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Las palabras, como las especies biológicas, participan en lo que Charles Darwin llamó una “lucha por la existencia”. Algunos tienen lo necesario, ganándose el derecho de salir de la próxima generación de lenguas, mientras que otros quedan relegados a las páginas de Merriam-Webster, o quedan completamente olvidados.

¿Qué diferencia a los supervivientes? A estudio reciente en el diario PNAS, realizado por un equipo de investigadores internacionales, descubrió que muchas palabras inglesas exitosas tienen tres rasgos cruciales: se adquieren temprano en la vida, se refieren a algo concreto y son emocionalmente excitantes. (Ofrecen “sexo” y “pelea” como dos ejemplos notables).

Jugar al juego del “teléfono”

(Crédito: ESB Professional/Shutterstock)

Para resolverlo, pidieron a unas 12.000 personas que volvieran a contar historias cortas. Es decir, esencialmente realizaron un juego gigante de “teléfono”, donde una persona le susurra algo a la persona que está a su lado, se lo repite a la siguiente, y así sucesivamente. Como todo niño de 8 años sabe, es una lección práctica sobre el desafío de preservar un mensaje a través de múltiples recuentos. Con suficientes oradores interviniendo, “El perro mastica zapatos” se transforma fácilmente en “¿Qué blog usas?”

Sin embargo, ciertos patrones emergen de la inconsistencia, revelando qué palabras tienen probabilidades de superar el desafío. «La belleza de este enfoque», dice Fritz Breithaupt, científico cognitivo de la Universidad de Indiana en Bloomington y autor principal del estudio, «es que muestra una transición de la historia original a algo que se adapta mejor a nuestro propio aparato cognitivo». .”


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Para hacer eso Más concretamente, la cuestión es que moldeamos el lenguaje (a menudo sin darnos cuenta) para que se ajuste a nuestras capacidades mentales. Escogemos y elegimos entre las innumerables palabras que compiten por espacio en nuestro cerebro. Si uno es demasiado difícil de entender y recordar, o si simplemente no capta nuestra atención, es probable que lo descartemos, a veces en favor de una alternativa. Hoy en día no se oye mucho “pulchritudinoso”, porque “hermoso” funciona mejor.

Lenguaje infantil

(Crédito: LeManna/Shutterstock)

Como era de esperar, las palabras que aprendemos primero son algunas de las mejor adaptadas al entorno de nuestra mente. A medida que los oradores volvieron a contar sus historias, rápidamente volvieron a lo que habían aprendido a una edad temprana. (Por supuesto, no todos aprendemos las mismas palabras exactamente en el mismo momento de la vida, pero existen promedios bien establecidos).

Esto sugiere que no importa cuán grande crezca nuestro léxico, el lenguaje técnico y sofisticado de la edad adulta no puede competir con el vocabulario básico. «El lenguaje de los bebés no es algo que simplemente nos deshacemos y olvidamos», dice Breithaupt. «Es el núcleo al que volvemos».

Pero si esa fuera la única fuerza en acción, todos estaríamos balbuceando como niños en los términos más rudimentarios, sin ir más allá de «mamá» y «galleta». Hay presiones compensatorias (apuesto a que la palabra no duraría dos recuentos), procesos sociales y culturales que empujan al lenguaje en diferentes direcciones.


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Los avances tecnológicos, por ejemplo, introducen todo tipo de palabras nuevas (o neologismos), como “televisión” y “Bluetooth”. También pueden originarse en la necesidad interminable de expresar nuevas ideas, así como de replantear las viejas que han “perdido su capacidad de involucrar al oyente”, como lo expresaron los investigadores. Y palabras existentes pero difíciles pueden refugiarse en subculturas que las mantienen vivas con fines idiosincrásicos, como “hipótesis” en las comunidades científicas y “absolución” en los círculos legales.

