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Tommy Ferreira: Fue tan rápido. El fuego llegó desde la cima de la montaña hasta el pueblo en 15 minutos.

Abril Reese: 2016 fue un mal año para el productor ganadero Tommy Ferreira. Un grave incendio forestal arrasó su pasto en las afueras del pequeño pueblo de Souto, en el norte de Portugal. Perdió una vaca y gran parte de su forraje se convirtió en humo. El suelo estaba tan quemado que nada crecería.

Tommy Ferreira: Tuve que gastar mucho más porque no tenía dónde pastar las vacas. Así que se alimentarían sólo de heno durante bastante tiempo.


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Reese: Pero hoy su ganado se ha convertido en una improbable herramienta de extinción de incendios. Soy April Reese y estás escuchando Science, Quickly.

[CLIP: Intro music]

[CLIP: Bull bellowing]

Reese: Él y una docena más de productores crían una raza primitiva llamada Maronesa. El ganado maronesa es originario de esta parte de Portugal. Tienen cuernos grandes y curvos, rematados con un mechón de cabello castaño parecido a un peluquín. Son de color marrón chocolate por todas partes, excepto por sus hocicos de color blanco lechoso.

[CLIP: Bull huffing and bellowing]

Reese: Se parecen a los uros extintos, el ancestro salvaje del ganado doméstico. Aquí los pastores han criado ganado Maronesa durante siglos. Al verlos pastar entre robles y olivos, casi puedes imaginar que estás en la Edad Media, cuando los miembros de la familia real de Portugal vivían a tiempo parcial en los palacios de la cercana Vila Real.

Mucho ha cambiado desde entonces. Portugal es uno de los países más vulnerables de Europa al cambio climático. A caballo entre las regiones del Mediterráneo y del Atlántico oriental, forma parte de un punto caliente del cambio climático. Según varios estudios, esta región se está calentando más rápido que gran parte del resto del mundo. Algunas de las peores sequías, olas de calor e incendios forestales han ocurrido aquí. En junio y octubre de 2017, un total de 117 personas murieron en el centro de Portugal después de que el calor extremo, las condiciones secas y los fuertes vientos provocaran múltiples megaincendios.

[CLIP: music]

Reese: Aquí, en el norte de Portugal, algunos de los combustibles más importantes son los arbustos. Uno estudiar encontró que los matorrales cubren 1,6 millones de hectáreas en Portugal, alrededor del 18 por ciento de la superficie terrestre del país. Y esos arbustos van ganando terreno. Esto se debe a que, durante décadas, la gente se ha estado mudando de comunidades rurales como en la que vive Tommy Ferreira. La mayoría se va para buscar empleos mejor remunerados en las ciudades o en los países más ricos de la Unión Europea. Portugal ha perdido el 30 por ciento de su población rural desde 1960. La misma tendencia está ocurriendo en toda la región del Mediterráneo. Abandonar estas tierras de cultivo aumenta el riesgo de incendios forestales, según un informe de la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económico publicado la primavera pasada. Cuando las personas que trabajan la tierra la abandonan, los pastos y los campos agrícolas se llenan de combustibles. Pero este antiguo ganado Maronesa puede ayudar a resolver ambos problemas actuales. Era una solución escondida a plena vista.

[CLIP: Music]

[CLIP: Footsteps]

Reese: Aquí, en las montañas del centro-norte de Portugal, donde se encuentran los biomas mediterráneo y atlántico, Tommy dice que los pastores y criadores de ganado son una especie en extinción.

[CLIP: Footsteps]

Ferreira: La edad media de un criador seguramente supera los 50 años. Ese es un problema para el futuro.

Reese: La granja de Tommy es parte de un proyecto de tres años financiado en parte por la UE en el marco de su programa de adaptación climática. La idea es utilizar los animales para hacer que la tierra sea más resistente al cambio climático y crear un incentivo para que los pastores se queden. A medida que la gente abandonó los pastizales y el calentamiento del clima retrasó la primera helada un mes completo, los arbustos han desplazado a los pastos. Afortunadamente, a diferencia de la mayoría del ganado, a las maronesas les encanta comer arbustos.

Carlos Aguiar: El pastoreo promueve la propagación de plantas perennes. Cuando sacas las vacas y las cabras, lo que crece son los arbustos, y los arbustos, después, se queman en el verano.

