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El resurgimiento de la Voyager 1 ofrece inspiración para todos en la Tierra

Los instrumentos pueden fallar, pero el centinela más distante de la humanidad seguirá explorando e inspirándonos a todos.

Representación artística de una nave espacial Voyager en el espacio profundo.

Cebra punteada/Alamy Foto de stock

En medio de la letanía de malas noticias de abril (guerra en Gaza, protestas en las universidades estadounidenses, un callejón sin salida en Ucrania), los aficionados a la ciencia se sintieron un poco animados.

La NASA tiene contacto restablecido con la Voyager 1el cosa más distante construido por nuestra especie, ahora a toda velocidad a través del espacio interestelar mucho más allá de la órbita de Plutón. La extraordinariamente duradera nave espacial había dejado de transmitir datos en noviembre, pero los ingenieros de la NASA lograron una solución muy inteligente y está enviando datos nuevamente. Ahora a más de 15 mil millones de millas de distancia, la Voyager 1 es el objeto humano más lejano y continúa alejándose de nosotros a aproximadamente 38 000 millas por hora.

Como un coche viejo que sigue funcionando, o un tío bendecido con una vida extraordinariamente larga, la nave espacial robótica es un súper anciano eso sigue y sigue y, al hacerlo, ha cautivado a los aficionados al espacio en todas partes.


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Lanzado el 5 de septiembre de 1977, La Voyager 1, de una tonelada, estaba destinada a cartografiar el sistema solar exterior, en particular los planetas gigantes gaseosos Júpiter y Saturno, y la luna de Saturno, Titán. Es gemelo, Voyager 2lanzado el mismo año, siguió una trayectoria diferente con una misión ligeramente diferente para explorar los planetas exteriores antes de dirigirse al borde del sistema solar.

Aquellos fueron los días de gloria de la NASA. Unos años antes, la NASA había logrado llevar hombres a la luna y ganó la carrera espacial para los EE. UU. Los ingenieros de la NASA eran la envidia del mundo.

Para llegar a Júpiter y Saturno, ambas Voyager tuvieron que atravesar el cinturón de asteroides, que está lleno de rocas y escombros que orbitan alrededor del sol. Tuvieron que sobrevivir a los rayos cósmicos, la intensa radiación de Júpiter y otros peligros del espacio. Pero las dos naves espaciales lo lograron sin problemas.

El presidente Jimmy Carter ocupó el cargo cuando se lanzó la Voyager 1 desde Cabo Cañaveral; Elvis Presley había muerto apenas tres semanas antes; la gasolina costaba unos 60 centavos el galón; y, como ahora, Oriente Medio estaba en crisis, con el primer ministro israelí Menachem Begin y el presidente egipcio Anwar Sadat tratando de encontrar la paz.

Voyager 1 devuelto espectaculares fotos de Júpiter y su mancha roja gigante. Mostró cuán dinámica era la atmósfera joviana, con nubes y tormentas. También tomó fotografías de Io, la luna de Júpiter, con sus volcanes, y Titán, la luna de Saturno, que los astrónomos creen que tiene una atmósfera similar a la de la Tierra primordial. La nave espacial descubrió un anillo delgado alrededor de Júpiter y dos nuevas lunas jovianas, llamadas Tebe y Metis. Al llegar a Saturno, descubrió cinco nuevas lunas y un nuevo anillo.

Y luego la Voyager 1 continuó su viaje y envió imágenes desde el borde del sistema solar. Muchos de nosotros recordamos el punto azul pálido, una inquietante fotografía de la Tierra tomada el 14 de febrero de 1990, cuando estaba a una distancia de 3.700 millones de millas del sol. El astrónomo Carl Sagan escribió:

“Quizás no haya mejor demostración de la locura de la vanidad humana que esta imagen distante de nuestro pequeño mundo. Para mí, subraya nuestra responsabilidad de tratarnos más amablemente unos con otros y de preservar y apreciar el punto azul pálido, el único hogar que hemos conocido”.

Para entonces, la Voyager 1 había sobrevivido hacía mucho tiempo a su misión planetaria, pero seguía llamando fielmente a su hogar mientras viajaba más allá del sistema solar hacia el reino de las estrellas. Para el 2012 La Voyager 1 había llegado a la heliosfera., el borde más lejano del sistema solar. Allí penetró en la heliopausa, donde termina el viento solar, detenido por partículas provenientes del medio interestelar, el vasto espacio entre las estrellas. (Los astrónomos saben que el espacio entre las estrellas no está totalmente vacío sino permeado por un gas enrarecido.)

Gracias a la Voyager 1, los científicos descubrieron que la heliopausa es bastante dinámica y midieron por primera vez el campo magnético de la Vía Láctea más allá del sistema solar. Y sus instrumentos siguieron enviando datos mientras viajaba por el medio interestelar.

Al enterarme de que la Voyager 1 se había apagado, me comuniqué con Luis Lanzerotti, un ex científico planetario de los Laboratorios Bell que realizó las calibraciones de la nave espacial Voyager 1 y fue el investigador principal de muchos experimentos. Me dijo que un gerente de la NASA en la década de 1970 había dudado de que la plataforma de escaneo mecánico de la nave espacial, que apuntaba los instrumentos a los objetivos, y los muy delgados detectores de estado sólido, que tomaban esas lecturas del borde del sistema solar, sobrevivieran en la nave espacial. No sólo sobrevivieron sino que funcionaron perfectamente durante todo este tiempo, dijo Lanzerotti, proporcionando datos excelentes durante décadas. Se alegró mucho al escuchar la noticia de que la Voyager 1 todavía estaba viva.

Los instrumentos de la Voyager 1 tienen poder hasta 2025. Después de eso, se apagarán, uno por uno. Pero no hay nada que detenga la nave espacial mientras se aleja de nosotros en el vasto vacío del espacio.

Dentro de miles de años, tal vez cuando la raza humana haya abandonado este planeta, la Voyager 1, la pequeña nave espacial que podría hacerlo, continuará su inexorable viaje hacia las estrellas.

Este es un artículo de opinión y análisis, y las opiniones expresadas por el autor o autores no son necesariamente las de Científico americano.