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Si alguna vez has tenido la mala suerte de tragar un trago de agua de mar, te harás una idea de su intensa salinidad. Un pequeño trago ya es bastante malo, pero el contenido total de sal de los océanos de la Tierra es realmente asombroso: basándose en un promedio de 7 cucharadas por litro, los científicos han calculado que contienen alrededor de 50 mil billones de toneladas (es decir, 15 ceros) de sal disuelta.

Lo más increíble aún es que no siempre estuvo ahí. Goteaba lentamente hacia el océano (grano a grano, año tras año) desde las montañas, colinas y llanuras del paisaje terrestre. Para ver por qué, primero debemos entender algunas cosas sobre la sal.

De dónde viene la sal del océano

La sal es mucho más que un condimento para la mesa. En química, el término se refiere a cualquier compuesto con iones cargados positiva y negativamente, no sólo el cloruro de sodio que utilizamos para mejorar nuestra cocina, sino también el magnesio, el sulfato, el potasio y muchos otros.

Estas diversas sales están presentes en rocas de todo el mundo. Y a medida que las fuerzas naturales, como la congelación y el deshielo, rompen las rocas en trozos cada vez más pequeños, sus minerales (incluida la sal) son arrastrados hacia el mar por la erosión.

A lo largo del camino, gracias a sus iones, las sales también son susceptibles a un segundo proceso destructivo: la meteorización química. El átomo de hidrógeno en cada molécula de agua tiene una carga negativa y el átomo de oxígeno tiene una carga positiva. Debido a que los opuestos se atraen, la lluvia y los ríos pueden rodear y disolver los iones de sal mientras bañan el paisaje.

De hecho, encuentras el mismo efecto en volcanes subterráneos. «Sucede en cualquier lugar donde el agua entra en contacto con las rocas», dice Colin Stedmon, oceanógrafo químico de la Universidad Técnica de Dinamarca. «El agua es el disolvente definitivo».


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¿Por qué los lagos y ríos no tienen tanta sal?

Cada gota de esa solución salada termina en el océano. Sin embargo, todo proviene de los ríos, y de alguna manera no parecen afectados por su carga salobre.

Resulta que hay un poco de sal en cada masa de agua supuestamente «fresca». No es suficiente que tus papilas gustativas lo detecten, pero cuando esas trazas llegan a su destino final, se combinan para ofrecer un sabor muy salado.

Esto se debe a que una vez que la sal se deposita en el océano, se concentra aún más a medida que el agua se evapora en la atmósfera: una nueva generación de lluvia pronto erosiona el siguiente lote de minerales, mientras que los cristales de sal quedan atrás.


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Sal marina

Sin embargo, no se quedan allí para siempre. Con el tiempo, varios procesos naturales eliminan la sal del sistema oceánico. En aguas costeras poco profundas, la concentración puede llegar a ser tan alta que no se puede disolver más, y luego una parte precipita para formar una capa en el fondo. De ahí proviene nuestra querida sal marina, con su sabor complejo y distintivo.

El agua del océano también se filtra en las fisuras de las profundidades marinas, arrastrando la sal hacia el manto interior, donde una vez más puede encontrar su camino hacia las rocas que algún día resurgirán en los continentes. Cuando eso sucede, el ciclo se reinicia de nuevo.

Aún así, existe un desajuste significativo entre los ciclos del agua y la sal (según Stedmon, este último es miles de veces más lento). El agua está en constante flujo, mientras que la sal tarda eones en moverse de un lugar a otro. Como resultado, el océano se ha vuelto increíblemente salado, mientras que nuestras fuentes de agua continentales siguen siendo potables.

Sin embargo, a pesar de sus calendarios muy diferentes, los ciclos han alcanzado el equilibrio. El océano podría disolver mucha más sal de la que contiene actualmente, pero no se está volviendo más salado. Por mucho que traigan los ríos, se extrae una cantidad aproximadamente comparable. «Hay un suministro muy lento», dice Stedmon, «equilibrado con una eliminación muy lenta».


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Por qué es importante el contenido de sal del océano

Salt puede ser uno de los jugadores más ignorados en el escenario mundial. No simplemente flota sin propósito; de hecho, es responsable de gran parte del clima de la Tierra.

Las corrientes oceánicas, que hacen circular agua fría y caliente por todo el planeta, son reguladores cruciales del clima global. Y esas corrientes, a su vez, son creadas principalmente por el viento, la temperatura del agua y (lo adivinaste) la salinidad.

Así como los meteorólogos miden la temperatura del aire para predecir lo que sucederá en la atmósfera, los oceanógrafos miden estos factores para modelar la actividad futura de las corrientes (que, como ya se señaló, también influye en el clima atmosférico).

En realidad, los océanos están salpicados de sensores robóticos autónomos del programa internacional ARGO. Rutinariamente se hunden miles de pies, como globos meteorológicos al revés, para recopilar datos. Como sabemos con precisión qué tan bien el agua salada conduce la electricidad, bombean un poco a través de una celda de conductividad para probar su salinidad. Luego transmiten los resultados a las estaciones meteorológicas.

Los pronósticos que ayudan a generar son esenciales para todas nuestras interacciones con el océano, desde el transporte marítimo hasta recolección de energía de las olas. Las corrientes también transportan los nutrientes que sustentan la vida marina, lo que significa que podemos utilizarlas para rastrear las poblaciones de peces.

Como dice Stedmon, “existe un vínculo directo entre [current] circulación y cómo utilizamos el mar”. Y, añade, existe un vínculo igualmente importante entre la circulación y la sal.


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Cody Cottier es un escritor colaborador de Discover a quien le encanta explorar grandes preguntas sobre el universo y nuestro planeta de origen, la naturaleza de la conciencia, las implicaciones éticas de la ciencia y más. Tiene una licenciatura en periodismo y producción de medios de la Universidad Estatal de Washington.