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Es posible que los astrónomos hayan encontrado una galaxia oscura y primordial (una masa enorme e intacta de gas de hidrógeno frío que aún no ha formado estrellas) en el universo actual.

Si se confirma, el objeto podría ofrecer a los astrónomos una mirada a una etapa temprana de la evolución galáctica. «He estado en este campo durante bastantes décadas y queríamos encontrar algo como esto durante mucho tiempo», dice la líder del estudio Karen O’Neil, astrónoma del Observatorio Green Bank en Virginia Occidental. Astronomía.

El primer indicio de algo inusual fue una discrepancia entre las observaciones hechas por el Telescopio Green Bank (GBT) y el Radiotelescopio Nançay en Francia como parte de un estudio coordinado de galaxias débiles. Aunque se suponía que debían estar mirando el mismo trozo de cielo, el GBT de 100 metros de ancho estaba viendo algo que el Radiotelescopio de Nançay no veía.

«Al mirarlo un poco más de cerca y pasar demasiado tiempo, descubrimos que en realidad habíamos escrito mal las coordenadas en el catálogo GBT», dijo O’Neil el 8 de enero en una conferencia de prensa en la reunión de invierno de la American Astronomical Sociedad (AAS) en Nueva Orleans. «Esto es algo que, lamentablemente, los astrónomos hacen ocasionalmente a altas horas de la noche».

Las observaciones de radio del GBT indicaron que había una nube de gas del tamaño de una galaxia espiral (equivalente a un par de miles de millones de soles) que giraba aproximadamente a la misma velocidad que la Vía Láctea. Pero las encuestas en luz visible no mostraron nada. “Regresamos y dijimos: ‘Muy bien, bueno, ¿qué detectamos?’”, dijo O’Neil. “Y lo que realmente encontramos fue que no había nada allí. … Entonces eso significa lo que podríamos tener aquí. podría – es el descubrimiento de una galaxia primordial”, una galaxia de gas que está demasiado dispersa para que su gravedad pueda juntar estrellas. La galaxia, denominada J0613+52 y situada a unos 270 millones de años luz de distancia, también está aislada de cualquier otra galaxia que pueda perturbarla o provocar que se agrupe y comience a formar estrellas.

El telescopio Green Bank. Crédito: NSF/GBO/D. Verde

Las galaxias primordiales deben ser raras, afirma O’Neil. De lo contrario, estudios previos sobre hidrógeno neutro realizados por la ahora desaparecida Observatorio de Arecibo en Puerto Rico Habría descubierto algunos antes.

“Parte de mi precaución es que cuando finalmente encuentras algo que has estado esperando ver durante mucho tiempo, siempre te preguntas: ‘¿Es realmente así esta vez? ¿Lo hicimos nosotros?’”, dice O’Neil. Pero éste es ciertamente, con diferencia, el mejor candidato que hemos visto”. Para confirmar la naturaleza primordial de la galaxia, el equipo buscará aprobación para apuntarle con un gran telescopio óptico durante decenas de horas, irónicamente, con la esperanza de no ver nada en absoluto. «Incluso si pudiéramos detectarlo, el brillo de la superficie seguirá siendo increíblemente bajo y seguirá siendo realmente emocionante», dice O’Neil. «Si no podemos detectarlo, eso también será bastante fascinante».


Este artículo fue publicado originalmente en Astronomy.com y actualizado por el personal de Discover. Leer el original aquí.