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Imagen Getty/Merle Cooper

Cuando la temporada de Carolina del Sur terminó en la Final Four hace un año, nadie estaba muy seguro de cómo sería la versión 2023-24 de los Gamecocks, incluidos los que todavía estaban en la plantilla.

El equipo senior vio graduarse a cuatro de sus cinco mejores anotadoras, encabezadas por la pívot estrella Aliyah Boston, quien fue la número uno en general de las Indiana Fever y se convirtió en la Novata del Año de la WNBA, y Zia Cooke, quien lideró al equipo en anotaciones. y fue elegido décimo en la general por Los Angeles Sparks. Eso dejó algunos vacíos importantes que llenar para un equipo repentinamente muy joven, y cuando se reunieron para sus primeros entrenamientos de verano, como explica Ashlyn Watkins, todas las preguntas que se hacían externamente también existían internamente.

“Creo que todos pensábamos: ‘¿Qué pasará el año que viene? ¿Quiénes serán los nuevos cinco titulares? ¿Cómo vamos a jugar como equipo?’”, dijo Watkins a Dime por Zoom esta semana. “Entonces, creo que todos teníamos esas preguntas entre nosotros. Pero, en nuestros primeros entrenamientos de verano o nuestras primeras prácticas de verano, vimos el talento, ¿verdad? Sabíamos que el talento, la capacidad atlética y la ética de trabajo estaban ahí.

“Entonces, creo que teníamos que juntar todo, y no sabíamos qué tan bien iba a encajar, pero terminó encajando muy, muy bien. Para ser honesto, creo que jugamos como un equipo y creo que empezamos a jugar como equipo en el verano. Nos dimos cuenta de que cada uno de nosotros juega un papel en ganar y también juega un papel en ganar por mucho. Entonces creo que todos pensamos: ‘¿Qué va a pasar?’ pero nosotros tocamos y cuanto más practicamos juntos y más tocamos juntos, todos nos conectamos mucho”.

los resultados hablan por si mismos. Carolina del Sur ingresa a su enfrentamiento Sweet 16 contra Indiana con un perfecto 34-0, marcando el segundo año consecutivo en el que permanecen invictos durante la temporada regular y el Torneo SEC. Es un logro notable, particularmente si se considera la rotación de la plantilla. Para llenar ese vacío, los Gamecocks no han buscado forzar a los jugadores jóvenes a asumir un papel protagónico demasiado pronto, sino que han optado por apoyarse en su increíble profundidad para, como señala Watkins, jugar un verdadero juego de equipo.

Eso tampoco son sólo palabras, como se confirma cuando ves jugar a los Gamecocks. En cualquier noche, se podía ver a un jugador diferente asumir el papel principal en la ofensiva (han tenido cinco máximos anotadores diferentes en sus últimos ocho juegos), el flujo del juego determina quién asume el control. Tienen seis jugadores que promedian 9,5 puntos por partido o más (Kamilla Cardoso, MiLaysia Fulwiley, Te-Hina Paopao, Chloe Kitts, Bree Hall y Watkins) y aprovechan el hecho de que las defensas nunca están seguras de quién deben marcar. en. Algunas noches, podría ser un juego de Cardoso adentro, donde alimentarán a su centro en la pintura si ella tiene un enfrentamiento favorable. Otra noche podría ser para la zona de defensa, donde su fenómeno de primer año, Fulwiley, o el transferido de último año, Paopao, comienzan a funcionar.

Aunque el papel principal cambia muchas noches, la constante para los Gamecocks esta temporada es que todos tengan la oportunidad de contribuir a ganar, lo que, según Watkins, hace que este equipo sea muy divertido.

«Este grupo es realmente especial», dice Watkins. “No tenemos que preocuparnos por jugar muchos minutos en un partido o ahorrar minutos para un partido sólo para estar preparados para el siguiente. No tenemos que preocuparnos por eso, porque tenemos mucha gente que puede jugar en diferentes posiciones. Es especial para nosotros y creo que es especial para nosotros porque es divertido. Cuando todos anotan y defienden, es simplemente divertido”.

