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Hay alrededor de 250 kakapos vivos en cinco islas libres de depredadores en Nueva Zelanda

Lydia Uddström

Para salvaguardar al kakapo (un loro único de Nueva Zelanda), en peligro crítico de extinción, se han secuenciado los genomas de casi todos los individuos restantes, lo que proporciona información vital para la gestión de la conservación.

El kakapo (Strigops habroptila) tiene varios rasgos especiales. Es el loro más pesado del mundo, algunos machos superan los 3 kilogramos y se cree que tiene la esperanza de vida más larga, hasta 90 años. Es la única especie de loro que no puede volar, sino que trepa a los árboles o busca alimento en el suelo para encontrar alimentos como nueces y semillas.

Las aves de color verde alguna vez estuvieron muy extendidas por toda Nueva Zelanda, pero fueron aniquiladas casi por completo por depredadores introducidos como gatos y ratas. Los aproximadamente 250 individuos que aún quedan son administrados por el Departamento de Conservación de Nueva Zelanda en asociación con grupos maoríes en cinco islas libres de depredadores.

El pequeño tamaño de la población dificulta la prevención de la endogamia. Los kakapos individuales a menudo son trasladados a diferentes islas para intentar aumentar la diversidad genética de la población general, lo cual es importante para adaptarse a amenazas futuras. Sin embargo, hasta hace poco ha sido difícil saber exactamente cuáles reubicar.

Para ayudar en estas decisiones, Joseph Guhlin y Peter Dearden En la Universidad de Otago en Nueva Zelanda y sus colegas han secuenciado los genomas completos de alrededor del 90 por ciento de los kakapos vivos en la actualidad.

El Departamento de Conservación ahora está utilizando esta información. decidir qué individuos trasladar a otras islas en función de sus niveles de parentesco genético, dice Guhlin. «Significa que pueden priorizar las translocaciones para aumentar las posibilidades de apareamiento entre individuos menos emparentados», dice.

El departamento también utilizó la información para elegir a cuatro personas para intentar reintroducción a la Isla Norte de Nueva Zelanda el mes pasado, después de una ausencia de más de 50 años. Los individuos elegidos tenían genomas bastante estándar, lo que significa que «podían permitirse el lujo de ir porque no portaban variaciones genéticas raras», dice Dearden.

La secuenciación de los genomas completos de los kakapos permitió a los investigadores identificar ciertas variantes genéticas que están asociadas con rasgos de aptitud como la cantidad de huevos que ponen, las tasas de crecimiento de sus polluelos y su susceptibilidad a enfermedades. Esta información podría usarse potencialmente para identificar individuos con mayor «mérito genético» que podrían usarse para emparejamientos estratégicos en el futuro si fuera necesario, o para identificar individuos vulnerables que requieren mayor atención, dice Dearden.

La conservación de otras especies en peligro crítico también puede mejorarse secuenciando los genomas de todos los individuos dentro de sus poblaciones, especialmente a medida que el costo de la secuenciación disminuye, dice Guhlin. «Esperamos que esto pueda servir como modelo para otros», afirma.

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