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El físico Peter Higgs en Italia en 1996

Leonardo Cendamo/Getty Images

El innovador físico teórico Peter Higgs murió a los 94 años. El trabajo de Higgs, que explica cómo las partículas elementales obtienen su masa, le valió el premio Nobel en 2013 y constituyó un ingrediente clave en el modelo estándar de física de partículas. Murió en su casa de Edimburgo, Reino Unido, el 8 de abril tras una breve enfermedad.

En 1964, mientras trabajaba como profesor en la Universidad de Edimburgo, Higgs hizo una predicción que tendría un enorme impacto en el mundo de la física: postuló la existencia de un campo que inundaba el universo y que daba masa a las partículas momentos después de la explosión. Big Bang. Este campo estaría asociado a una partícula propia, que más tarde recibió el nombre de bosón de Higgs.

El bosón de Higgs se convirtió en una predicción fundamental del modelo estándar de física de partículas, apodado “partícula divina”, un apodo que el propio Higgs llamó “una desafortunada mezcla de física teórica con mala teología” en una entrevista de 2017 con Científico nuevo.

Después de años de buscar pruebas del bosón de Higgs, finalmente se descubrió en el laboratorio de física de partículas del CERN en Suiza en 2012. Un año después, Higgs recibió el premio Nobel, uno de los muchos premios y honores que recibió por su trabajo.

El descubrimiento del bosón de Higgs se cita comúnmente como el trabajo más trascendental del Gran Colisionador de Hadrones, pero también marcó el comienzo de una época extraña en la física de partículas: una vez encontradas todas las partículas predichas por el modelo estándar, ¿qué sigue? El propio Higgs esperaba que pudiéramos utilizar colisionadores para conectar la física de partículas con la cosmología y la búsqueda de materia oscura, pero esas preguntas siguen abiertas.

Incluso después de su jubilación en 1996, Higgs continuó asistir a conferencias de física y colaborar con colegas y estudiantes. Hablaba a menudo de supersimetría, un marco de la física en el que cada partícula conocida tiene un compañero correspondiente con un espín diferente. Si vivimos en un universo supersimétrico, debería haber muchas más partículas por descubrir.

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