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En EE. UU., los bomberos forestales pueden detenerse aproximadamente 98% de todos los incendios forestales antes de que los incendios hayan quemado incluso 100 acres. Esto puede parecer reconfortante, pero décadas de extinguir rápidamente los incendios han tenido consecuencias no deseadas.

Los incendios son una parte natural de muchos paisajes en todo el mundo. Cuando no se permite que los bosques se quemen, volverse más densoy muerto ramas, hojas y otra biomasa se acumulan, dejando más combustible para el próximo incendio. Esta acumulación conduce a Incendios más extremos que son aún más difíciles de apagar.. Por eso los administradores de tierras establecer quemaduras controladas y bosques ralos para limpiar la maleza.

Sin embargo, la acumulación de combustible no es la única consecuencia de la extinción de incendios.

La extinción de incendios también reduce desproporcionadamente ciertos tipos de incendios. en un nuevo estudiomis colegas y yo Muestre cómo este efecto, conocido como sesgo de supresión, agrava los impactos de la acumulación de combustible y el cambio climático.

¿Qué pasó con todos los incendios de baja intensidad?

La mayoría de los incendios forestales son de baja intensidad. Se encienden cuando las condiciones no son demasiado secas o ventosas y, a menudo, pueden extinguirse rápidamente.

El 2% de los incendios que escapan a la extinción son aquellos que son más extremos y mucho más difíciles de combatir. Ellos Representa aproximadamente el 98% del área quemada. en un año típico.

El autor y sus colegas analizan el cambio en los incendios forestales en las montañas Bitterroot de Montana y Idaho. Por Mark Kreider.


En otras palabras, intentar apagar todos los incendios forestales no reduce la cantidad total de incendios por igual; limita los incendios de baja intensidad mientras que los incendios extremos aún arden. Este efecto se ve agravado por el cambio climático.

Demasiada extinción hace que los incendios sean más graves

En nuestro estudio, utilizamos una simulación de modelado de incendios para explorar los efectos del sesgo de extinción de incendios y ver cómo se comparan con los efectos del calentamiento global y la acumulación de combustible por sí solos.

La acumulación de combustible y el calentamiento global inherentemente hacen que los incendios sean más severos. Pero en miles de incendios simulados, descubrimos que permitir que los bosques se quemaran sólo en las peores condiciones aumentaba la gravedad de los incendios en la misma cantidad que la acumulación de combustible durante más de un siglo o el cambio climático del siglo XXI.

El sesgo de supresión también cambia la forma en que las plantas y los animales interactúan con el fuego.

Una plántula de pino ponderosa brota después de un incendio en Sierra Nevada. Los incendios de intensidad baja y moderada son importantes para permitir que se establezcan plántulas adaptadas al clima. Foto AP/Rich Pedroncelli

Al eliminar los incendios de baja intensidad, los humanos pueden verse cambiando el curso de la evolución. Sin exposición a incendios de baja intensidad, las especies pueden perder rasgos cruciales para sobrevivir y recuperarse de tales eventos.

Después de incendios extremos, los paisajes tienen menos fuentes de semillas y menos sombra. Las nuevas plántulas tienen una más difícil establecersey para aquellos que lo hacen, las condiciones más cálidas y secas reducir sus posibilidades de supervivencia.

Por el contrario, los incendios de baja intensidad liberan espacio y recursos para un nuevo crecimiento, al tiempo que conservan árboles vivos y otros legados biológicos que sustentan las plántulas en sus vulnerables años iniciales.

Al apagar rápidamente los incendios de baja intensidad y permitir que ardan sólo los extremos, la extinción convencional reduce las oportunidades para que las plantas adaptadas al clima se establezcan y ayuden a los ecosistemas a adaptarse a cambios como el calentamiento global.

Los bomberos vigilan el humo de una torre de bomberos en el Bosque Nacional Coeur d’Alene, Idaho, en 1932. Foto del Servicio Forestal de KD Swan

La supresión hace que el área quemada aumente más rápido

A medida que el clima se vuelve más cálido y seco, Más áreas arden en incendios forestales. Si la supresión elimina el fuego, debería ayudar a frenar este aumento, ¿verdad?

De hecho, descubrimos que hace todo lo contrario.

Encontramos que, si bien la supresión convencional condujo a una menor quema de área total, el área quemada anual aumentó más de tres veces más rápido bajo la supresión convencional que bajo esfuerzos de supresión menos agresivos. La cantidad de área quemada se duplicó cada 14 años con la extinción de incendios convencional bajo un cambio climático simulado, en lugar de cada 44 años cuando se permitía que ardieran incendios de intensidad baja y moderada. Esto genera preocupación sobre la rapidez con la que las personas y los ecosistemas tendrán que adaptarse a los incendios extremos en el futuro.

Con la extinción de incendios convencional, el tamaño promedio del fuego aumentará más rápidamente a medida que el planeta se calienta que con un enfoque menos agresivo. Marcos Kreider

El hecho de que la cantidad de superficie quemada esté aumentando es Sin duda impulsado por el cambio climático.. Pero nuestro estudio muestra que la tasa de este aumento también puede ser resultado del manejo convencional de incendios.

La extinción casi total de los incendios durante el último siglo significa que incluso un pequeño incendio adicional en un futuro más propenso a los incendios puede generar grandes cambios. A medida que el cambio climático continúa alimentar más incendiosel aumento relativo de la superficie quemada será mucho mayor.

Esto ejerce más presión sobre las comunidades a medida que se adaptan al aumento de los incendios forestales extremos, desde lidiar con más humo de incendios forestales incluso cambiando donde la gente puede vivir.

Un camino a seguir

Para abordar el crisis de incendios forestales, los gestores de incendios pueden ser menos agresivos a la hora de extinguir incendios de intensidad baja y moderada cuando es seguro hacerlo. También pueden aumentar el uso de fuego prescrito y quema cultural para retirar la maleza y otros combustibles para los incendios.

Estos incendios de baja intensidad no sólo reducirán el riesgo de futuros incendios extremos, sino que también crearán condiciones que favorezcan el establecimiento de especies mejor adaptadas al clima cambiante, ayudando así a los ecosistemas a adaptarse al calentamiento global.

Coexistir con los incendios forestales requiere el desarrollo de tecnologías y enfoques que permitan su gestión segura en condiciones de quema moderada. Nuestro estudio muestra que esto puede ser tan necesario como otras intervenciones, como reducir el número de incendios iniciado involuntariamente por actividades humanas y mitigar el cambio climático.


Marcos Kreider es un doctorado. Candidato en Ciencias Forestales y de la Conservación en la Universidad de Montana. Este artículo se republica desde La conversación debajo de Licencia Creative Commons. Leer el artículo original.