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Atoosa Samani comenzó a aprender sobre genética de palomas a una edad temprana. Creció rodeada de palomas como mascota en Isfahan, una ciudad en el centro de Irán famosa por sus torres de palomas. Su favorito era un pájaro completamente blanco. Pero Samani, de 6 o 7 años, notó que esta paloma en particular nunca tuvo descendencia exclusivamente blanca.

Aprendió que la coloración blanca es una rasgo genético recesivo – uno que aparece sólo cuando un individuo hereda dos copias rotas de un gen (SN: 7/2/22). En este caso, la paloma tenía dos copias rotas de un gen que normalmente produce pigmento para colorear las plumas, por lo que sus plumas eran blancas. Pero su descendencia heredó de sus madres una versión normal del gen que produce pigmentos y tenía plumas de colores.

Esa primera lección sobre herencia de las palomas se quedó con Samani y alimentó su deseo de aprender más sobre genética. Cuando se mudó a los Estados Unidos para estudiar en la Universidad de Utah en Salt Lake City, le pareció natural unirse El laboratorio de Michael Shapiro para investigar por qué algunas palomas (columba livia) hacer saltos mortales hacia atrás (SN: 31/01/13).

Estas palomas enrolladoras vienen en dos variedades: rodillos voladores como los rodillos de Birmingham, que vuelan pero dan largas vueltas hacia el suelo antes de reanudar el vuelo, y los rodillos de salón, que no pueden volar sino que dan volteretas hacia atrás en el suelo. Muchos poemas persas dicen que las palomas realizan acrobacias porque los pájaros están felices, pero Samani dice que la verdad es más oscura. «Esto es definitivamente un trastorno del movimiento y no tiene ningún aspecto bueno», dice. El trastorno es progresivo, aparece poco después de la eclosión y empeora gradualmente hasta que las aves ya no pueden volar.

Samani se centra en los genes detrás de las volteretas hacia atrás. Al menos cinco genes están involucrados en el comportamiento, informó el 7 de marzo en la Conferencia de Genética Aliada en National Harbor, Maryland.

Además de estudiar la genética de las palomas, Atoosa Samani, que aparece aquí sosteniendo una reinita de Wilson, también es voluntaria en un grupo de anillamiento de aves y disfruta de observarlas. «Me encantan los pájaros», dice. Pero ella confiesa que las palomas son sus favoritas.Cortesía de A. Samani

Sus colegas confirmaron que las volteretas hacia atrás son un rasgo recesivo al criar palomas mensajeras con rodillos de salón; ninguno de los descendientes híbridos salió adelante. Cuando se cruzaron aves híbridas, aproximadamente 4 de cada 10 crías dieron saltos mortales cuando se las obligó a volar, dijo Samani en la conferencia.

Samani utilizó dos métodos estadísticos diferentes para localizar genes que hacen que las palomas inclinen la cola sobre la tetera. Encontró cinco grandes tramos de ADN que contenían cientos de genes. Pero ninguno de los genes en esas áreas tenía mutaciones que pudieran explicar la caída.

Así que examinó la actividad genética en el cerebro de las aves y encontró cerca de 2.000 genes que se vuelven más o menos activos en el cerebro de las palomas rusas que en dos razas de palomas no rodadoras.

Combinando todas las líneas de evidencia, Samani ha reducido su búsqueda a unos 300 genes que pueden conducir a la rodadura, pero aún no puede determinar la causa en ningún gen en particular.

Samani pronto terminará su doctorado. y seguir, con suerte, una carrera en la enseñanza. Extrañará las palomas y el ejercicio mental que le dieron, dice. “He estado pensando en esto durante cinco años. Tengo una pieza del rompecabezas aquí. Tengo una pieza del rompecabezas allí. ¿Cómo puedo juntarlos para que tengan sentido? … ¿Realmente encajan? … Eso es lo que más extrañaré”, dice. «Me encanta resolver misterios».