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Las olas del océano que golpean las costas del mundo liberan más PFAS a la atmósfera que los contaminadores industriales, lo que genera preocupación sobre la contaminación ambiental y la exposición humana cerca de las costas.

El investigadores predijo que la removilización a través de aerosoles marinos emite aproximadamente 49 toneladas de PFOA y 26 toneladas de PFOS por año en todo el mundo. Se descubrió que los niveles de espuma del mar eran cientos de miles de veces más altos que los del agua.

Exposición a PFAS

(Foto: Getty Images/Carl Court)

Hace varios años, investigadores de Estocolmo descubrieron que las PFAS provenientes de las olas del océano se descargan en el aire cerca de las costas, donde pueden viajar miles de kilómetros antes de regresar a la tierra.

El nuevo estudio analizó muestras de agua desde Southampton, Reino Unido, hasta Chile para ver cuánta espuma marina estaba presente cuando rompían las olas. Los niveles de sustancias químicas suelen ser más altos en el hemisferio norte porque está más industrializado y hay menos agua mezclada a lo largo del ecuador.

Según los autores, es probable que estos hallazgos subestimen la contribución de los aerosoles marinos a las PFAS en la atmósfera porque examinaron el agua del océano abierto en lugar de a lo largo de la costa. Es probable que el agua costera incluya más materia orgánica disuelta, que puede interactuar con las PFAS e interrumpir el proceso de removilización.

Estimaron que entre el 15% y el 30% de las PFAS liberadas por las salpicaduras del mar terminan en tierra. Pueden contaminar los suministros de agua potable de la costa o tener un impacto en la salud de las plantas costeras.

Es probable que la exposición a las PFAS de la atmósfera sea una parte menor de la exposición total a las PFAS que las zonas costeras adquieren a través de artículos domésticos y agua potable.

Según Ian Cousins, investigador de la Universidad de Estocolmo y autor principal del estudio, es probable que el rocío contaminado dañe las aguas subterráneas, las aguas superficiales, la flora y los productos agrícolas cerca de las costas que están lejos de las industrias productoras de PFAS.

«Existe evidencia de que el océano puede ser una fuente importante [of PFAS air emissions]. Definitivamente está impactando la costa», añadió.

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Deposición atmosférica

Los PFAS son un grupo de 15.000 compuestos utilizados en decenas de industrias para fabricar productos resistentes al agua, las manchas y el calor.

Aunque las sustancias son extremadamente poderosas, se han asociado con cáncer, enfermedades renales, deformidades congénitas, inmunidad deficiente, dificultades hepáticas y una variedad de otras condiciones peligrosas.

Se les conoce como «químicos eternos» porque no se degradan naturalmente y son muy móviles una vez en el medio ambiente, lo que les permite fluir constantemente a través de la tierra, el agua y el aire. Se han encontrado PFAS en todas partes del mundo, desde huevos de pingüinos en la Antártida hasta osos polares en el Ártico.

El datos resaltar cuán persistentes son las PFAS en el medio ambiente y cuán importante puede ser la deposición atmosférica de las sustancias químicas, especialmente en lugares alejados de los humanos.

«Saber cuánto PFAS hay en la atmósfera es fundamental, porque las cosas en la atmósfera simplemente se mueven más rápido y terminan con un mayor transporte», dijo Cora Young, química ambiental de la Universidad de York en Toronto.

Se desconoce qué representan estos hallazgos para la exposición humana. La inhalación de PFAS es un problema, pero se desconoce la cantidad de sustancias químicas que se respiran, así como las cantidades de aire más lejos de las olas.

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