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Hubo sargentos instructores en películas antes de que Louis Gossett Jr. interpretara uno en “Un oficial y un caballero” en 1982 (aunque durante mi vida, no recuerdo ninguno). Podría haber una variedad de ellos después. Pero es un proyecto que Gossett hizo suyo, y el papel cinematográfico que, más que otro, vino a definirlo. Gossett, quien falleció el 29 de marzo a los 87 años, fue un excelente actor que impuso su presencia; Solo mira la forma feroz en que interpreta a un soldado alienígena, bajo una máscara de maquillaje con cuentas, en “Enemy Mine”. Sin embargo, en “Un oficial y un caballero”, Gossett tomó el papel principal de un sargento instructor de la Marina duro y le dio tal floritura que lo convirtió en mitológico. Se apoderó de la función, infundiendo el concepto mismo de sargento de instrucción con una riqueza, alma e ingenio, y un toque de algo que ningún otro actor jamás le ha brindado: un misterio de alta calidad.

El thriller estaba ahí dentro de la humanidad tácita del personaje. No importaba quién hayas sido. El sargento de artillería Emil Foley iba a romperte el culo, iba a cortarte en pedazos, iba a determinar qué te motivaba y iba a ser más inteligente que tú. Desde el momento en que fija sus ojos omniscientes en Zack Mayo (Richard Gere), el derrochador apuesto y asqueroso que se ha alistado en la Marina, a Foley no le agrada y tiene buenos motivos para no agradarle. Mayo tiene mucha columna vertebral, pero no tiene rumbo y no puede ver más allá de sí mismo. Eso lo confunde completamente con el ejército, y Foley casi puede oler el narcisismo. La película está estructurada como un enfrentamiento entre ambos que se convierte en un conflicto psicológico a gran escala. El sargento se burla de Mayo, lo reprende, se da cuenta de que está ganando dinero al hacer las tareas de los otros reclutas para ellos y, en una secuencia memorable, intenta torturarlo para que renuncie.

Pero de la forma en que Gossett lo interpretó, Foley también representaba algo más grande, una cualidad tanto inexpresada como monumental. Para los reclutas bajo su vigilancia, incluido Mayo, no era sólo un atormentador, un disciplinador kármico del ejército. Él era tu yo superior. Al final del entrenamiento básico, él se convertiría en quien querías ser.

Gossett lo hizo fastidioso, con acciones impecables y un ceño fruncido que lo examina todo, así como una voz del más puro desprecio, excepto cuando se relaja lo suficiente como para hacerte saber que el coraje abusivo del sargento es su propia actuación. Es un franco franco que intenta derribar a sus reclutas en la realidad. Y lo hará enseñándoles algo que aquellos que no están en el ejército casi nunca perciben: que no es simplemente un mundo en el que se comen perros, sino que es un mundo de peleas de perros entre perros. mundo de la muerte. Todo su personaje se basa en eso.

Fue una actuación tradicional inmediata. Pero si dices que Louis Gossett Jr. fue y siempre será el sargento instructor definitivo de la película, muchos no estarán de acuerdo contigo, ya que claramente tiene un competidor serio: R. Lee Ermey en “La chaqueta metálica”. No estoy aquí para arbitrar un enfrentamiento importante en retrospectiva entre estas dos actuaciones inmortales. Ermey aportó un toque de realismo rudo a “Full Metallic Jacket”, porque en ese momento no era actor; era un verdadero sargento instructor de la Marina que había trabajado como guía. Nadie superará jamás la obscenidad barroca de su lenguaje, que surgió del patrón que realmente utilizó en el campo de entrenamiento. Pero aquí está la cuestión: el sargento de artillería Hartman de Ermey domina la secuencia inicial de 47 minutos de “Full Metallic Jacket”, y luego muere a tiros en lo que parece ser la versión ideológica deliberadamente deformada de Kubrick de los años sesenta de un merecido belicista. El sádico militar recibió lo que le esperaba.

La actuación de Ermey, en su enfoque brutal, es increíble, pero la actuación de Gossett en “Un oficial y un caballero” encuentra una conexión astuta con el público que la convierte en una obra de teatro trascendental. Su frase más importante pueden ser dos palabras que pronuncia cerca del final de la película. Mayo, a punto de despedirse del sargento después de haberse graduado de entrenador primario, intenta hacerle saber lo que ha significado para él. «Nunca lo descuidaré, sargento», dice. Anticipamos que Foley, en última instancia, devolverá el sentimiento. En cambio, dice con la tranquilidad de los siglos: “Lo sé”. Eso sí que es rudo.

Gossett ganó un Premio de la Academia por su actuación, convirtiéndose en el primer actor negro en ganar el Oscar al mejor actor de reparto. Pero incluso si no hubiera ganado ese premio, parte de su logro en “Un oficial y un caballero” es que su actuación es un astuto hito en la política racial de Hollywood. En las dos horas y cuatro minutos de “Un oficial y un caballero”, rara vez se habla o se alude al hecho de que Foley es negro. No es que la película se desarrolle en una sociedad post-racial, sino que presenta al ejército estadounidense como una especie de semimundo post-racial. Lo que importa es la valentía, la fuerza de voluntad, la fuerza de carácter, todo visto sin prejuicios.

Pero hay un subtexto racial en la película, y está ahí dentro del sorprendente margen de la actuación de Gossett. Después de descubrir a Mayo rompiendo las reglas y someterlo a horas de calistenia (y una versión de submarino con manguera de jardín), Foley le dice: «¡Me gustaría su DOR!». Como oficial, quiere que Mayo deje de ensuciar a su amada Marina, pero parte del poder de ese momento es que, mientras Gossett lo interpreta, Foley puede ver a través de todos los privilegios blancos de Mayo. Está en una posición única para saber qué tan lejos ha caído Mayo de la persona que debería ser.

Esa noción, sin embargo, no describir Foley como personalidad. Simplemente está ahí. Y en 1982, el matiz parecía revolucionario. “Un oficial y un caballero” no es una película con un mensaje liberal: es un enfrentamiento militar kármico (y, después de todo, un romance). Gossett interpreta a Foley como una persona que ha abrazado los valores del ejército como forma de salvación. Lo que hace que su actuación sea mayor que el alboroto del entrenamiento básico es que es una visión de la igualdad religiosa. Por eso nunca lo descuidaremos.