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La gente se refresca durante una ola de calor en Amsterdam

Koen van Weel/AFP vía Getty Images

Un análisis de todas las olas de calor que ocurrieron en todo el mundo entre 1979 y 2020 encontró que ahora persisten durante 12 días en promedio, en comparación con los 8 días al comienzo del estudio.

A medida que el planeta siga calentándose, persistirán durante más tiempo, dice Wei Zhang en la Universidad Estatal de Utah. «Según la tendencia, podría duplicarse a 16 días alrededor de 2060», afirma.

El equipo de Zhang descubrió que las olas de calor no sólo persisten durante mucho más tiempo, sino que también cada vez más frecuente y moverse más lentamente, lo que significa que lugares específicos tienen que soportar condiciones de olas de calor con mayor frecuencia y durante más tiempo.

Si bien generalmente se piensa que las olas de calor son eventos que afectan a una región, el área afectada por el calor extremo cambia con el tiempo a medida que se mueven los sistemas climáticos responsables de las condiciones de calor.

La velocidad a la que se mueven las olas de calor se ha reducido de unos 340 kilómetros por día en la década de 1980 a unos 280 kilómetros por día en la actualidad, descubrió el equipo. Es más, el ritmo de desaceleración se está acelerando.

Como las olas de calor persisten durante más tiempo, viajan más lejos a pesar de sus velocidades medias más lentas, con una distancia total que aumenta de unos 2.500 kilómetros a unos 3.000 kilómetros. Esto significa que un área más grande está siendo afectada.

El estudio no analizó las causas de estas tendencias. Pero el cambio hacia olas de calor más frecuentes, más lentas y más duraderas a medida que el planeta se calienta provocará impactos cada vez más devastadores en las sociedades y la naturaleza a menos que se haga más para evitar un mayor calentamientoadvierte el equipo.

La mayoría de los estudios anteriores sobre olas de calor se han centrado en lugares o regiones específicas. El equipo de Zhang es uno de los pocos que observa cómo se mueven las olas de calor con el tiempo.

Para ello, el equipo dividió el mundo en una cuadrícula. Una ola de calor se definió como uno o más cuadrados con temperaturas muy por encima del promedio de 1981 a 2010 (específicamente, superiores al 95 por ciento de las temperaturas en ese período) durante más de tres días.

El equipo descubrió que las olas de calor tienden a moverse en determinadas direcciones debido a las condiciones predominantes. Por ejemplo, en Australia hay una fuerte tendencia a que las olas de calor se desplacen hacia el sureste, mientras que en África tienden a desplazarse hacia el oeste.

«Me parece muy interesante ver todas esas propiedades de las olas de calor que no se pueden capturar cuando se comprimen las olas de calor en una consideración estática», dice Andrea Böhnisch en la Universidad Ludwig Maximilian de Munich, Alemania, que participó en uno de los pocos estudios considerar las olas de calor como sistemas en movimiento.

Sin embargo, cuando se trata de determinar qué se necesita hacer para adaptarse a un mundo más cálido, las evaluaciones regionales pueden ser más útiles que las globales, dice Böhnisch.

También señala que las cifras de, por ejemplo, la persistencia de una ola de calor dependen en gran medida de cómo el equipo define una ola de calor. Con definiciones diferentes, las tendencias generales seguirían siendo las mismas, pero las cifras podrían variar sustancialmente. «Esto debe tenerse en cuenta al observar los valores numéricos precisos», afirma.

Otros estudios han demostrado que Los huracanes también se mueven más lentamente.dice David Keells en la Universidad de Florida.

“Esto significa que estos eventos increíblemente peligrosos permanecerán más tiempo en cualquier lugar y que los impactos se sentirán más. En general, cuanto más tiempo esté expuesta una población a las condiciones de una ola de calor, mayor será la tasa de hospitalización y muerte”, afirma.

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