La defensa es donde Carolina del Sur se destaca particularmente. El equipo ocupa el primer lugar en porcentaje de tiros de campo del oponente, con Watkins como uno de los jugadores más impactantes en ese extremo de la cancha. El delantero de 6’3 es el segundo del equipo en tapones (2,4 por partido) y rebotes (7,0 por partido), y el tercero en robos (1,3 por partido) en sólo 20,3 minutos por partido desde el banquillo. Watkins hace caso omiso de una pregunta inicial sobre sus habilidades defensivas, insistiendo en que la defensa es algo natural ya que su longitud le permite entrar en las líneas de pase, interrumpir el regate si un jugador se suelta y rechazar tiros.

Sin embargo, eso subraya el trabajo que implica ser un defensor de alto nivel. Las herramientas y el esfuerzo son los puntos de entrada necesarios para jugar una gran defensa, pero finalmente nos enfrentamos al desafío mental de aprovecharlos para lograr el equilibrio adecuado entre ser una presencia física y elegir los lugares para evitar problemas de faltas y estar en posición como un defensor del equipo.

“Es realmente difícil tratar de no cometer una falta y simplemente tratar de jugar una buena defensa. Es realmente difícil”, explica Watkins. “Solo tienes que ser físico sin intentar cometer faltas. Tienes que dejar que te sientan, hacerles saber que estás allí sin que ellos usen eso para su ventaja y traten de chocar contigo, ir directamente hacia arriba y recibir una falta. Creo que luché con eso a mitad de temporada. Recibí muchas faltas y creo que la gente me exploraría y vería que juego duro en defensa, así que intentarían causarme problemas de faltas desde el principio.

“Y creo que eso es algo que aprendí viendo películas con los entrenadores y aprendí que tengo que ser paciente, simplemente ir por ahí o simplemente encontrar diferentes formas de defender. Quiero decir, eso sólo viene con disciplina. No digo que mi equipo necesidades mí, pero siento que confían un poco en mí y no puedo meterme en problemas de faltas tempranas. Así que eso es algo que tengo que tomar internamente y decir, está bien, tengo que ser disciplinado”.

Como equipo, Watkins dice que el compromiso de Carolina del Sur en el lado defensivo es lo que los hace destacar. Es en lo que empiezan a trabajar en la temporada baja, con la entrenadora en jefe Dawn Staley exigiendo 40 minutos completos de esfuerzo en ese extremo de la cancha cada noche. Eso es lo que ha convertido a los Gamecocks en un programa dominante durante la última década, porque los jugadores han aceptado plenamente la idea de que tienen que jugar a su nivel todas las noches, independientemente de su oponente, como lo demuestran sus dos primeras victorias. en el Torneo quedando por un margen combinado de 99 puntos.

“Empieza con nuestro entrenador. Básicamente ella nos instala eso. Si estamos teniendo un buen juego, pero también estamos cometiendo muchos errores, ella no dudaría en decírnoslo y aun así gritarnos”, dice Watkins con una sonrisa. “Aunque estamos ganando por mucho, ella todavía nos grita y nos dice: tenemos que hacer esto mejor o aquello mejor. Este no es nuestro estándar. Así que creo que comienza con ella y se contagia al equipo. Y simplemente trabajamos como un equipo y nos dimos cuenta de que sabemos la diferencia cuando jugamos mal y cuando jugamos lo mejor posible. Así que creo que ahí es donde empieza, con ella”.

Obtener esa aceptación rápidamente fue vital para que Carolina del Sur continuara donde lo dejaron el año pasado a pesar del cambio de plantilla, pero también necesitaban que jugadores como Watkins se convirtieran en jugadores más completos. Si bien la defensa es algo natural, Watkins ha trabajado duro en sus habilidades ofensivas, lo que le ha permitido aumentar su promedio de anotación hasta 9,6 puntos por partido desde 4,9 puntos por partido el año pasado.

«He estado trabajando simplemente para conectar los puntos y ser una amenaza ofensiva y defensiva», dice. “Entonces, trabajaré un poco más y solo trabajaré en los lugares en los que estaré en diferentes jugadas. Y eso simplemente aumentó mi confianza. Lo haré en la práctica y luego pensé: ‘Está bien, si puedo hacerlo en la práctica, entonces puedo hacerlo en el juego’. Así que comencé a intentar hacerlo en el juego y funcionó bien para mí”.

