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El cambio climático puede estar haciendo que sea más difícil saber exactamente qué hora es.

El rápido derretimiento de las capas de hielo sobre Groenlandia y la Antártida, medido mediante mediciones gravitacionales por satélite, está desplazando más masa hacia la cintura de la Tierra. Y ese bulto extra es desacelerando la rotación del planetainforma el geofísico Duncan Agnew en línea el 27 de marzo en Naturaleza. Ese cambio masivo impulsado por el cambio climático está poniendo un nuevo freno a los estándares internacionales de cronometraje.

La hora universal coordinada, o UTC, acordada internacionalmente se establece mediante relojes atómicos, pero esa hora se ajusta periódicamente para que coincida con el giro real de la Tierra. La rotación de la Tierra no siempre es fácil: la velocidad de giro del planeta cambia dependiendo de una variedad de factores, incluida la resistencia gravitacional del Sol y la Luna, los cambios en la velocidad de rotación del núcleo de la Tierra, la fricción entre las aguas del océano y el fondo marino, y cambios en la distribución de masa del planeta alrededor de su superficie. Incluso los terremotos pueden afectar el giro: el terremoto de magnitud 9,1 que sacudió Indonesia en 2004, por ejemplo, alteró la superficie terrestre de tal manera que hizo que la Tierra girara un poco más rápido, dice Agnew, del Instituto Scripps de Oceanografía en La Jolla. , California

Pero el impacto de ese terremoto es mucho menor que el del derretimiento de las capas de hielo, un punto que Agnew dice que encuentra particularmente sorprendente. La humanidad «ha hecho algo que afecta, de manera mensurable, la velocidad de rotación de toda la Tierra».

La necesidad de realizar ajustes ocasionales en la sincronización de los relojes atómicos y la rotación de la Tierra dio lugar a nacimiento en 1972 al “segundo intercalar”, un tick adicional que los cronometradores internacionales acordaron agregar a UTC según sea necesario (SN: 19/01/24). Los cronometradores han añadido 27 segundos intercalares al reloj desde que se introdujo la idea.

Aún así, a los metrólogos (científicos de la medición) no les gusta demasiado este sistema. Por un lado, no sucede en un horario regular, sino sólo cuando parece ser necesario. Y los mercados financieros y los sistemas de navegación por satélite, que dependen de una sincronización precisa, tienen cada uno sus propias metodologías para incorporar un segundo intercalar. Esas inconsistencias pueden, de manera contraproducente, hacer que sea más Un desafío para tener una hora universal. Entonces, en 2022, un consorcio internacional de metrólogos votó a favor de eliminar los segundos intercalares en favor de agregar períodos de tiempo más grandes, tal vez un minuto, con menos frecuencia. El grupo resolvió zanjar esos detalles en su próxima reunión, en 2026.

Puede que eso no llegue ni un segundo antes de tiempo. La rotación ligeramente más lenta en realidad ha retrasado algunos años la necesidad de realizar ajustes en el cronometraje, dice Agnew; de hecho, como resultado de este cambio, la última vez que fue necesario insertar un segundo intercalar fue en 2016. Por el momento, en De hecho, la rotación de la Tierra y los relojes atómicos están casi sincronizados.

Pero eso es sólo un breve respiro, según muestran los cálculos de Agnew. Los mayores cambios en la rotación de la Tierra en este momento provienen de su corazón: desaceleración de la rotación del núcleo de la Tierra en realidad está acelerando el giro de las capas externas (SN: 23/01/23). Esa desaceleración significará en última instancia que los cronometradores, bajo el sistema actual, deberán comenzar a eliminar los segundos intercalares del UTC, en lugar de insertarlos, para mantener las cosas sincronizadas.

Ese cambio de estrategia podría haber comenzado ya en 2026. Pero el estudio sugiere que, gracias al cambio climático, los cronometradores globales ahora tienen dos o tres años más antes de tener que adaptarse, señala el geofísico Jerry Mitrovica de la Universidad de Harvard. Pero ninguna proyección realista sobre el futuro derretimiento puede prevenir lo inevitable más allá de 2030, añade Mitrovica: de una forma u otra, el mundo tendrá que empezar a perder tiempo, o las directrices internacionales sobre cronometraje tendrán que cambiar.