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La primera base de datos completa sobre plásticos cuenta con la asombrosa cantidad de 16.000 productos químicos, y aún está incompleta

Un nuevo conjunto de datos masivo destaca más de 4200 productos químicos plásticos relacionados con riesgos para la salud y el medio ambiente. Pero los científicos dicen que todavía existen grandes lagunas en la comprensión científica de los ingredientes plásticos.

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Richard Drury/Getty Images

Los plásticos son ineludibles. Esa botella de refresco, esa maquinilla de afeitar desechable o incluso el revestimiento de su colchón pueden exponerlo a cientos de sustancias químicas diferentes, algunas de las cuales los científicos saben muy poco. Los científicos están ahora un paso más cerca de manejar esta complejidad. El jueves el Proyecto PlastChemun grupo de investigadores de Noruega y Suiza, anunció que había identificado más de 16.000 sustancias químicas en productos plásticos en la primera base de datos completa de todos los productos químicos plásticos conocidos. La base de datos, acompañada de un informe, clasifica las sustancias químicas según sus efectos ambientales y de salud conocidos: un banco de información que el equipo de PlastChem espera sirva de base para las regulaciones gubernamentales, así como para las negociaciones internacionales para un tratado para frenar el uso y la producción de plástico.

“Es un informe dinamita”, dice miriam diamante, que estudia los contaminantes químicos en la Universidad de Toronto y no participó en la investigación. La nueva base de datos reúne información de artículos científicos y siete conjuntos de datos que detallan diferentes sustancias químicas, dice Martín Wagner, líder del proyecto PlastChem y biólogo que estudia plásticos en la Universidad Noruega de Ciencia y Tecnología. Su equipo tardó aproximadamente un año en recopilar y clasificar todos los datos. A informe 2023 El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente había estimado previamente que hay más de 13.000 sustancias químicas asociadas con los plásticos. La nueva base de datos amplía esto hasta un punto que sorprende incluso a los científicos que estudian estos temas. «Dieciséis mil productos químicos… ¡Dios mío!», dice Diamond.

Además del gran volumen de sustancias químicas, «lo sorprendente para nosotros es que al menos el 25 por ciento de ellas son sustancias químicas preocupantes», dice Wagner. Los investigadores se concentraron en más de 4.200 de las sustancias químicas en la base de datos que señalaron por varias cualidades: la tendencia de las sustancias químicas a persistir sin degradarse, la capacidad de acumularse en el cuerpo humano u otros organismos, la movilidad en el medio ambiente y la toxicidad.


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La complejidad química de los plásticos ha planteado desafíos para comprender plenamente sus efectos sobre la salud y el medio ambiente: alrededor de 10.000 de los productos químicos de la nueva base de datos no tenían información suficiente para determinar sus riesgos potenciales. Pero para algunos de ellos, hay pruebas contundentes de riesgos para la salud. Los ftalatos, utilizados en revestimientos y materiales para pisos para hacerlos delgados y flexibles, alteran el sistema reproductivo, dice Diamond. Su investigacion También ha demostrado que la exposición a los ftalatos en el polvo doméstico durante el primer año de vida de un niño está relacionada con un mayor riesgo de asma a los cinco años. Bisfenoles, incluidos bisfenol A (BPA), son otro grupo de químicos plásticos que son bien conocidos por alterar la regulación hormonal del cuerpo. Y luego están las sustancias perfluoroalquilo y polifluoroalquilo, o PFAS, que se han relacionado con el riesgo de cáncer y el sistema inmunológico. problemas.

Wagner dice que le sorprendió conocer los riesgos asociados con la melamina. Este material se utiliza para fabricar cuencos y otras vajillas; también se combina con bambú y otros materiales orgánicos naturales para crear alternativas al plástico. Melamina Está clasificado como carcinógeno por la Unión Europea y se ha detectado en el agua potable, pero se utiliza ampliamente. La sustancia química también se mueve fácilmente en el medio ambiente y es muy resistente a la degradación.

El informe también destaca la presencia continua de productos químicos, incluidos los bifenilos policlorados (PCB), que han sido prohibidos en los plásticos según la Declaración de la ONU de 2001. Convenio de Estocolmo sobre contaminantes orgánicos persistentesque entró en vigor en 2004.

Los problemas de salud relacionados con los productos químicos plásticos son una carga importante para la sociedad, afirma Wagner. Un estudio publicado en enero estimó que los costos anuales relacionados con la salud atribuibles a la exposición a cuatro tipos de químicos plásticos, incluidos ftalatos, bisfenoles, PFAS y químicos retardantes de llama llamados éteres de difenilo polibromados (PBDE), cuestan 250 mil millones de dólares por año en los EE. UU., aproximadamente 1,2 por ciento del producto interno bruto del país. La exposición a estas sustancias químicas está asociada con problemas de salud, incluidos trastornos del desarrollo, cáncer, diabetes e infertilidad. «Suena muy aterrador y frustrante», dice Wagner. «Pero aquí existen oportunidades para poner los plásticos en un camino seguro y sostenible para que no tengamos que pagar todos estos costos».