Reese: Carlos Aguiar es el líder científico del proyecto LIFE Maronesa. Estamos parados en la ladera de la montaña sobre la granja de Tommy. Se trata de tierras comunales compartidas por Tommy y otros pastores. Después de años de pastoreo y una afluencia de calcio, magnesio y otros nutrientes, un mosaico de diferentes tipos de pastos está reclamando la ladera de la montaña. Carlos se agacha y pasa las yemas de los dedos por una densa alfombra de hierba verde kelly. Dice que el pastoreo mantiene a raya los combustibles y también aumenta la cantidad de carbono almacenado en el suelo. En la historia reciente, los pastores solían mantener su ganado o sus cabras en corrales en el pueblo la mayor parte del tiempo. Los agricultores utilizarían el estiércol para fertilizar los cultivos. Pero con tan poco pastoreo en las tierras comunales, se encontraban privados de nutrientes.

Duarte Marqués: Con el LIFE Maronesa lo que pretendemos es crear un sistema de gestión que intente mantener los nutrientes en la montaña y mejorar la biodiversidad y la diversidad florística que tenemos en la montaña.

Reese: Ese es Duarte Marqués. Es presidente de la Asociación Forestal y Ambiental de Vila Pouca de Aguiar, o AguiarFloresta para abreviar. También forma parte del equipo que supervisa el proyecto LIFE Maronesa.

Marques: Y no solo podemos crear condiciones que permitan que la montaña albergue más animales, sino que también podemos crear servicios ecosistémicos que aumentarán la resiliencia a los incendios forestales.

Reese: Tommy y los otros pastores del programa también utilizan comederos móviles para mantener a su ganado en movimiento y cubrir una mayor parte del paisaje. Los collares GPS rastrean adónde van los animales. Además, existe una “escuela de pastores”, donde pastores experimentados enseñan las prácticas de gestión de LIFE Maronesa a otros pastores y a cualquiera que quiera serlo.

Ferreira: Entonces, si miran a la derecha, verán solo arbustos, a la derecha, más arbustos o arbustos. Y si miras hacia el frente a la derecha, ya ves un pastizal.

Reese (cinta): ¿Y esto sigue siendo parte del área quemada en 2016?

Ferreira: [laughs] Sí, todo, todo lo que ves quemado en 2016.

Reese: El proyecto LIFE Maronesa, dotado con 2 millones de euros, comenzó en 2020. Desde entonces se han apuntado 12 pastores. Ahora viene gente de otras regiones para aprender sobre los métodos. Después de bajar la montaña, paramos para almorzar en el restaurante O Ferreirinho en el pueblo de Telões. No está lejos de la granja de la familia de Tommy.

[CLIP: Café sounds]

Reese (cinta): Entonces esto es ternera maronesa, ¿no? Vaya, es realmente bueno.

Avelino Rego: Sí. Muy bien.

[CLIP: Café sounds]

Reese: Ese es Avelino Rego, otro pastor local. Es licenciado en informática. Mientras tomo mi segunda ración, él y Tommy reflexionan sobre cómo la tradición y la ciencia se han unido aquí.

Rego: Cuando era más joven, mi padre me decía: “Ve a estudiar. De lo contrario, estarás con las vacas”. Pero esa es una idea equivocada. Para estar con las vacas, también necesitamos estudiar porque, de cualquier manera, no tenemos el conocimiento para introducir innovación y realizar los cambios que necesitamos implementar. La falta de conocimiento puede resultar muy costosa.

Reese (cinta): Parece que lo que ambos están diciendo es que en 2023, para ser un productor exitoso, se necesita una combinación de métodos tradicionales con tecnologías modernas y métodos modernos basados ​​en la ciencia.

Ferreira: Si sigues usando los métodos antiguos, terminarás con los mismos resultados que ya conoces, ¿verdad? Entonces estamos tratando de hacer algo nuevo aquí. Tenemos que intentar probar, intercambiar ideas y, a veces, también fracasar.

Reese: Sin embargo, modificar las prácticas tradicionales de pastoreo es sólo una parte de la historia. Una vez que los arbustos crecen hasta cierta altura, ni siquiera el ganado vacuno y las cabras maronesas los comen. Necesita quemaduras controladas para ayudar a mantener a raya los arbustos. Y regeneran los pastos y el suelo. A diferencia de las quemaduras graves como el incendio de 2016, estos pequeños incendios controlados dejan las raíces intactas.

