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IEra un día de trabajo más para el ‘Tigre’ Sreenivasan de Parambikulam cuando se topó con un tigre y sus cachorros, a apenas tres metros de donde estaba él.

Al ver a Srinivasan, el tigre, que estaba siendo protector o se sentía amenazado, cargó contra él y el hombre aterrorizado, que es un conservacionista de tigres capaz, estuvo seguro de que la muerte era inminente.

“Pero algo le hizo retractarse en el último momento. O tal vez, simplemente tuve suerte”, recuerda.

Sorprendentemente, este incidente no fue su primer ni último encuentro peligroso con el gran felino.

“Una vez, un tigre se me acercó sigilosamente. Estábamos cara a cara. Temía morir, pensé en mis hijos y empecé a llorar, pensando que ese era el final”, relata Sreenivasan en una conversación con The Better India.

También tuvo suerte esa vez, ya que el tigre se fue solo al cabo de un rato. “Supongo que pudo reconocer mi olor”, comparte Sreenivasan con una sonrisa.

Por emocionante que parezca, para este hombre de 38 años, este tipo de experiencias son frecuentes. En sus 20 años de carrera, ha tenido más de 2000 encuentros directos con tigres.

«Veo tigres más de diez veces al mes. Ellos me ven a mí más que yo a ellos», dice riendo.

Una fotografía de Sreenivasan

El conocimiento ancestral del bosque se combina con la experiencia adquirida con esfuerzo

Durante las últimas dos décadas, K Sreenivasan ha trabajado como vigilante forestal en la reserva de tigres de Parambikulam, en Palakkad, Kerala. Actualmente reside en el bosque con su esposa Rupa y sus tres hijos.

Por su brillante experiencia en el monitoreo de tigres y en los esfuerzos de conservación, se ha ganado el apodo de «Tigre» Sreenivasan entre los funcionarios forestales.

En 2019, Sreenivasan recibió el mayor honor de su carrera al ser reconocido como el Mejor Observador Forestal del país por la Autoridad Nacional de Conservación del Tigre, que le otorgó una recompensa en efectivo de 1 lakh de rupias y un codiciado certificado de honor por su increíble trabajo.

Sreenivasan, que proviene de la comunidad tribal Malasar de Parambikulam, creció en estrecho contacto con el bosque y su fauna. Tradicionalmente, los miembros de la comunidad Malasar son conocidos por su conocimiento enciclopédico de la flora y la fauna de los Ghats occidentales. Durante generaciones, han vivido en perfecta armonía con el imponente bosque y las bestias que lo habitan, incluidos los tigres.

No hace falta decir que las expediciones de Sreenivasan para ver tigres comenzaron a temprana edad, ya que creció localizando huellas de perros y siguiendo los movimientos de los tigres en la jungla. Su padre Karuppan, que trabajaba como cornaca, falleció cuando él era joven. Las dificultades obligaron al joven Sreenivasan a abandonar la escuela en quinto grado, y desde entonces se ha dedicado exclusivamente a la selva.

“Mi padre era cornaca, igual que mi tío. De hecho, en mi familia ha habido muchos trabajadores forestales, pero yo soy el primero que se dedica a la conservación de los tigres y a las cámaras trampa”, declara con orgullo este padre de tres hijos.

Citas interminables con el animal nacional

En sus inicios, Sreenivasan trabajó como vigilante de incendios, y luego trabajó durante un breve período en la vigilancia de los monzones. Sin embargo, su experiencia en el seguimiento de tigres no tardó en impresionar al Departamento Forestal y, en 2003, fue contratado como vigilante de vigilancia de tigres.

Comenzó por localizar huellas de tigre en el lecho del bosque, que es la forma ideal de seguir el movimiento de un tigre. En la actualidad, la tecnología como los collares de radio han facilitado el trabajo de un observador de tigres, pero Sreenivasan pertenece al puñado de personas en el país que disfrutan de los arduos esfuerzos para encontrar el conjunto correcto de huellas para rastrear a un tigre.