Palabras que podemos imaginar

Otra característica común de las palabras aprendidas en una etapa avanzada de la vida es la abstracción. «Hipótesis» puede haber evocado alguna imagen en la mente, tal vez vasos de vidrio y batas blancas de laboratorio, pero probablemente no evocó nada tan distinto como la palabra «perro». La investigación ha mostrado que cuando el lenguaje evoca algo accesible a nuestros sentidos, lo encontramos más interesante y comprensible.

Breithaupt se apresura a señalar que necesitamos abstracciones. “Verdad”, “amor” y “bondad” no se refieren a entidades físicas, pero eso no disminuye su importancia. De hecho, cada palabra está hasta cierto punto abstraída de la realidad. «Pero en última instancia», dice, «las palabras concretas, las cosas que podemos imaginar, tienen una ventaja».

Reglas de las emociones, buenas o malas

Las palabras que resisten el paso del tiempo también tienden a provocar emociones fuertes. Curiosamente, no importa si esos sentimientos son positivos o negativos: “sexo” y “terrorista” son ambos provocativos a su manera. Saltan hacia nosotros, casi como si se apoderaran del territorio cognitivo por la fuerza.

Esto encaja con estudios psicológicos mostrando que la excitación emocional mejora la memoria. La idea es que, como no podemos recordarlo todo, preferimos prestar atención y recordar lo que es más significativo. Y lo excitante tiende a ser significativo, independientemente de sus asociaciones positivas o negativas (serpiente en la hierba, pareja en la cama).

Palabras para un mundo mejor

(Crédito: PeopleImages.com – Yuri A/Shutterstock)

Para ver si estos factores aumentan e influyen en el cambio del lenguaje en el transcurso no solo de unos pocos recuentos sino de generaciones humanas enteras, Fritz y sus colegas también analizaron un vasto conjunto de textos de los últimos 200 años. Increíblemente, a pesar de las muchas diferencias entre el lenguaje hablado y escrito, encontraron las mismas tres tendencias hacia las palabras que se adquieren temprano, son concretas y que despiertan sentimientos.


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Sin embargo, hubo una discrepancia inesperada: tanto las palabras excitantes positivas como las negativas tuvieron ventaja sobre las neutrales en el experimento del «teléfono», pero durante largos períodos de tiempo parece haber un sesgo más fuerte hacia lo positivo. Como una posible explicación, Breithaupt señala el trabajo del psicólogo cognitivo e intelectual público Steven Pinker (quien casualmente editó el artículo) sobre el aumento del bienestar global durante el siglo pasado.

A pesar del pesimismo generalizado sobre el futuro de la humanidad y su planeta natal, Pinker ha argumentado que el mundo es, de hecho, un lugar más feliz, más seguro y más pacífico que nunca. “Y si eso es cierto”, dice Breithaupt, “se esperaría que el lenguaje lo reflejara de alguna manera. Si tienes mucho sufrimiento y dolor, etc., necesitas el vocabulario que lo exprese”.

Agentes de la creatividad

(Crédito: Kittyfly/Shutterstock)

Si todo esto nos hace parecer un poco vehículos inconscientes de la evolución lingüística, hablando con palabras que estamos cognitivamente preparados para seleccionar, Breithaupt tiene una visión más optimista. Describe los relatos de sus participantes como actos poderosamente transformadores: “En realidad somos agentes de cambio, agentes de creatividad. Cada uno de nosotros”.

En otro estudio recientepublicado en Informes Científicos En enero, él y varios colegas de la Universidad de Indiana en Bloomington descubrieron que cuando se le pide al sistema de inteligencia artificial ChatGPT que vuelva a contar una historia, casi no introduce ninguna novedad. Los humanos, por el contrario, reemplazan hasta el 60 por ciento de las palabras y conceptos en cada iteración.

Entonces, en medio de nuestra ansiedad colectiva por las crecientes capacidades de la inteligencia artificial, Breithaupt cree que podemos consolarnos con las peculiaridades de la cognición humana y las innovaciones que permiten. «Creo que no debemos temerle por completo a ChatGPT», dice, «porque no nos lo quitará, al menos no de una manera fácil y directa».


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