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El cambio climático es una de las mayores amenazas a la biodiversidad en la Tierra, ya que altera las condiciones ambientales de las que dependen los organismos vivos.

Un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad de Arizona (UArizona) muestra que el ritmo de extinción impulsada por el clima se está acelerando, especialmente para las especies que viven en regiones montañosas.

Los lagartos desaparecen de las Sky Islands de Arizona

(Foto: FAROOQ NAEEM/AFP vía Getty Images)


El estudio, publicado en la revista Ecology Lettersse centró en el lagarto espinoso de Yarrow, una especie nativa del suroeste de Estados Unidos y el oeste de México.

El lagarto se puede encontrar en bosques de robles y pinos en 18 de las Sky Islands de Arizona, cadenas montañosas aisladas rodeadas de desierto o pastizales.

Los investigadores estudiaron las poblaciones de lagartos en estas cadenas montañosas en 2014 y 2015, y luego nuevamente en 2021 y 2022.

Descubrieron que aproximadamente la mitad de las poblaciones de lagartos en elevaciones más bajas habían desaparecido en el intervalo de siete años.

Esto se debe a que las temperaturas son más cálidas en elevaciones más bajas y los lagartos en elevaciones más bajas presumiblemente no pudieron tolerar el aumento de calor.

Según los investigadores, esta pérdida de poblaciones de bajas elevaciones es un patrón característico del cambio climático.

«La tasa de extinción en un período de tiempo tan corto fue impactante», dijo John J. Wiens, profesor del Departamento de Ecología y Biología Evolutiva de la Universidad de Arizona y autor principal del estudio.

Los investigadores compararon sus hallazgos con registros históricos de las mismas cadenas montañosas y descubrieron que la tasa promedio de extinción de las poblaciones de lagartos en elevaciones bajas se había triplicado en los últimos siete años, en comparación con los 42 años anteriores.

Esto significa que el cambio climático está provocando extinciones a un ritmo cada vez mayor, como predijeron estudios anteriores.

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Un linaje de 3 millones de años en riesgo de extinción

El estudio también reveló que un linaje distinto del lagarto espinoso de Yarrow de las Montañas Mulecerca de Bisbee, podría estar completamente extinto en 2025.

Este linaje ha estado separado de otras poblaciones durante unos 3 millones de años y representa una historia evolutiva única.

«Las poblaciones de baja elevación en Mules estaban bien en 2014. Ahora, las únicas que hemos encontrado que quedaban estaban a unos 300 pies de la cima de la montaña en 2022, y parecen haber estado perdiendo alrededor de 170 pies por año. » dijo Wiens.

Los investigadores estimaron que si continúa el ritmo actual de disminución, este linaje desaparecerá dentro de tres años.

Esto supondría una pérdida importante de biodiversidad, ya que este linaje puede tener adaptaciones y variaciones genéticas que no se encuentran en otras poblaciones.

Algunas esperanzas de adaptación y supervivencia.

Sin embargo, no todas las poblaciones de bajas elevaciones se extinguieron entre los estudios, dijo Wiens. Por ejemplo, sobrevivieron dos poblaciones que se encontraban en elevaciones muy bajas.

Antes de que desaparecieran, el grupo de investigación había recopilado datos genómicos de la mayoría de esas poblaciones en 2014 y 2015.

Los investigadores planean analizar estos datos para ver si existen diferencias genéticas entre las poblaciones supervivientes y extintas que puedan explicar sus diferentes destinos.

Esperan encontrar evidencia de adaptación a temperaturas más cálidas, lo que podría indicar que algunos lagartos pueden hacer frente al cambio climático.

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