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Pérdida de la audición y demencia son más comunes a medida que envejece. Las últimas investigaciones muestran que eso no es una coincidencia. Los dos están vinculados.

Los científicos están encontrando cada vez más evidencia de que los problemas de audición aumentan las probabilidades de sufrir demencia, una afección caracterizada por pérdida de memoria y problemas para pensar, resolver problemas y otras tareas mentales.

Eso no significa que las personas con pérdida auditiva (alrededor de dos tercios de los adultos mayores de 70 años) tengan garantizado tener demencia, simplemente que las probabilidades son mayores. Es posible que haya cosas que pueda hacer para reducir sus posibilidades de sufrir un deterioro mental, incluso si comienza a tener problemas para oír.

Los científicos han descubierto que las posibilidades de que una persona sufra un deterioro mental parecen aumentar cuanto peores son sus problemas de audición. En un estudio, la pérdida auditiva leve, moderada y grave hizo que las probabilidades de demencia fueran 2, 3 y 5 veces mayores durante los siguientes 10 años o más.

Y parece suceder más rápido. Los estudios de adultos mayores que habían perdido algo de audición encontraron que su deterioro mental era entre un 30% y un 40% más rápido, en promedio. Visto de otro modo, en promedio tuvieron el mismo deterioro mental en 7,7 años que el que mostraba una persona con audición normal en 10,9 años.

Los investigadores no saben con certeza cómo se conectan las dos condiciones. Frank Lin, MD, PhD, de la Universidad Johns Hopkins, dice que pueden estar involucradas tres cosas:

  • Las personas con pérdida auditiva tienden a sentirse aisladas, ya que es difícil participar en conversaciones o socializar con otras personas cuando no se puede oír. Algunas investigaciones han demostrado un vínculo entre sentirse solo o aislado y la demencia. Por lo tanto, la pérdida auditiva puede hacer que el deterioro mental se produzca más rápido de lo que sucedería de otra manera.
  • Tu cerebro tiene que trabajar más para procesar el sonido si no escuchas bien. Eso puede quitarle recursos que podría utilizar para otras actividades importantes.
  • Si sus oídos ya no pueden captar tantos sonidos, sus nervios auditivos enviarán menos señales a su cerebro. Como resultado, el cerebro decae.

«Es probable que sea una combinación de las tres», dice Lin, quien ha realizado gran parte de la investigación sobre la conexión entre las condiciones.

Si desea reducir sus posibilidades de pérdida auditiva a medida que envejece, trate de mantener su corazón sano, proteja su audición de ruidos fuertes y no fume.

«Fumar es un gran factor de riesgo de pérdida sensorial: visión y audición», dice Heather Whitson, MD, de Duke Health.

Incluso cuando toman precauciones, algunas personas simplemente tienen más probabilidades de sufrir pérdida auditiva en la vejez. En esos casos, se puede utilizar audífonos protegerte de la demencia?

«Ésa es la pregunta de los mil millones de dólares», dice Lin.

Lin dirige un ensayo clínico de cinco años que estudia a 850 personas para ver si los audífonos pueden reducir la demencia.

Incluso sin pruebas, Lin dice que el uso de audífonos no tiene ningún inconveniente. De hecho, a menudo hay grandes ventajas en obtener ayuda para su pérdida auditiva.

«Con una intervención muy sencilla, podríamos marcar una gran diferencia mejorando la calidad de vida», afirmó Lin.

En un estudio piloto, las personas con demencia comenzaron a usar dispositivos económicos de venta libre para mejorar su audición. Un mes después, sus cuidadores informaron una mejor comunicación, más risas y más narraciones.

«Si usted es un adulto mayor con pérdida auditiva, tendría sentido tratarla», dice Richard Gurgel, MD, de la Universidad de Utah.

Si cree que su audición ha empeorado con la edad, Gurgel recomienda hacerse un examen de audición. Esta prueba relativamente rápida e indolora puede ayudarle a notar cómo cambia su audición a medida que envejece y si un audífono le ayudaría.