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En 1998, un medicamento para el asma y las alergias llamado montelukast llegó al mercado estadounidense con el nombre de Singulair. En los años siguientes, los anuncios llenos de flores y gatos proclamaban que era “una forma diferente de tratar las alergias”. Durante las dos décadas siguientes, se convirtió en el antialérgico y el asma recetado por muchos médicos, especialmente para los niños porque, a diferencia de otros medicamentos para el asma, viene en forma de píldora y no requiere manipular un inhalador. «Solía ​​prescribirse como vitaminas», dice Andrei Constantinescu, neumólogo pediátrico del Centro Médico de la Universidad de Columbia.

Pero para algunas personas, este medicamento onírico resultó ser una pesadilla. Algunos que tomaban montelukast comenzaron a desarrollar síntomas psiquiátricos extraños. Se volvieron inusualmente irritables y experimentaron alucinaciones visuales y auditivas, insomnio e incluso pensamientos suicidas. Este patrón preocupante fue especialmente frecuente en los niños. En 2020, estos informes llevaron a la Administración de Alimentos y Medicamentos a emitir a Singulair y a las versiones genéricas de montelukast una modificación importante en la etiqueta: una advertencia de “recuadro negro” que indica efectos secundarios graves o potencialmente mortales.

Estimulados por la creciente conciencia pública sobre estos problemas, los científicos ahora están tratando de descubrir qué tan extendidos están estos efectos secundarios y cómo, exactamente, un medicamento contra la alergia está afectando la mente de las personas.

Montelukast pertenece a una clase de medicamentos conocidos como modificadores de leucotrienos. Estos medicamentos impiden que los leucotrienos (sustancias químicas que su cuerpo produce cuando está expuesto a alérgenos) se unan a sus células. Esto evita que los leucotrienos desencadenen una cascada de síntomas desagradables, que incluyen moco excesivo, tos y opresión en la garganta.

Montelukast sigue siendo uno de los tratamientos para la alergia y el asma más utilizados en el mundo. En 2021, se estima que a 31 millones de personas se les recetó alguna versión del medicamento solo en los EE. UU.

¿Qué son los modificadores de leucotrienos como Singulair? no lo que se supone que debe hacer es cruzar la barrera hematoencefálica. Pero después de que se aprobó el medicamento, comenzaron a acumularse pruebas de que terminaba en el cerebro. Las personas que tomaban montelukast escribieron al fabricante original del medicamento, Merck (Singulair ahora es fabricado por la empresa derivada Organon), para informar que ellos o un miembro de su familia experimentaron agitación extrema. Algunos desarrollaron insomnio o se vieron incapaces de dormir debido a pesadillas vívidas e inquietantes. Otros se volvieron agresivos, ansiosos o incluso suicidas. Peor aún, la mayoría de las personas que experimentaron estos síntomas eran niños.

“Se golpeaba la cabeza contra la pared y encontré cuchillos de cocina debajo de su almohada; afortunadamente, solo podía acceder a los cuchillos de mantequilla. Todo [of this occurred when he was] sólo tiene tres años”, escribió un padre sobre la experiencia de su hijo con una versión genérica de montelukast en una serie de testimonios públicos que fueron recolectados por el Centro Nacional de Investigaciones Toxicológicas. Estos informes ayudaron a que la FDA emitiera su advertencia de recuadro negro para el medicamento. En un correo electrónico a Científico americanoun portavoz de la FDA dijo que la agencia “continúa monitoreando e investigando este importante tema y continuará [further] actualizar la etiqueta si los datos respaldan que los cambios son apropiados y necesarios”.

La cantidad y la intensidad de estos informes también hicieron sonar la alarma entre los investigadores. “[It] Hace pensar que esto debería estudiarse con más atención”, afirma Seena Fazel, psiquiatra y directora del Centro de Investigación del Suicidio de la Universidad de Oxford.

