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Una chinche apestosa de Megymenum

Joven Swee Ming/Shutterstock

Las chinches hediondas hembras tienen un órgano extraño que utilizan para cultivar un jardín de hongos, lo que a su vez ayuda a proteger sus huevos de una especie de avispa parásita.

Takanori Nishino del Instituto Nacional de Ciencia y Tecnología Industrial Avanzada en Tsukuba, Japón, y sus colegas encontraron este órgano al estudiar las patas traseras de Megymenum gracilicorneuna chinche apestosa que se sabe que infesta pepinos y calabazas cultivadas.

Los investigadores observaban cómo las hembras utilizan el órgano tímpano de sus patas traseras, una especie de tímpano que utilizan los insectos para oír sonidos, durante el apareamiento. Descubrieron que las hembras tenían una hendidura pequeña y porosa en las piernas, llena de zarcillos de hongos llamados hifas. Cada hembra había cultivado múltiples especies de hongos dentro de este órgano, con una sorprendente diversidad.

Es más, este no fue un crecimiento accidental. Cuando las hembras depositaban sus huevos, rascaban los poros llenos de hongos con las garras de la otra pata y luego frotaban los huevos con sus garras, untándolos de hongos. En unos pocos días, los huevos estaban completamente cubiertos por hifas parecidas a pelos. Cuando las ninfas jóvenes eclosionaron, retuvieron esta capa de hongos hasta que mudaron.

Al principio, el equipo pensó que los hongos podrían proporcionar una barrera tóxica o patógena para los depredadores, pero un análisis más detallado reveló que la mayoría de las variedades eran inofensivas.

El misterio se profundizó hasta que los investigadores estudiaron los huevos de chinches en la naturaleza y descubrieron que con frecuencia estaban parasitados por una avispa no descrita anteriormente, ahora llamada Trissolcus brevinotaulus. Descubrieron que la avispa pone sus huevos dentro de los huevos de las chinches, pero no lo consigue cuando las hifas son lo suficientemente gruesas. Sin embargo, las avispas tienen su propio truco, ya que las hembras tienen antenas más gruesas que los machos, que pueden usarse para atravesar esta espesura de hifas y poner sus huevos, según el equipo.

“Nunca he visto un error real [the order that stink bugs belong to] use hongos de esta manera”, dice Nikolai Tatarnic en el Museo de Australia Occidental en Perth. «El parasitismo de los huevos es un riesgo enorme para muchos insectos, especialmente aquellos cuyos huevos se ponen expuestos, en lugar de estar enterrados en el suelo o en el tejido vegetal», dice. «Estoy seguro de que después de leer esto, toda la gente de los insectos estará mirando a través de sus dinidoridos. [the family stink bugs belong to] colecciones y mirando nuevamente los órganos timpánicos de las hembras”.

Sin embargo, dice que existe un precedente de una estrategia similar de protección de los huevos. «Se ha demostrado que varios insectos asesinos que cazan utilizando resinas vegetales almacenan resina, que también utilizan para cubrir sus huevos, de forma muy similar a como lo hacen estas chinches apestosas».

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