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Desde 2017, las economías más grandes del sur de Europa han superado a Alemania en aproximadamente un 5%, lo que pone de relieve la recuperación divergente de la región frente a los recientes desafíos económicos. Un análisis de Capital Economics para el Financial Times revela que Italia, España, Portugal y Grecia sumaron colectivamente más de 200 mil millones de euros a su producto interno bruto (PIB) en términos reales durante los últimos seis años, superando a toda la economía portuguesa. Mientras tanto, el PIB de Alemania aumentó sólo 85 mil millones de euros durante el mismo período. El lento crecimiento en Alemania puede atribuirse al impacto de la pandemia de coronavirus desde 2020, exacerbado por una desaceleración en su importante sector manufacturero y los aumentos de los precios de la energía tras la invasión rusa de Ucrania.

Por el contrario, las naciones del sur de Europa han experimentado un resurgimiento del turismo después de la pandemia, junto con una menor exposición a la caída del sector manufacturero y una menor dependencia del gas ruso barato. Andrew Kenningham, economista jefe para Europa de Capital Economics, señala que la producción combinada de los cuatro mayores países del sur de Europa supera actualmente a la de Alemania en más de un 5%. Sin embargo, este impulso de crecimiento solo ha recuperado parcialmente el terreno perdido desde la crisis financiera de 2008, durante la cual muchas economías de la eurozona enfrentaron crisis bancarias y requirieron rescates de deuda.

Kenningham observa que el desempeño superior de las economías del Sur ha influido en el consenso del Banco Central Europeo respecto de posibles recortes de las tasas de interés, y la mayoría de quienes fijan las tasas indican la probabilidad de que tales recortes comiencen en junio si las presiones inflacionarias continúan disminuyendo. Esto marca un cambio con respecto a años anteriores, cuando las economías del Sur normalmente requerían políticas monetarias más flexibles en comparación con sus contrapartes del Norte. Esta economía de dos velocidades también ha contribuido a reducir el diferencial de rendimiento de los bonos entre países del sur de Europa como Italia y Alemania.

Se prevé que los países del sur, en particular Italia y España, sigan teniendo un desempeño superior en el corto plazo, mientras que Alemania y otras economías del norte, como Austria y los Países Bajos, enfrentan un estancamiento. Kenningham pronostica una brecha de expansión colectiva del 1% entre las economías del Sur y Alemania para 2026. Sin embargo, existen dudas sobre la sostenibilidad de esta tendencia más allá de ese punto. Estudios recientes indican que el crecimiento de los salarios ha erosionado la competitividad de los costos laborales en los países del Norte, mientras que las mejoras en la productividad han beneficiado a los países del Sur.

El fondo de recuperación de 800 mil millones de euros de la UE, que beneficia principalmente a los países del Sur a través de subvenciones y préstamos baratos a cambio de reformas estructurales, también ha contribuido a su resiliencia económica. Sin embargo, persisten las preocupaciones sobre la sostenibilidad de esta trayectoria de crecimiento, particularmente en Italia, ya que planea frenar el gasto para cumplir con las reglas fiscales de la UE. Se espera que la reducción de los incentivos fiscales para la construcción privada, que impulsó gran parte del crecimiento de Italia desde 2019, frene las perspectivas de expansión. El ajuste de Alemania a los mayores costos de la energía y la disminución de las exportaciones también ha impactado su crecimiento, subrayando aún más la naturaleza transitoria del desempeño superior del sur de Europa.