Fazel se asoció con un grupo de psiquiatras forenses, pediatras y expertos en salud pública que realizaron su propio estudio en 2022 en Red JAMA abierta. Después de analizar los registros médicos electrónicos de más de 72.000 personas con asma y casi 82.500 personas con alergias que tomaban montelukast, el equipo encontró que la droga aumentó las probabilidades de una persona de ser diagnosticado con insomnio dentro del año posterior a la prescripción de montelukast en alrededor del 14 por ciento. Y aumentó las probabilidades de que le recetaran antidepresivos entre un 16 y un 17 por ciento. Fazel señala que el riesgo es relativamente pequeño a nivel individual, pero es mucho más pronunciado cuando se aplica a una población grande. También señala que se necesita más investigación para determinar el impacto total del fármaco. “Creo que esto es sólo una pequeña pieza del rompecabezas”, dice Fazel. «Pero es una pieza importante».

Los científicos aún no están seguros de qué hace exactamente montelukast en el cerebro o incluso cómo llega allí. Pero una nueva investigación los está acercando a desentrañar estos mecanismos crípticos. Un estudio reciente en ratones sugiere que montelukast altera los niveles de las sustancias químicas cerebrales dopamina y serotonina, lo que podría afectar el estado de ánimo. «Presumimos que los niños pueden ser más susceptibles a [psychiatric] efectos secundarios debido a la etapa de maduración de su cerebro”, dice la farmacóloga de sistemas Cátia Marques, ahora en la Universidad de Pensilvania, quien realizó la investigación. Montelukast podría actuar de manera similar a otros medicamentos para la alergia, como los corticosteroides, que cruzan fácilmente la barrera hematoencefálica.

¿Cómo es posible que estos efectos secundarios hayan pasado desapercibidos durante tanto tiempo? En retrospectiva, hubo indicios en algunos estudios iniciales en ratas que indicaban que montelukast continuaba acumulándose en el cerebro de los roedores unas 24 horas después de la dosis. Sin embargo, los resultados de los estudios con roedores no siempre se traducen en ensayos con humanos.

Es posible que los investigadores no hayan notado los efectos secundarios en sus investigaciones clínicas originales. Los síntomas psiquiátricos tienden a desarrollarse lentamente y pueden aumentar y disminuir día a día, dice Fazel. Las pruebas iniciales de seguridad del medicamento también se centraron más en sus efectos secundarios agudos para la salud física porque, en ese momento, los fabricantes asumieron que su distribución al cerebro era «mínima».

Pero la patente original de Merck de 1996 para Singulair mencionaba que podría tener usos adicionales en el tratamiento del «espasmo cerebral», Reuters informó el pasado mes de junio. Las demandas presentadas contra Merck citan esto como evidencia de que la compañía sabía que montelukast tenía algunos impactos cerebrales significativos incluso antes de que el medicamento recibiera la aprobación de la FDA. Merck no respondió de inmediato a una solicitud de comentarios, aunque Organon, que ahora posee la patente de Singulair, sí lo hizo.

«Nada es más importante para Organon que la seguridad de nuestros medicamentos y de las personas que los usan», escribió un portavoz de la empresa en una declaración enviada por correo electrónico a Científico americano. «Seguimos confiando en el perfil de eficacia y seguridad de SINGULAIR cuando se utiliza de acuerdo con la información de prescripción aprobada por la FDA».

Como pediatra en ejercicio, Constantinescu está de acuerdo en que la etiqueta de recuadro negro de la FDA ofrece advertencia suficiente a los proveedores de atención médica y a los pacientes. Pero dice que depende de los médicos transmitir adecuadamente los riesgos a los padres de los niños que toman el medicamento.

Cuando salió la advertencia de la FDA, Constantinescu hacía tiempo que había dejado de recetar montelukast a sus pacientes. Había visto a un puñado de niños volverse irritables y deprimidos mientras tomaban la droga, aunque, afortunadamente, no hasta el punto de volverse suicidas. «Honestamente, el efecto no valió la pena», especialmente porque ahora hay medicamentos más eficaces disponibles, dice.

«Tenemos mejores medicamentos para tratar el asma», afirma. “Así que lo prudente es no utilizarlo a menos que tengas buenas razones”.

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Si usted o alguien que conoce tiene dificultades o tiene pensamientos suicidas, hay ayuda disponible. Llame o envíe un mensaje de texto a 988 Suicide & Crisis Lifeline al 988 o utilice el servicio en línea Chat de línea de vida.