[CLIP: Crunching grasses underfoot]

Reese: Después del almuerzo, Avelino y João Loureiro, técnico en quemaduras del Instituto de Conservación de la Naturaleza y Bosques de Portugal, me llevan a la montaña de Alvão, en la zona de Alvadia. Estas tierras comunes no fueron afectadas por el incendio forestal de 2016. Cubiertos de vegetación, fueron quemados en un incendio prescrito el año pasado.

[CLIP: Wind turbine whoosh and Footsteps]

Reese: João contempla la suave pendiente de la montaña, sin árboles.

João Loureiro: Así que lo que quería mostrar aquí es que toda esta área… hasta el arroyo se quemó el año pasado y se está recuperando maravillosamente. Y si no fuera por unos pequeños palos quemados, a la gente le costaría ver que aquí se ha producido un incendio porque la vegetación se está recuperando muy rápidamente.

Reese: Desde 2019, un año antes de que comenzara el proyecto LIFE Maronesa, la oficina regional del Instituto de Conservación de la Naturaleza y Bosques ha estado trabajando con pastores y funcionarios locales para realizar estas quemas.

Loureiro: Si seguimos promoviendo este tipo de fuego frío, fuego de invierno, lo que tendremos es que esas manchas de pastos gradualmente ocuparán más espacio y tendremos pastos más diversos, pastos y pastos más ricos.

Reese: Este progreso no ha sido fácil, afirma João. La tierra puede recuperarse rápidamente, pero generar confianza lleva tiempo. Muchos pastores tienen edad suficiente para recordar cómo era la vida bajo la dictadura que gobernó el país desde los años 1920 hasta los años 1970. Durante ese tiempo, la Policía Forestal los perseguiría por provocar incendios. Y hoy en día, según la actual legislación portuguesa, provocar incendios durante el verano está prohibido.

Loureiro: Alvadia fue una de las primeras áreas a las que nos dirigimos, pero recién el año pasado pudimos crear la confianza con los pastores para comenzar…

Rego: Este lugar fue el primer incendio legal que se hizo en este monte.

[CLIP: Fire burning through shrubs]

Reese: Al día siguiente, participo en una quema prescrita en las tierras comunales de la vecina montaña de Marão. Desde el camino a lo largo de la cresta, el equipo de quemados avanza lentamente por un cortafuegos que fue cortado unos días antes. Conduce desde la carretera hasta un arroyo en el fondo del valle. Utilizando sopletes de goteo, el equipo prende fuego a un arbusto tras otro.

[CLIP: Fire burning through shrubs]

Reese: Estas quemaduras requieren meses de planificación. João y su equipo se reúnen con agricultores en verano para discutir qué áreas deberían quemarse. Luego, el equipo trabaja con entidades gubernamentales locales para crear un plan de quema con la participación del público.

La esperanza es que, juntos, estas quemas invernales y el programa LIFE Maronesa proporcionen un modelo para otras comunidades rurales en Portugal y más allá. La primavera pasada, en la Conferencia Internacional sobre Incendios Forestales celebrada en Oporto, los funcionarios dieron a conocer un marco global para la gestión de incendios. En el centro está la participación y la prevención de la comunidad. Portugal, Estados Unidos, España, Australia, Brasil y varios otros países se han adherido.

[CLIP: Music]

Reese: Tommy a veces recibe visitantes de otros países. Mientras les muestra el lugar, no hace falta convencerlos mucho para que comprendan los beneficios de gestionar las tierras de pastoreo de esta manera. El año pasado otro arrasó por su zona. Pero esta vez la tierra se defendió.

Ferreira: El fuego se detiene en el lugar donde las vacas empiezan a pastar porque fue limpiado. Ya sabes, el viento estaba a nuestro favor porque alejaba el fuego. Así que el fuego iba llegando poco a poco. Y se detuvo por sí solo, donde la tierra estaba limpia.

Reese (cinta): Guau. Entonces, ¿qué te dice eso?

Ferreira: Me dice que algo estamos haciendo bien [laughs].

Reese: Para Science, Quickly, soy April Reese y reporto desde el norte de Portugal.

Science, Quickly es una producción de Jeff DelViscio y Tulika Bose. Nuestro programa fue editado por Elah Feder y Alexa Lim. Nuestro tema musical fue compuesto por Dominic Smith. No olvides suscribirte a Science, Quickly dondequiera que obtengas tus podcasts.

[The above is a transcript of this podcast.]