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Para asegurarse de que un satélite que orbitaba un asteroide fuera en realidad dos lunas pegadas, los astrónomos que lo observaban necesitaban echar un segundo vistazo. Esa doble mirada confirmó que estaban viendo este fenómeno por primera vez, según un informe de Naturaleza.

En noviembre pasado, la NASA lucía – una nave espacial lanzada para explorar asteroides tan lejanos como Júpiter – pasó cerca de su primer objetivo, Dinkinesh (que recibió el apodo de Dinky).

Los astrónomos que siguieron la transmisión de datos de la nave espacial notaron que Dinky tenía compañía. Un pequeño satélite al que el equipo llamó Selam lo orbitaba. A medida que Lucy enviaba más datos a la Tierra, los investigadores notaron algo inusual en las imágenes: el satélite parecía tener dos lóbulos, como mitades de un corazón del día de San Valentín.

Fusionando dos lunas

Pero no estaban seguros. «En las primeras imágenes que descargamos del acercamiento más cercano, los dos lóbulos estaban casi uno encima del otro», dice Jessica Sunshine, astrónoma de la Universidad de Maryland, miembro del equipo de Lucy y autora del artículo. «Cuando obtuvimos un ángulo diferente, los dos lóbulos estaban claros».

El equipo sospecha que el satélite gemelo celestial unido se formó en parte debido a la alta velocidad de giro de Dinky. El reflejo desigual de la luz solar en la superficie del asteroide puede provocar una alta velocidad.

Debido a esas intensas rotaciones, el asteroide expulsó escombros sueltos a la órbita, dejando una depresión en su superficie. Sin embargo, no están seguros exactamente de cómo y por qué las dos lunas de Dinky se fusionaron para formar Selam.


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Formación de material celeste

Aunque tanto Dinky como Salem son bastante pequeños, su importancia es enorme. Demuestran cómo piezas de material celeste se juntan (o se acumulan, como dicen los astrónomos) para formar nuevos cuerpos.

«Comprender cómo se acrecientan estas lunas tan pequeñas nos dice cómo funciona la acreción en general», dice Sunshine. “Los asteroides más grandes y, en última instancia, los planetas mismos se acumulan a partir de asteroides más pequeños. Estos son los componentes básicos del Sistema Solar”.

Dinkinesh y su satélite son los primeros de los 11 asteroides que Lucy planea explorar durante su viaje de 12 años. El año que viene, Lucy pasará por un cinturón de asteroides creado por colisiones. Los datos de ese paso mejorarán la comprensión de cómo se desintegran los asteroides.

Lucy eventualmente recopilará datos de asteroides aún más lejanos en el Sistema Solar, con su destino final como los asteroides troyanos de Júpiter. Luego, el equipo comparará los asteroides que han observado desde diferentes áreas.

“Nuestro objetivo final es comprender la formación de cuerpos celestes”, dice Sol. “¿Cómo se forman los planetas? ¿Cómo se formó la Tierra?


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Antes de unirse a la revista Discover, Paul Smaglik pasó más de 20 años como periodista científico, especializándose en políticas de ciencias biológicas de EE. UU. y cuestiones de carreras científicas globales. Comenzó su carrera en periódicos, pero pasó a revistas científicas. Su trabajo ha aparecido en publicaciones como Science News, Science, Nature y Scientific American.