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Una culebra mueve su lengua para explorar mediante el olfato

Vince F/Alamy

Algunas serpientes parecen responder de manera diferente a su propio olor cuando éste ha sido alterado, lo que da a entender que tienen alguna forma de autorreconocimiento.

Un puñado de animales, incluidos gallos, caballos y pez limpiador, han mostrado signos de autoconciencia en lo que se conoce como la prueba del espejo. Esto implica poner pintura en un área de su cuerpo que no pueden ver sin un espejo, como su frente. Si el animal toca la marca cuando se mira en el espejo, sugiere que es consciente de que el reflejo es de él mismo y no de otro individuo.

«Pero las serpientes y la mayoría de los reptiles interactúan con su mundo principalmente a través del olor», dice Noam Miller en la Universidad Wilfrid Laurier en Canadá. Entonces él y sus colegas los desafiaron a una versión alternativa de la prueba del espejo basada en el olfato.

Los miembros del equipo recogieron los olores de 36 culebras orientales (Thamnophis sirtalis sirtalis) y 18 pitones bola (pitón regio) pasando algodones por la piel.

Luego presentaron a cada serpiente cinco aromas: el suyo, el suyo con un poco de aceite de oliva añadido, solo aceite de oliva, uno de otra serpiente de la misma especie y uno de otra serpiente con un poco de aceite de oliva.

Las serpientes de liga realizaron movimientos de lengua más largos en respuesta a su propio olor modificado en comparación con el resto de los olores.

«Sólo hacen movimientos largos con la lengua cuando están interesadas o investigando algo», dice Miller, lo que sugiere que las culebras pueden reconocer cuando algo en sí mismas no huele del todo bien. «Quizás estén pensando: ‘Oh, esto es raro, no debería oler así'».

Las pitones reales, por otro lado, respondieron de la misma manera a todos los olores. Las culebras de liga son mucho más sociales que las pitones bola, dice Miller, por lo que es posible que las especies sociales tengan más probabilidades de reconocerse a sí mismas.

Los hallazgos son la primera evidencia de un potencial autorreconocimiento en las serpientes, dice Miller. «Existe la suposición de que las serpientes, y casi todos los reptiles, son animales lentos, instintivos y no cognitivos, y eso definitivamente no es cierto».

Sin embargo, Johannes Brandl Un profesor de la Universidad de Salzburgo (Austria) se pregunta si esto debería interpretarse como un reconocimiento de uno mismo. «Esta interpretación sólo resulta plausible si se puede establecer una correlación con el comportamiento social», afirma. De lo contrario, se podría argumentar que algunas especies de serpientes simplemente están más inclinadas a interactuar con el experimento.

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