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Un estudio reciente advierte de una «desaceleración crítica» de la selva amazónica, ya que los datos muestran que más de un tercio de este importante ecosistema tiene dificultades para recuperarse de la sequía.

Señales de desaceleración

A medida que se acercan a un umbral ecológico para un estado de ecosistema diferente, se predice que los ecosistemas dinámicos como el bosque amazónico exhibirán un comportamiento crítico de desaceleración o recuperación retrasada de pequeñas perturbaciones recurrentes.

Aunque cada vez hay más pruebas de que las sequías tienen consecuencias perjudiciales para la salud y el funcionamiento de los bosques del Amazonas, todavía no está claro qué papel desempeñan en los procesos esenciales de desaceleración.

Se produce después de cuatro períodos de sequía supuestamente «una vez en un siglo» en menos de 20 años, lo que enfatiza las extraordinarias exigencias que un clima alterado causado por los humanos está imponiendo a los árboles y otras plantas, muchas de las cuales se están marchitando por la sed.

El último estudio analiza fotografías satelitales de la actividad de la vegetación de 2001 a 2019. Se analizaron mensualmente decenas de miles de píxeles, cada uno de los cuales abarca un área de 25 kilómetros cuadrados (9,65 millas cuadradas), y se conectaron con datos de lluvia del área.

El propósito del estudio fue determinar «si la duración, la intensidad o la frecuencia de la sequía contribuyen a la pérdida de estabilidad de la vegetación amazónica».

Descubrieron que el 37% de la vegetación madura de la zona mostraba signos de desaceleración. Se demostró que el sureste del Amazonas, extensamente deforestado y degradado, es más susceptible a un «evento de inflexión», o al colapso catastrófico de la selva tropical hacia un estado nuevo y más seco, a pesar de que los patrones diferían de un lugar a otro.

Según su investigación, la intensidad de la sequía era más importante que la frecuencia de la sequía, pero se identificó la combinación más inestable de ambas.

De acuerdo a Johanna Van Passelautor principal del estudio, la situación bajo el dosel puede ser peor de lo que revelaron las fotografías de satélite.

«Si ya estamos viendo un punto de inflexión acercándose a este nivel macroforestal, entonces debe estar empeorando a nivel micro», añadió.

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Gran colapso del ecosistema

Hay 15.000 tipos diferentes de árboles en la selva amazónica y absorben dióxido de carbono de la atmósfera. Sin embargo, la agitación climática provocada por la quema humana de carbón, gas, petróleo y árboles está debilitando esta capacidad, así como la resiliencia del bosque en su conjunto.

Según el informe, el ritmo decreciente de recuperación del bosque podría ser un «indicador temprano» de un colapso importante del ecosistema.

El Amazonas, que normalmente contiene el cuerpo de agua dulce más grande de la Tierra, sufrió una sequía catastrófica el año pasado que provocó que sus ríos, alguna vez caudalosos, descendieran a niveles récord, exacerbó los incendios forestales y provocó la extinción masiva de más de 100 delfines de río.

Esta fue una extensión de un patrón más amplio. El estudio también dijo que las áreas del Amazonas con la menor cantidad de lluvia a principios de la década de 2000 experimentaron la peor disminución en la estabilidad.

Dos factores hacen que los árboles sean más propensos a morir durante sequías severas y extremadamente calurosas: la falta de carbono, que ocurre cuando los árboles se ven obligados a cerrar sus estomas y eventualmente se asfixian por falta de fotosíntesis, y la falla hidráulica, que ocurre cuando los vasos del xilema de la planta se rompen y pierden su capacidad de bombear agua.

Debido a que muchas especies de árboles no se han adaptado para soportar ambientes hostiles, las temporadas de lluvias más cortas y más intensas están dificultando que el bosque se recupere de las sequías.

Las futuras sequías sobre el Amazonas serán más intensas y frecuentes debido al calentamiento global, lo que exacerbará estas tendencias.

Según el estudio, esto «podría acercar potencialmente a más regiones amazónicas a un punto de inflexión y provocar cambios en la estructura y el funcionamiento de los bosques al aumentar la mortalidad forestal». Las áreas particularmente vulnerables son aquellas que ya han sido afectadas por incendios y tala de árboles por parte de humanos.

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