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El pájaro del terror, un grupo extinto de aves carnívoras que alguna vez dominó el territorio actual de Argentina, Brasil, Chile y Uruguay después de la extinción de los dinosaurios, persistió entre hace 23 millones de años y hasta hace unos 17 mil años.

Con cabeza de águila, pico curvo, cuerpo y patas de avestruz africano y garras tan grandes como las de las aves rapaces de Jurassic Park, “no querrías estar en una jaula con una de ellas”, comentó Washington Jones, paleoornitólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Uruguay (MNHN). Esta bestia también podía pesar 220 libras y desgarrar carne sin esfuerzo.

Un estudio reciente publicado en Paleontología Electrónica sugiere que el pájaro del terror también estuvo en la cima de la cadena alimentaria en la Antártida, mucho antes de lo que se pensaba, hace unos 50 millones de años.

La Antártida alguna vez estuvo llena de vida

Durante el Eoceno, la Antártida no era ni fría ni inhóspita, sino una tierra de frondosos bosques y un ambiente cálido que permanecía conectada (o muy poco separada) del extremo sur de América del Sur, permitiendo a los mamíferos terrestres transitar sin mayores restricciones.

Sin embargo, hubo una ausencia crítica: no se conocían animales lo suficientemente grandes como para cazar o hurgar en el territorio que más tarde se convertiría en el continente helado.

Durante este período, la fauna era predominantemente marina, con criaturas como pingüinos y tiburones. En tierra firme predominaban los mamíferos marsupiales y ungulados, casi todos herbívoros, salvo unas pocas especies pequeñas que se alimentaban de insectos.

El hallazgo de dos falanges de ungula –o huesos de un dedo del pie que podrían ser una pezuña o una garra– en la isla Seymour, en el extremo norte de la Península Antártica, indica que un ave de gran tamaño ocupó ese lugar vacante en la cima de la cadena alimentaria.


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Encontrar el pájaro del terror

Los huesos no eran una parte cualquiera de una pierna, sino más bien una garra distintiva que tenía una función altamente especializada: sujetar a la presa para matarla con el pico, según Jones y su colega de la Facultad de Ciencias Naturales de la Universidad Nacional de La Plata. (UNLP) en Argentina, paleontóloga Carolina Acosta Hospitaleche.

Los investigadores estimaron que la edad del ejemplar era de 50 millones de años debido a la capa de suelo donde se encontraron las falanges. Pero el equipo pensó que esta edad era demasiado antigua. El período precede al período pico de la Forusrhacidaenombre oficial que reciben 17 especies de aves caracterizadas por picos en forma de daga.

¿Pueden los expertos clasificar el ave depredadora de la Antártida como Forusrhacidae? Jones y Acosta Hospitaleche prefieren referirse a ella dentro del Cariamiformes orden, que incluye el Forusrhacidae familia.

La falta de un apellido específico se debe a que las falanges comparten características con estas aves del terror (con unas dimensiones estimadas de 6 pies de altura y un peso aproximado de 220 libras, similar a Phorusrhacidae longissimus), sin embargo, su forma se parece más a la de su único pariente real: el depredador terrestre conocido como seriema (Cariama cristata y chunga burmeisteri).

El hecho de que esta criatura exhiba características de ambos grupos podría ayudar a llenar el vacío informativo sobre los miembros más primitivos de la Forusrhacidae. También podría revelar un linaje paralelo previamente desconocido.


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¿Qué hace que el pájaro del terror sea tan aterrador?

Sin embargo, los investigadores coinciden en que el apodo de «pájaro del terror» es bien merecido. Dice Acosta Hospitaleche: «Con su tamaño y esas garras curvas, tenía lo necesario: su finalidad era cazar y desgarrar carne».

el argentino paleoornitólogo Federico Degrangeinvestigador del Centro de Investigaciones en Ciencias de la Tierra de la Universidad Nacional de Córdoba que no participó en este estudio, prefiere ser más cauteloso y adhiere a la descripción de ella como un «gran ave depredadora» debido a la falta de otras piezas esqueléticas. .

Degrange sí reconoce que las características son consistentes con un ave adaptada a la vida terrestre. Al no clasificarlo como Forusrhacidaesostiene que el registro creíble más antiguo debería ser el de un fósil de la Patagonia que data del Eoceno medio, hace aproximadamente 44 millones de años.

Por otra parte, la etiqueta «pájaro del terror» es inconfundible para Felipe Montenegropaleontólogo de la Facultad de Ciencias de la Universidad de la República (Uruguay), que ha estudiado la aerodinámica de las aves del terror y no participó en esta investigación.

«Este descubrimiento nos permite imaginar cómo eran las asociaciones de fauna en los bosques de la Antártida», dice Montenegro. También cree que el trabajo de Jones y Acosta Hospitaleche proporciona información sobre las funciones ecológicas de las aves depredadoras al final de la edad de hielo, cuando su peso había disminuido a aproximadamente 33 libras.

«Podríamos empezar a imaginar cómo fueron las interacciones entre estas criaturas y los primeros paleoindios de América del Sur», dice Montenegro.


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