Lo que hizo que el trabajo individual valiera la pena para Watkins es que está enfocado. No se trata solo de ir al gimnasio y realizar tiros, sino de trabajar en cosas específicas que se le pedirá que haga en el juego, algo que ha aprendido que es vital desde que llegó a Carolina del Sur y cree que sería útil para que más jugadoras jóvenes puedan participar. considerar.

“Muchos jugadores de la NBA, ¿sabes cómo dice la gente que los jugadores de la NBA van a su tiro? Como si fueran a su lugar. Ellos disparan el tiro que quieren disparar, y creo que cuando practicas esos tiros, como dije, practicaré diferentes lugares en los que se supone que debo estar, creo que esa es la mejor manera de trabajar específicamente en ti, ”, explica Watkins. “Sabes que en este momento del juego estarás en este lugar, así que esto realmente se parece a lo que hiciste. Y los jugadores de la NBA dirán, oh sí, hago este tiro en la práctica todo el tiempo. Trabajo en esto en la práctica, así que te resultará más fácil en el juego”.

Ver que el trabajo da sus frutos en los juegos le ha dado a Watkins un impulso de confianza, lo que mejora su juego en general. Ella destaca esa confianza cuando se le pregunta qué es lo que más la enorgullece de su crecimiento como jugadora, pero también hace un comentario revelador sobre lo que hace que este equipo de Carolina del Sur funcione tan bien.

«Estoy orgulloso de mi confianza, de lo seguro que estoy en lo que puedo hacer», dice Watkins. “Creo que en mi primer año no tuve muchos minutos, así que no estaba muy seguro. Realmente no estaba jugando. Solo estaba practicando. Así que simplemente… simplemente estoy ahí. Pero este año creo que es más bien, siento que mi equipo no me necesita, pero siento que juego un papel importante en lo que mi equipo hace y en lo que mi equipo necesita. Entonces lo tomé como, oh, voy a tener que trabajar un poco más, porque sé que mi equipo necesita que haga esto y esto y esto”.

La última parte de su cita ofrece una idea de cómo los Gamecocks han llegado a este punto, con el equipo jugando entre sí y queriendo mejorar sus juegos individuales para sus compañeros. Cuando menciono eso, ella sonríe y acepta que eso es lo que hace especial a este grupo en particular. «Eso es muy cierto, sí», dice Watkins. “Creo que todos, cada uno de nosotros, también nos sentimos así”.

Mientras buscan hacer otra carrera hacia la Final Four con aspiraciones de ganar un título nacional, los Gamecocks seguirán jugando unos para otros y desafiándose a sí mismos para jugar a su nivel. La competencia seguirá volviéndose más dura en ese viaje, pero creen con razón que cuando juegan lo mejor que pueden, pueden obtener la victoria sin importar cuál sea su oponente.

Como tal, mantendrán el mismo mensaje y dejarán que el susto del Torneo de la SEC contra Tennessee les recuerde por qué nunca pueden dejar de cumplir sus estándares.

“El mensaje es no subestimar a ningún equipo”, dice Watkins sobre el punto focal de cara al Sweet 16. “No podemos tomar a ningún equipo a la ligera, porque todos intentarán derribarnos. Contra quien juguemos, intentarán entrar y derribarnos. Y simplemente no podemos permitir que eso suceda. Hemos aprendido que no necesitamos estar en otra situación como las semifinales del Torneo SEC. No queremos volver a estar en esa situación nunca más. Tuvimos la suerte de ganar ese partido, pero no nos gustó esa sensación de estar a punto de perder.

«Así que creo que tenemos eso en el fondo de nuestras mentes; es decir, no queremos hacer eso», continúa. “No queremos estar en esa situación. Entonces sabemos qué hacer para no estar en esa situación y sabemos qué hacer para no tomar a los equipos a la ligera. Tenemos que lanzar el primer golpe y salir al bate listos para comenzar”.

Carolina del Sur se enfrentará a Indiana el viernes por la noche, y el juego comenzará a las 5 pm EST por ESPN.

Esta publicación apareció por primera vez en UPROXX

El cargo Ashlyn Watkins sobre su desarrollo y cómo Carolina del Sur convirtió su mayor pregunta en una fortaleza apareció primero en Teresa Owens.