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2 de mayo de 2024: más de 1 millón de estadounidenses viven con enfermedad de Crohn, una enfermedad intestinal inflamatoria crónica y, a veces, paralizante que afecta los intestinos y provoca problemas digestivos. Si bien algunas personas pueden tener síntomas leves o incluso no tener síntomas en ocasiones, otras sufren dolor abdominal intenso, diarrea, fatiga, pérdida de peso, anemia y otras complicaciones potencialmente mortales.

Hasta ahora, la afección no tiene cura y los tratamientos suelen ser limitados. Los medicamentos típicos para tratarla, como los esteroides y los inmunosupresores, pueden brindar alivio y retardar el progreso de la enfermedad, pero muchos pacientes dicen que los medicamentos no funcionan tan bien con el tiempo o no responden en absoluto. Aunque la cirugía puede ser una opción en algunos casos, tanto los pacientes como los médicos buscan con entusiasmo nuevas terapias que puedan ayudar a aliviar los síntomas y también conducir a una mejor calidad de vida.

En los últimos años, los investigadores gastrointestinales se han centrado claramente en soluciones para la EII en general y la enfermedad de Crohn en particular. A medida que los fondos para investigación han ido llegando, los expertos gastrointestinales de todo Estados Unidos han probado nuevos medicamentos que atacan la inflamación y las reacciones autoinmunes, así como trasplantes fecales que pueden transferir bacterias «buenas» del sistema digestivo de un donante para ayudar a mejorar la flora intestinal.

Sólo en 2024 se han anunciado varios acontecimientos que podrían aportar alivio de diferentes maneras. En California, por ejemplo, los investigadores están desarrollando un tipo de terapia con células madre que puede ayudar a sanar el revestimiento intestinal y provocar una respuesta positiva del sistema inmunológico. La terapia ha mostrado resultados prometedores en modelos de ratón, pero aún debe probarse en ensayos clínicos en humanos. Pero podría proporcionar una vía para los pacientes que no responden bien a los tratamientos estándar o a los medicamentos más recientes.

“En los últimos 10 años, se han ampliado muchas terapias y productos biológicos nuevos para la EII, pero estos medicamentos conllevan un riesgo de efectos secundarios y, en el mejor de los casos, la mitad de los pacientes no responden. Y si tienen una respuesta, cuanto más tiempo tomen los medicamentos, más probabilidades tendrán de perder esa respuesta”, dijo Maneesh Dave, MD, profesor asociado de medicina en gastroenterología y hepatología en la Universidad de California, Davis.

Estudiar células madre

Dave, que dirige la investigación sobre terapia con células madre en UC Davis, señaló otros problemas con los medicamentos actuales. Los efectos secundarios graves pueden crear coágulos de sangre en el corazón, los pulmones y las piernas. Estos medicamentos a menudo inhiben el sistema inmunológico, lo que puede provocar un mayor riesgo de infecciones e incluso cáncer. Es por eso que Dave y otros están trabajando en soluciones para aumentar las tasas de respuesta, reducir los efectos secundarios y acercarse lo más posible a la remisión mediante el tratamiento de la inflamación y la curación del intestino.

en un estudio publicado en enero en npj Medicina Regenerativa, Dave y sus colegas estudiaron cómo las células llamadas células madre mesenquimales derivadas de la médula ósea humana (hMSC) pueden curar la inflamación en ratones que tienen un tipo de inflamación crónica del intestino delgado que se asemeja a la enfermedad de Crohn en los humanos. Cuando se les administraron las hMSC, los ratones tuvieron curación de la mucosa y una respuesta inmunológica, incluso semanas después de que las hMSC ya no estuvieran presentes.

«Estas células pueden suprimir el sistema inmunológico y dar como resultado la regeneración del revestimiento intestinal, lo cual es bastante prometedor», dijo Dave. «Existe un precedente de esto en Europa, donde las células ya están aprobadas para el tratamiento de afecciones específicas, pero aún no tenemos pruebas de ello en Estados Unidos y los ensayos clínicos están en curso».

A medida que continúan este tipo de estudios, Dave advirtió a los pacientes con EII que no acudan a clínicas de células madre no reguladas, que ofrecen terapias que aún no están probadas. La FDA no ha aprobado ningún tratamiento en esta área, por lo que las ofertas de células madre son «todavía experimentales» en los EE.UU., dijo, y podrían provocar infecciones u otras complicaciones graves.