Con el paso de los años, Sreenivasan ha dominado la técnica de la cámara trampa, que ayuda a mantener registros de los tigres en el bosque. Incluso ha formado a varios jóvenes en esta tarea, que ahora forman parte integral de su equipo principal.

Además de Parambikulam, a él y a su equipo también los han invitado a instalar cámaras trampa en los bosques de Kerala. “Tengo evidencia fotográfica de haber visto tigres unas 2000 veces, pero en realidad, la cifra es mucho mayor, ya que muchas de las veces no tenía una cámara para capturar el momento”, comparte.

El coraje y la paciencia son la clave

Un día típico para Sreenivasan comienza alrededor de las 8 de la mañana. Después de firmar el registro en la oficina, comienza su trabajo de instalar cámaras en las profundidades del bosque, a veces caminando casi 30 km para realizar la tarea.

Para cada observación, es necesario instalar unas 1.000 cámaras. Se tarda casi un mes en instalar las cámaras, un mes en realizar la inspección y la vigilancia, y otro mes en desmontarlas.

“Cada mes tengo entre 4 y 5 días de descanso, pero solo me tomo un día libre”, afirma este apasionado observador de tigres.

No son solo los tigres que acechan tras la hierba alta los que suponen una amenaza para su vida todos los días. Una vez, un gaur salvaje le dio una patada que le fracturó gravemente las piernas. Fue en una de las zonas más oscuras del bosque y la carretera más cercana estaba a 5 km de distancia, pero se arrastró y finalmente consiguió ayuda.

Lo que muchos no saben es que Sreenivasan también es un excelente fotógrafo de vida silvestre, y sus brillantes instantáneas ahora adornan las paredes de la Oficina Forestal de Parambikulam.

Una de las más apreciadas de su colección es la de una tigresa rodeada de cuatro cachorros, un avistamiento extremadamente raro y sumamente difícil de capturar con la cámara. Varias de sus fotografías han sido publicadas en reconocidas revistas de vida salvaje y exhibidas en exposiciones.

“Sreenivasan conoce el funcionamiento de las cámaras trampa de memoria, por eso lo hemos elegido como formador para nuestros otros observadores y personal. Lleva a cabo todas las prácticas de forma muy eficiente. También es un experto guía forestal. Muchas personas importantes que han visitado Parambikulam siempre lo han elegido como guía. Están firmemente convencidos de que solo pueden avistar un tigre en compañía de nuestro Sreeni”, comparte Mujeeb Rahman, el oficial de control forestal de Parambikulam.

“Su coraje y paciencia para vagar solo por los bosques profundos (para avistar tigres) es extremadamente loable”, añade Rahman.

La necesidad de proteger a nuestros tigres

Sreenivasan cree que la alteración del ecosistema está perjudicando a la población de tigres en los bosques de Kerala. Con la lenta invasión de los pastizales, la población de ciervos se está viendo afectada negativamente. Sus crías están siendo atacadas por perros salvajes. Esto, a su vez, está afectando a los tigres que se alimentan de ellos.

“Si conservamos nuestros pastizales, bosques, lagos y cascadas, la población de ciervos tendrá muchas más posibilidades de sobrevivir y, por lo tanto, los tigres también podrán acceder a su alimento. Esto también aumentará la población de tigres”, explica Sreenivasan, destacando la importancia de la conservación de los tigres para preservar la cadena alimentaria territorial del bosque.

Recibir el premio ha sido un sueño hecho realidad para él. Expresa su sincero agradecimiento a los dignatarios eminentes como el fotógrafo Suresh Elamon y otros que recomendaron su nombre al jurado.

Pero, al final del día, lo que más lo entusiasma es la emoción del trabajo. Tiger Sreeni está deseando pasar otro día más trabajando en estrecha colaboración con las bestias reales de la jungla.


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(Editado por Gayatri Mishra)

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