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El lanzamiento de dos astronautas en una nave espacial comercial de Boeing marcará una novedad para la compañía, pero también recuperar los vuelos espaciales tripulados de EE. UU. a un sitio de lanzamiento y cohetes que no ha sido utilizado por tripulaciones durante más de 50 años.

La prueba de vuelo con tripulación (CFT) del CST-100 de Boeing Starliner La cápsula está lista para llevar a los astronautas de la NASA Barry «Butch» Wilmore y Sunita «Suni» Williams en una misión de ocho días al Estación Espacial Internacional. El despegue está programado para hoy (6 de mayo) a las 10:34 pm EDT (0234 GMT del 7 de mayo).

El lanzamiento tan esperado, que sigue a dos pruebas de vuelo orbital sin tripulación en 2019 y 2022, respectivamente, conducirán a que Starliner realice misiones regulares de rotación de tripulación a la estación espacial a partir del próximo año.

Para alcanzar la órbita, el Starliner volará encima de una United Launch Alliance (ULA) Atlas V cohete del Space Launch Complex-41 (SLC-41) en Florida. La plataforma está ubicada a menos de 11 kilómetros (7 millas) de donde los primeros y últimos (hasta ahora) astronautas lanzaron cohetes Atlas.

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Abarcando 60 años

«Hay algo de historia en torno a esta misión», dijo Gary Wentz, vicepresidente de programas gubernamentales y comerciales de la ULA, en una conferencia de prensa previa al lanzamiento el viernes (3 de mayo). «En 1962, John Glenn voló en el primer Atlas Y casualmente, 62 años después, estamos volando nuestro Atlas número 100. [V] con Butch y Suni a bordo. Eso es muy importante para nuestro equipo».

Originalmente diseñado como el primer operativo de los Estados Unidos. misil balístico intercontinental (ICBM), el cohete Atlas D fue modificado para lanzar a los primeros estadounidenses a la órbita terrestre. Cuatro astronautas de la NASA volaron en el propulsor Convair, incluidos Glenn, Scott Carpenter, Walter «Wally» Schirra y Gordon Cooper.

La última vez (hasta la fecha) que un astronauta despegó en un cohete Atlas fue Gordon Cooper en Mercury-Atlas 9 el 15 de mayo de 1963. (Crédito de la imagen: NASA)

El 15 de mayo de 1963, La misión Mercury-Atlas 9 de Cooper Despegó del Complejo 14, justo al sur y ligeramente al este de la plataforma Starliner en SLC-41.

«Fue ciertamente hermoso», dijo Cooper cuando vio por última vez su viaje en órbita mientras se alejaba de «Fe 7«, su nave espacial Mercurio. «Era de un color plateado muy brillante, con una banda blanca helada alrededor de la parte central».

Aunque pertenecen a la misma familia de cohetes, el Atlas D y el Atlas V tienen muy poco o nada en común, aparte de su nombre. El Atlas moderno, diseñado por Lockheed Martin, está propulsado por un motor ruso RD-180 en su primera etapa y una etapa superior Centaur.

Introducido en 2002, el Atlas V es el cohete activo más antiguo de los Estados Unidos. El Starliner será una de las últimas cargas útiles del vehículo, ya que se retirará después de 16 vuelos más para dar paso a El nuevo cohete pesado Vulcan de ULA.

ULA modificó el Atlas V para poder volar misiones Starliner tripuladas.

«Para ello, diseñamos dos tecnologías diferentes para apoyar los vuelos espaciales tripulados», dijo Wentz. «Pusimos un sistema de detección de emergencia a bordo que monitorea todos los sistemas del vehículo, y en el caso de que tuviéramos un desempeño anormal de uno de esos sistemas y requiriera que la tripulación realizara un aborto, esto en realidad activará automáticamente ese abortar.»

«También, [we built] un Centaur de doble motor, que realmente lo recupera de un vehículo tradicional que volamos anteriormente y que volaremos en el futuro en Vulcan», dijo.