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El estudio de los sistemas inmunológicos de especies en peligro de extinción puede proporcionar información crucial sobre la salud y la persistencia de las poblaciones silvestres. Las citocinas, que son hormonas producidas por las células inmunitarias, regulan las respuestas inflamatorias a las infecciones y pueden aumentar en la sangre durante una enfermedad hasta 1.000 veces las concentraciones normales. Sin embargo, medir una sola citocina proporciona información limitada sobre cómo está funcionando el sistema inmunológico de un animal.

Con el objetivo de comprender mejor la función inmune y la salud de los osos polares, los científicos de CREW están utilizando la tecnología de multiplexación Luminex© para medir los niveles de citocinas en el suero de los osos polares. La multiplexación revoluciona este proceso al permitir la medición de múltiples citoquinas a partir de una sola muestra, conservando valiosos recursos séricos almacenados y al mismo tiempo brinda una comprensión más completa de la salud del oso polar.

Gracias a la financiación del IMLS, los científicos de CREW han probado y medido con éxito ocho citoquinas en 450 muestras de sangre de osos polares (¡con un total de 3600 puntos de datos!) para examinar cómo los factores ambientales (como la latitud o la estación) y los rasgos individuales (como la edad, el sexo o estado de salud) afectan la función inmune del oso polar. Los datos preliminares indican que los osos polares con antecedentes de problemas de salud, como enfermedades hepáticas o cáncer, exhiben niveles de citoquinas sustancialmente elevados que también pueden servir como indicadores útiles de enfermedades en poblaciones salvajes.

Medir la función inmune a lo largo de la vida de los osos polares individuales ayudará a los científicos a identificar patrones o tendencias y, eventualmente, puede ayudar a fundamentar las decisiones sobre el manejo de la población y la atención veterinaria, al tiempo que contribuye a una comprensión más amplia de sus homólogos salvajes.

(Este proyecto fue posible, en parte, gracias a la subvención n.º MA-249327-OMS-21 del Instituto de Servicios de Museos y Bibliotecas.)