivo que registrará señales específicas provenientes de una ubicación muy específica del cerebro. Para que funcione correctamente, tendré que realizar la colocación más precisa de un implante que jamás haya aprendido a hacer. Desde que entramos en la sala hasta que terminamos la cirugía y revisamos el dispositivo, suelen pasar menos de tres horas.

Los pacientes que inscribimos en estos ensayos están gravemente discapacitados. Están paralizados por enfermedades como ELA. Están postrados en cama; Incluso llevarlos al hospital podría ser una tarea monumental. Así que pude visitar a todos mis pacientes con BCI en sus hogares para hablar sobre el dispositivo y cómo funciona. Es un momento emocionante para los pacientes y sus familias, pero también hay que marcar expectativas.

La planificación quirúrgica que implica un implante BCI es muy sofisticada en comparación con otros procedimientos diarios que realizo como neurocirujano. Antes de la cirugía, mi equipo y yo practicamos con un modelo para asegurarnos de que entendemos todos los pasos y protocolos. Literalmente, el margen para cometer errores es muy, muy reducido. (Neuralink está construyendo robots para instalar sus BCI, pero no me preocupa que los robots vengan a hacer mi trabajo. Siempre necesitarás cirujanos y científicos humanos para avanzar en el campo y realizar procedimientos precisos).