Sintiendo el estallido

Cuando las personas con enfermedad de Crohn tienen brotes, a menudo informan dolor de estómago, diarrea y, a veces, heces con sangre o mocos. Este cambio en los síntomas significa que hay inflamación en el cuerpo y necesita curación. En la Universidad Northwestern, un equipo de científicos ha desarrollado un sensor de temperatura implantable inalámbrico para detectar estos brotes inflamatorios, con la esperanza de prevenir o limitar el daño.

«Los cambios de temperatura son un signo distintivo de inflamación, y la inflamación prolongada puede causar un daño extenso a ese tejido u órgano, lo que puede conducir a una eventual alteración de todo el sistema», dijo Arun Sharma, PhD, profesor asociado de investigación de urología en Feinberg de Northwestern. Facultad de Medicina y profesor asociado de investigación de ingeniería biomédica en la Facultad de Ingeniería McCormick.

en un estudio publicado en marzo en Ingeniería Biomédica de la Naturaleza, Sharma y sus colegas probaron si un sensor de temperatura (un dispositivo diminuto y blando que se apoya contra los intestinos) podría proporcionar información en tiempo real sobre la progresión de la enfermedad y los brotes en ratones con enfermedad de Crohn. Los investigadores utilizaron los sensores para rastrear continuamente los cambios de temperatura durante aproximadamente 4 meses y descubrieron que el tamaño del brote podía rastrearse en función de la firma de calor. Eso significa que los médicos podrían actuar temprano para ayudar a los pacientes, en lugar de esperar semanas para analizar muestras de sangre, tejido o heces.

Ahora que han encontrado resultados exitosos en ratones, Sharma y el equipo de investigación planean probar el sensor en tejidos humanos que recrean las condiciones inflamatorias encontradas en la enfermedad de Crohn. Este tipo de sensores también podrían ser útiles para pacientes con colitis ulcerosa, que es otra enfermedad inflamatoria intestinal, u otras afecciones con respuestas inflamatorias prolongadas, como el trasplante de órganos.

«Si existe una plataforma que pueda monitorear el brote en tiempo real, esto sería importante para que el médico tratante pueda tomar acciones apropiadas y oportunas para ayudar a remediar la situación», dijo. «Con el avance tecnológico que hemos descrito, esto algún día podría convertirse en una realidad, de modo que las métricas de calidad de vida de los afectados puedan mejorarse enormemente».

Cuidando a los niños

En EE. UU. y Canadá, los especialistas en EII que se centran en pacientes pediátricos están trabajando juntos para encontrar mejores soluciones para los niños. Llamó al Estudio CAMEO (Resultados clínicos, de imagen y endoscópicos de niños recién diagnosticados con enfermedad de Crohn), la investigación tiene como objetivo comprender por qué algunos niños que reciben tratamiento estándar con medicamentos antifactor de necrosis tumoral (anti-TNF) logran la curación de la mucosa y otros no.

«Pocos estudios involucran la terapia de Crohn en niños, y todos los medicamentos en el mercado se basaron en estudios a gran escala en adultos», dijo Neal LeLeiko, MD, profesor de pediatría en la Universidad de Columbia y director del programa pediátrico de EII en NewYork-Presbyterian. Hospital de Niños Morgan Stanley. LeLeiko es el investigador del sitio NewYork-Presbyterian/Columbia para el estudio CAMEO.

En particular, los investigadores esperan encontrar la mejor dosis de anti-TNF para los niños, que puede variar según el peso. A medida que los niños reciben el medicamento por vía intravenosa y mejoran, por ejemplo, a menudo aumentan de peso, pero la dosis del medicamento recetado puede no cambiar, lo que podría resultar en una disminución de la eficacia, explicó LeLeiko. Una parte fundamental del estudio depende de una técnica conocida como “monitoreo terapéutico de fármacos”, en la que los investigadores miden cuidadosamente los análisis de sangre de rutina para detectar fármacos anti-TNF y diversos aspectos de la curación.

«Veo demasiados pacientes que experimentan fallas con los medicamentos anti-TNF debido a que los médicos anteriores no sabían cómo usar el medicamento correctamente», dijo. “Como siempre digo, ‘Si este fuera mi hijo o mi nieto, ¿qué haría?’ Necesitamos saber cómo utilizar mejor estos medicamentos en niños de la manera más segura”.