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Se parece a un ratón con grandes orejas redondas y una pequeña bolsa para albergar a sus crías. Pero este no es un roedor promedio; de hecho, es el marsupial más pequeño del mundo. Sin embargo, nunca se debe subestimar. La planigale de cola larga es un mamífero carnívoro diminuto pero feroz que se encuentra en Australia y Papúa Nueva Guinea.

Linette Paraguas es una bióloga del Museo de Australia Occidental que ha dedicado su carrera a estudiar la planigale, una pequeña criatura que vive en Australia. Las especies más pequeñas pueden alcanzar aproximadamente el tamaño de medio ratón, y las más grandes aproximadamente el triple.

Actualmente hay siete especies de planigale reconocidas y cada año se descubren más. Sólo el año pasado, Umbrello y su equipo descubrieron y publicado en dos nuevas variedades de planigales: La Pilbara planigale de cabeza naranja conocida como Planigale kendricki y la Pilbara planigale de arcilla agrietada conocida como Planigale tealei.

«Siempre me han interesado más los marsupiales más pequeños: son súper luchadores y merecen algo de atención», dice Umbrello.

La Planigale de cola larga es un carnívoro sediento de sangre

No te dejes engañar por su tamaño, la planigale no quiere ser tu amiga. Este pequeño carnívoro es feroz y hábil para sobrevivir donde otras criaturas no pueden: en pastizales secos y desiertos. Se alimenta de insectos y lagartijas pequeñas o de cualquier cosa que pueda matar y que quepa en su diminuta barriga. Estos insectívoros aman ciempiés, arañas, saltamontes, polillas y escarabajosque agarran con sus garras de color caramelo, a menudo en la oscuridad de la noche.

No es sólo su tamaño lo que hace que la planigale sea especial, sino también la forma de su cabeza. «Sus cabezas son muy, muy planas desde la nariz hasta la parte posterior de la cabeza, y eso les permite aplastarse en pequeñas grietas para esconderse de los depredadores», dice Umbrello. Para evitar el duro sol de las praderas del desierto de Australia, se esconden en grietas formadas en el árido desierto.

Traídos por los colonos en el siglo XIX para cazar ratas en los barcos, los gatos salvajes prosperaron y vivieron en una isla llena de especies que no estaban adaptadas para escapar de ellos. La planigale ha corrido la misma suerte y, a menudo, es presa de gatos y zorros. «Diezmaron a los marsupiales nativos porque no sabían cómo esconderse de ellos adecuadamente», dice Umbrello.


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Un ratón marsupial con una bolsa para demostrarlo

Nocturnos y en movimiento, durante mucho tiempo se les ha llamado ratones marsupiales, y tienen la característica bolsa marsupial para demostrarlo. Las hembras dan a luz, en promedio, seis crías por camada y las llevan en su bolsa durante unos meses antes de que puedan sobrevivir por sí mismas en la naturaleza. La mayoría de los bebés son destetados de sus madres dentro de los cuatro meses.

Si bien no sabemos mucho sobre su estado de conservación porque no se les ha prestado la atención de algunos de los marsupiales más conocidos como canguros, wombats y koalas, los investigadores creen que las dos especies recién descubiertas probablemente sean bastante comunes. .

Algunas de las otras especies, sin embargo, están más restringidas debido a sus hábitats más pequeños, lo que las hace más raras. Aún así, su estado de conservación aún se desconoce debido a la degradación del hábitat y la introducción de depredadores como zorros y gatos salvajes.

La planigale es otro mamífero fascinante que, según Umbrello, hace que el continente sea bastante especial. Desde quokkas hasta demonios de Tasmania, wombats y ahora este pequeño y luchador carnívoro, Australia es el hogar de muchas criaturas únicas en el continente.


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