Dinocephalosaurus Orientalis. Image National Museums Scotland.jpeg

A principios de este año, un equipo de científicos causó sensación cuando reveló una nuevo hallazgo notable — un esqueleto completo de un reptil acuático de 16 pies de largo, apodado «dragón chino» debido a su apariencia serpentina y su cuello excepcionalmente largo. Las especies, Dinocephalosaurus orientalis, nadó en los mares durante el período Triásico, y el fósil en sí data de hace 240 millones de años.

El fósil ha fascinado (y desconcertado) tanto a los científicos como al público. Pero los descubrimientos fósiles anteriores, así como otros especímenes de la misma criatura, pueden ayudar a los investigadores a llegar a una mayor comprensión del depredador reptil de aspecto extraño, que es difícil de comparar con cualquier especie moderna.

«Habrían estado en la cima de la cadena alimentaria, si no en la cima», dice Nicholas Fraser, paleontólogo de los Museos Nacionales de Escocia y uno de los científicos detrás del reciente hallazgo.

¿Cómo era el ‘dragón chino’? ¿Descubierto?

Dinocefalosaurio orientalis Fue descrito por primera vez en 2003 por el colega de Fraser, Chun Li, paleontólogo de la Academia de Ciencias de China. Fue entonces cuando Li vio un fósil de vertebrado sentado entre los escombros al costado de la carretera en la provincia de Guizhou, en el sur de China. Li preguntó a los aldeanos de la región, quienes lo llevaron a un lugar donde descubrió más restos fósiles.


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«Estaba un poco golpeado», dice Fraser, pero Li finalmente recuperó la mayoría de los fósiles desde el cuello hasta las caderas.

En ese momento, los investigadores no tenían un espécimen completo, aunque la criatura ya se parecía un poco a otro reptil del Triásico de forma extraña. Tanystropheus, descrito por primera vez en 1852. Este último también tenía un cuello muy largo para un depredador, con alrededor de 13 vértebras alargadas.

El nuevo fósil ha generado comparaciones con Tanystropheus, otro extraño reptil de cuello largo que vivió en el Triásico. (Crédito: Yeti punteado/Shutterstock)

“[Tanystropheus] ha capturado la imaginación de los paleontólogos a lo largo de los años”, añade Fraser.

Que hizo dinocefalosaurio ¿Parece?

Aún así, Li continuó encontrando fósiles adicionales a lo largo de los años, incluido un espécimen completo, como se describe en un estudio reciente. detallando el descubrimiento. En el proceso, Li y sus colegas aprendieron aún más sobre Dinoocephalosaurus orientalis, y pudimos describirlo en su totalidad por primera vez.

Para empezar, los científicos vieron que la apariencia de serpiente del reptil era el resultado de las numerosas vértebras en su cuello y torso. En contraste con tanystropheuscon sus 13 largas vértebras del cuello, dinocefalosaurio tenía al menos 32. Entonces, si bien los dos parecen “igualmente extraños” en algunos aspectos y tenían aproximadamente las mismas proporciones, dinocefalosaurio Parece más bien una serpiente o un dragón chino, dice Fraser.

Dinocephalosaurus orientalis nadando junto a un banco de peces prehistóricos. (Crédito: © Marlene Donelly)

Los fósiles también revelaron que dinocefalosaurio Medía aproximadamente 20 pies de largo desde la cabeza hasta la cola. Casi la mitad de esto era el cuello, que medía entre 8 y 10 pies de largo. Su torso medía sólo alrededor de 3 pies de largo, mientras que su cola medía otros 6 pies aproximadamente.

Sin embargo, a pesar del gran cuerpo, su cabeza era pequeña: sólo medía unos 25 centímetros de largo. Al igual que en las serpientes, es igualmente difícil diferenciar el cráneo de la criatura de su cuello. Más allá de eso, sus dientes tienen un aspecto bastante temible, sobresalen del costado de la mandíbula y sobresalen por los lados, como los de un cocodrilo.


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“Se forma una especie de trampa para peces; una vez que algo entra, no sale”, dice Fraser, y agrega que el nombre del organismo, apropiadamente, se traduce como “reptil de cabeza terrible”.

En otro contraste con Tanystropheus, que pudo haber pasado tiempo en tierra, dinocefalosaurio tenía cuatro aletas en lugar de pies y probablemente era completamente acuático. Los depósitos donde se encontró no son necesariamente de aguas profundas, agrega Fraser, sino que están muy lejos de la costa.

La vida de un ‘dragón chino’

Los investigadores encontraron restos de pescado en el estómago de un espécimen, lo que nos proporciona todo lo que sabemos sobre su dieta. No está claro si se trataba de una presa típica o simplemente de una última comida extraña para el individuo, pero Fraser dice que es seguro decir que el pescado probablemente formaba parte de su dieta.

Curiosamente, la extraña forma de estos fósiles hace que sea difícil determinar cómo dinocefalosaurio sobrevivió y cuál pudo haber sido su estrategia de caza. «No tenemos un análogo moderno», dice Fraser.


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En parte, esa ambigüedad se debe a que dinocefalosaurio es completamente acuático, lo que hace menos claro cómo usó su extraña forma para navegar por el mundo. Tal vez usó su cuello largo y pequeño para meterse en las grietas, o tal vez explotó un ambiente submarino turbio donde podía emboscar mejor a los peces más pequeños.

“[Perhaps] Ninguno de los peces tiene miedo de lo que parece ser un animal pequeño», dice Fraser, «porque no pueden ver el resto en las turbias profundidades».

Estas criaturas no eran los depredadores más grandes que existían en ese momento, pero aún así no eran pequeños de ninguna manera. Incluso con su impresionante longitud, Fraser dice que los ictiosaurios más grandes de la época… reptiles marinos masivos que una vez gobernó los mares, puede haber aprovechado Dinocefalosaurio.

Como lo hizo dinocefalosaurio ¿Reproducir?

Los investigadores se llevaron otra sorpresa al analizar el dinocefalosaurio Fósiles: un bebé estaba dentro del cuerpo de uno de los ejemplares más grandes.

En este caso, es posible que la criatura acabara de canibalizar a un niño más joven. dinocefalosaurio, como se sabe que hacen los cocodrilos. Pero Fraser cree que puede ser un embrión. Poner huevos en tierra como las tortugas marinas puede haber sido difícil debido a su forma y tamaño extraños, dice, por lo que es posible que estas criaturas no hayan puesto huevos en absoluto.


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En otras palabras, cuanto más pequeño dinocefalosaurio dentro del fósil más grande estaba potencialmente su descendencia en desarrollo. “Creo que esto probablemente sea una buena evidencia de que [the reptile was capable of] dar a luz a crías vivas”, dice Fraser.