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Las preocupaciones sobre el posible impacto a largo plazo en la salud de las nutrias inglesas surgieron después de que los expertos encontraron la presencia de PFAS, a veces denominados «químicos permanentes», en la especie.

Siempre químico

Para poder rastrear niveles de PFAS en el medio ambiente y determinar la concentración de estos químicos en las aguas dulces del Reino Unido, así como cualquier problema ecológico o de salud, los científicos de Cardiff probaron nutrias de todo el país. Las concentraciones de sustancias químicas persistentes en las nutrias que residen cerca de instalaciones que producen PFAS despertaron la curiosidad de los investigadores.

Debido a su capacidad para resistir el aceite y el agua, las sustancias ignífugas generalizadas o «químicos permanentes» se utilizan ampliamente en una variedad de industrias, según Emily O’Rourke, investigadora asociada de la Facultad de Biociencias de la Universidad de Cardiff.

Debido a su alta solubilidad en agua, los compuestos de PFAS se liberan con frecuencia al medio ambiente a través de aguas residuales, espumas contra incendios hechas con PFAS y efluentes de la industria. Debido a que son los principales depredadores en las aguas dulces británicas, las nutrias son marcadores útiles de contaminación ambiental porque pueden absorber sustancias químicas PFAS a través de su dieta.

El objetivo del Proyecto Nutria de la Universidad de Cardiff es realizar investigaciones sobre nutrias en el Reino Unido. Para ayudar a salvaguardar las poblaciones de nutrias británicas, la iniciativa monitorea su número y estudia su ecología utilizando nutrias que han sido encontradas muertas.

El estudio se basa en sus hallazgos anteriores e investiga las cantidades de 33 tipos diferentes de químicos PFAS en nutrias muertas que se descubrieron entre 2015 y 2019. Se centra en una región donde se encontraba una fábrica que anteriormente usaba químicos PFAS.

Se encontraron grandes cantidades de PFOA, uno de los químicos PFAS, en las cercanías de una empresa que producía teflón o poli(tetrafluoroetileno), según nuestra investigación anterior, incluidos estudios con nutrias.

Reglamentos obligó a la planta a dejar de usar PFOA en 2012, pero nuestro análisis más reciente revela que las concentraciones de PFOA siguen siendo altas en el área alrededor de la fábrica. Incluso después de que se suspenda su uso, se prevé que el PFOA permanecerá en el medio ambiente durante mucho tiempo.

«La evidencia sugiere que el PFOA migrará gradualmente a través del suelo hasta las aguas subterráneas y, por lo tanto, se volverá menos biodisponible, pero se desconoce el plazo para esto. El biomonitoreo de las nutrias en esta área proporciona una forma valiosa de determinar durante cuánto tiempo la actividad industrial puede afectar los ecosistemas cercanos», añadió O’ Rourke.

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Riesgo para los animales

Dado que algunos productos químicos PFAS son peligrosos y tienen una vida media prolongada en el medio ambiente, están controlados. Ejemplos de estas sustancias son PFOS y PFOA. Como resultado, los productores los han sustituido por productos químicos con propiedades estructurales comparables. Los investigadores también examinaron las cantidades de compuestos de reemplazo encontrados en las poblaciones de nutrias del Reino Unido.

La investigación descubrió que aunque las cantidades de los químicos PFAS anteriores, ahora controlados, siguen siendo más altas en las nutrias, ahora se están encontrando químicos de reemplazo PFAS más nuevos; de hecho, algunos de los compuestos de reemplazo se encontraron en la mayoría de las nutrias.

Entre ellos estaba la existencia del F-53B, una sustancia utilizada en el sector de galvanoplastia de China. Aunque el F-53B no está actualmente en uso en el Reino Unido, se encontró en 19 de las 20 nutrias que fueron examinadas, lo que indica que puede estar entrando en contacto con el país a través del envío de larga distancia desde China o mediante el uso y eliminación. de productos importados que contienen F-53B.

«Existe la preocupación de que algunos de estos químicos de reemplazo PFAS puedan ser tan persistentes y tóxicos como los compuestos que han reemplazado. Se necesita urgentemente más investigación sobre los químicos de reemplazo PFAS para establecer su riesgo para los depredadores superiores, como las nutrias, y los humanos. » dijo la Dra. Elizabeth Chadwick.

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