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Los vertederos pierden más metano de lo que pensábamos

Los vertederos estadounidenses emiten metano a niveles al menos un 40 por ciento más altos de lo informado anteriormente a la Agencia de Protección Ambiental, a menudo en columnas concentradas.

La basura se aplana y se extiende por la ladera de una colina antes de cubrirla con tierra en el vertedero Prima Deshecha en San Juan Capistrano el jueves 10 de marzo de 2022.

Crédito:

Mark Rightmire/MediaNews Group/Registro del Condado de Orange vía Getty Images

Un vertedero es un lugar en perpetuo movimiento, donde montañas de basura pueden aumentar en días y las cuadrillas se apresuran para contener la afluencia de cada vez más basura. En medio de la conmoción, un gas invisible a menudo escapa desapercibido, calentando el planeta y perjudicando nuestra salud: metano.

El jueves, los detectives de datos climáticos de Carbon Mapper publicaron un estudiar en ciencias eso muestra que los vertederos estadounidenses emiten metano a niveles al menos un 40 por ciento más altos de lo informado anteriormente a la Agencia de Protección Ambiental. En más de la mitad de los cientos de vertederos de basura estudiados (en la evaluación más amplia hasta el momento de este tipo de emisiones), la mayor parte de la contaminación provino de fugas, creando columnas concentradas. Los investigadores descubrieron que estos puntos superemisores pueden persistir durante meses o incluso años y representan casi el 90 por ciento de todo el metano medido en los vertederos. Abordar estos puntos críticos podría ser un gran paso hacia la reducción de las tasas de emisión, pero los puntos ciegos en los protocolos de monitoreo actuales significan que a menudo evaden la detección.

«Es un problema muy difícil solucionarlo totalmente sin fugas en ningún lugar», dijo Daniel Cusworth, químico atmosférico y científico de proyectos de Carbon Mapper, una organización sin fines de lucro que proporciona datos para informar los esfuerzos de reducción de gases de efecto invernadero. A veces, Cusworth realiza estudios aéreos de los vertederos y se siente aliviado al no encontrar nada. “Y otras veces, ya sabes, veré una enorme columna de humo de tres kilómetros de largo”.


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Metano es un potente gas de efecto invernadero creado, entre otras cosas, basura en descomposición, y a menudo se filtra a través del suelo y las cubiertas de plástico destinadas a contenerlo. Aunque las regulaciones federales exigen que las grandes instalaciones utilicen sistemas de captura de gas, los vertederos siguen siendo el tercera fuente más grande de estas emisiones en Estados Unidos, representando más del 14 por ciento del total nacional. Porque el metano es 84 veces más potente que el dióxido de carbono durante sus primeros 20 años en la atmósfera, dicen los científicos reduciendo su cantidad flotar allí arriba es la forma más rápida de frenar el calentamiento global. Hacerlo también beneficia a las comunidades: un número desproporcionado de vertederos estadounidenses están cerca barrios marginados, donde la exposición al gas impacta la salud o presenta riesgo de explosión.

Fugas que exceden El límite de 500 partes por millón de la Ley de Aire Limpio es común, como lo muestran los puntos críticos identificados por Carbon Mapper. Estas áreas suelen aparecer después de eventos imprevistos, como grietas en las cubiertas de los vertederos, fallas de válvulas en los vastos sistemas de recolección de gas y otros problemas de mantenimiento o construcción. «Realmente dominaron las emisiones totales del vertedero», dijo Cusworth. La encuesta encontró que las emisiones promedio de los sitios más estudiados fueron al menos 1,4 veces, y a veces hasta 2,7 veces, mayores que las reportadas al Programa de Informes de Gases de Efecto Invernadero de la EPA.

Mapa aéreo de un vertedero en un paisaje con una sección en el centro marcada para metano.

Penachos de metano observados por Carbon Mapper durante estudios aéreos en un vertedero en Georgia.

Aunque las pautas federales exigen que estas instalaciones realicen un seguimiento de las emisiones y proporcionen esos datos a la EPA, los métodos actuales de informes y monitoreo simplemente no están a la altura, según el estudio. La mayoría de los operadores informan una estimación, utilizando las pautas de la EPA, calculada a partir de la cantidad de basura que recogen, no a partir de datos medidos. Los reguladores también exigen que las instalaciones realicen estudios de zonas peatonales cuatro veces al año, pero expertos como Cusworth dicen que estos esfuerzos no son lo suficientemente frecuentes ni precisos. Los puntos críticos pueden pasar desapercibidos fácilmente porque muchas áreas son demasiado peligrosas o inaccesibles para caminar sobre ellas, y los sensores de monitoreo reaccionan solo a altas concentraciones en el suelo y no captarían columnas dispersas. «No se puede gestionar lo que no se puede medir», dijo Cusworth, añadiendo que es un cliché popular en el negocio de la monitorización del aire.

En el estudio, los investigadores de Carbon Mapper sobrevolaron vertederos con aviones que capturaron imágenes infrarrojas, revelando las columnas. Métodos similares de detección remota, como drones y satélites, se encuentran entre avances tecnológicos recientes eso podría mantener el contaminante bajo control, ayudando a las instalaciones a encontrar y abordar fugas rápidamente. Otras innovaciones en los sistemas de captura de metano, como tapas autocalibradas en válvulas y sensores que pueden detectar fugas, reducen aún más el riesgo de fallas.

“En el sector de los residuos, concretamente, sabemos qué tecnologías implementar; lo sabemos desde hace varios años. Son factibles, están fácilmente disponibles y varios de ellos son realmente bastante rentables”, dijo Kait Siegel, gerente del sector de residuos en el equipo de contaminación por metano de Clean Air Task Force. «Necesitamos contar con regulaciones vigentes». El próximo agosto, se espera que la EPA actualice sus políticas de gestión de vertederos como parte de un ciclo de revisión requerido de 8 años.

Tom Frankiewicz, científico de metano del sector de residuos en RMI, que colaboró ​​con Carbon Mapper en el estudio, dijo que abordar las fuentes de metano de gran tamaño, como los vertederos, es urgente debido a la corta vida útil y la extrema potencia del gas, en comparación con el carbono de mayor duración. dióxido. El mundo no verá los beneficios climáticos de reducir las emisiones de CO2 hasta dentro de un siglo, afirmó. Ese plazo se reduce a una década cuando se frena el metano. “Tenemos que trabajar en ambos y apoyarnos en el metano porque nos gana tiempo.” Y en la carrera por mitigar el cambio climático, cada momento cuenta.

Esta historia fue publicada originalmente por Moliendauna organización de medios sin fines de lucro que cubre el clima, la justicia y las soluciones.