El informe PlastChem recomienda algunas soluciones. En primer lugar, se necesita más información sobre los 10.000 productos químicos plásticos que no están suficientemente estudiados. «Necesitamos urgentemente alguna acción para llenar esos vacíos de datos», dice Wagner. Esto podría llevar décadas incluso con una amplia financiación científica. Los autores del informe recomiendan priorizar la investigación sobre sustancias químicas poco estudiadas en función del tamaño del mercado para ellas. Los autores también presionan por un enfoque regulatorio llamado “sin datos, no hay mercado”, que impondría a las empresas la responsabilidad de proporcionar datos sobre la toxicidad de las sustancias químicas antes de que puedan vender productos que las contengan.

Wagner y el equipo de PlastChem también recomiendan simplificar las recetas de plástico. Por ejemplo, se utilizan alrededor de 3.000 productos químicos como colorantes. Esta lista podría simplificarse para reducir los posibles impactos ambientales y de salud. Simplificar la huella química de los plásticos también facilitaría su reciclaje. Y el informe pide más transparencia sobre el contenido de los plásticos. Actualmente los científicos deben realizar un análisis químico intensivo para descubrir qué ingredientes contiene un producto plástico determinado, cuáles son sus concentraciones y si presentan riesgos.

En un correo electrónico a Científico americano, Matt Seaholm, director ejecutivo de la Asociación de la Industria del Plástico, un grupo comercial de la industria, discrepó de la premisa del informe. «El plástico como material sigue ofreciendo seguridad, protección y eficiencia, al mismo tiempo que se puede reutilizar y reciclar», escribió Seaholm. “Los químicos son químicos y se deben desarrollar políticas que sean aplicables a todos ellos. Intentar centrarse exclusivamente en los ‘productos químicos plásticos’ corre el riesgo de redundancia y visión de túnel en las políticas”.

Las tasas mundiales de reciclaje de plástico son tan bajo como el 9 por ciento, según la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico. Sólo el 15 por ciento de los residuos plásticos se recoge para reciclaje, pero el 40 por ciento se descarta del proceso de reciclaje debido a su baja calidad. Si esto continúa, la contaminación plástica en los ecosistemas acuáticos podría triplicarse de nueve millones a 14 millones de toneladas métricas en 2016 a 23 millones a 37 millones en 2040.

Y como destaca el informe PlastChem, los científicos creen que hay muy poca información sobre el contenido de todo este plástico. «No tenemos suficiente investigación sobre productos químicos plásticos», dice Christopher Reddy, un geoquímico marino que estudia la contaminación plástica en el Instituto Oceanográfico Woods Hole y no participó en el informe. «A medida que avanzamos, debemos identificar los plásticos más seguros y sostenibles y ser estratégicos en la forma en que elegimos qué polímeros y qué aditivos necesitamos».

El equipo de PlastChem espera que la base de datos proporcione orientación a los responsables políticos de cara a la próxima ronda de negociaciones para un tratado internacional sobre plásticos supervisado por el Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente. Comité Intergubernamental de Negociación sobre la Contaminación Plástica. Los delegados en la reunión discutirán formas de limitar la contaminación plástica centrándose en todo el ciclo de vida de los plásticos: formas de regular cómo se diseñan y fabrican, así como cómo garantizar que se reciclen. El Coalición de gran ambición para poner fin a la contaminación plástica, liderado por Noruega y Ruanda, está presionando para prohibir o restringir la producción de plásticos problemáticos y desarrollar criterios de sostenibilidad, entre otros objetivos. La industria química ha estado rechazando estos esfuerzos, afirmando que la atención debería centrarse en reciclaje, no producción. Los científicos que estudian el problema de los residuos plásticos y los grupos ecologistas destacan que el reciclaje es insuficiente debido a los bajos índices, la imposibilidad de reciclar algunos plásticos y el hecho de que todos los productos químicos del plástico hacen que los productos fabricados con materiales reciclados sean de menor calidad. Las negociaciones del tratado se llevarán a cabo en Ottawa en abril y podrían finalizar a finales de este año en una reunión en Busan, Corea del Sur.

«Es necesario que los gobiernos actúen y tienen la oportunidad de hacerlo ahora», afirma Wagner. «Necesitamos una solución política sistémica».