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Las momias del antiguo Egipto revelan qué enfermedades plagaron la civilización

Las momias del antiguo Egipto revelan qué enfermedades aquejaban a los habitantes de la gran civilización, así como el papel protector que podía desempeñar el Nilo

Una momia pasa por un escáner de tomografía computarizada, que ayuda a investigar los tejidos y huesos sin necesidad de desenvolver la frágil ropa.

MediaNews Group/Los Angeles Daily News vía Getty Images

El antiguo Egipto, una civilización que fue una de las más poderosas que el mundo haya visto y que duró casi 3.000 años, fue uno de los primeros en momificar a sus muertos, brindándonos una ventana a la cultura, el idioma y la política de su pueblo, así como a su salud. Ahora, un nuevo estudio ha descubierto detalles íntimos del panorama de enfermedades que distinguen a esta civilización de otras de su época, incluido un papel sorprendente desempeñado por el elemento vital de la sociedad: el el rio Nilo.

Para el estudio, publicado recientemente en Avances en Parasitologíaantropólogo biológico de la Universidad de Cambridge Piers D. Mitchell datos analizados de 31 estudios de momias de Egipto y la vecina Nubia—otra civilización temprana, que se remonta al año 2000 a. C., en lo que hoy es el sur de Egipto y Sudán. En un estudio, el 65 por ciento de las momias tenían gusanos parásitos. En otro, el 40 por ciento tenía piojos. De las momias que fueron analizadas para Plasmodium falciparum malaria (la forma más peligrosa y mortal de la enfermedad), el 22 por ciento la padecía. Y basándose en otros dos estudios, Mitchell estima que alrededor del 10 por ciento tenía leishmaniasisuna enfermedad parasitaria mortal que hace que los órganos internos se agranden. «Egipto y Nubia estaban fuertemente afectados por el tipo de parásitos que probablemente matan o causan una carga crónica de enfermedad», dice Mitchell.

Si bien las enfermedades infecciosas probablemente habrían sido comunes en cualquier civilización milenios antes de las vacunas, el agua tratada o los antibióticos, el río Nilo desempeñó un papel único en los tipos de enfermedades que se desarrollaron en antiguo Egipto. A pesar de las condiciones áridas de la región, las enfermedades transmitidas por vectores como la malaria y la leishmaniasis eran comunes porque los mosquitos se reproducían en las marismas del río y las moscas de arena en la sabana más seca, dice Mitchell.


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Por el contrario, algunas afecciones relacionadas con el saneamiento, como los tricocéfalos y los ascárides (que se transmiten a través de las heces y eran comunes en otras sociedades antiguas) estaban notoriamente ausentes en el antiguo Egipto. Mitchell atribuye esto a las fiables inundaciones anuales del Nilo y al limo fértil que proporcionaba, lo que habría reducido la necesidad de utilizar estiércol animal y humano para fertilizar los cultivos. Sin embargo, los caracoles acuáticos del río sí portaban algunos parásitos. Y el estatus de culto de los gatos en el antiguo Egipto puede haber provocado la propagación del toxoplasmosis parasitaria en humanos que estuvieron en contacto cercano con gatos que estaban siendo momificados o utilizado en ofrendas religiosas.

Muchos de los estudios que Mitchell revisó utilizaron tomografías computarizadas para analizar el tejido enfermo en busca de parásitos como el gusano de Guinea, que podrían haber formado quistes en el cuerpo. Cuando había tejido blando en muestras momificadas, era posible utilizar ADN fragmentado para identificar la malaria y la leishmaniasis. De manera similar, en un estudio se utilizó un análisis de ADN del tejido muscular para detectar la toxoplasmosis. Al trabajar con especímenes momificados de forma natural, los investigadores buscaron parásitos intestinales dentro del cadáver. Pero en los individuos más ricos, que fueron embalsamados y momificados adecuadamente, los investigadores tuvieron que buscar órganos intestinales en frascos canópicos, contenedores que los antiguos egipcios usaban para almacenar órganos por separado después del proceso de momificación.

Aunque las élites ricas y nobles podrían haber preservado a sus muertos de manera diferente, las enfermedades que los mutilaron y mataron fueron a menudo las mismas que aquejaban a personas de otros estratos sociales. «Independientemente de la clase social, cualquier persona que utilice fuentes de agua infectadas es susceptible a la infección», afirma Ivy Hui-Yuan Yeh, antropólogo biológico de la Universidad Tecnológica de Nanyang en Singapur, que no participó en el estudio. Yeh dice que esto explica por qué incluso las momias de la nobleza padecían una pesada carga de enfermedades. El joven faraón tutankamónpor ejemplo, que vivió alrededor de 1341-1323 a. C., fue infectado con dos cepas diferentes de malaria (aunque los científicos no saben si alguna de ellas causó su muerte).

Ciertas enfermedades encontradas en momias egipcias y nubias también cuentan la historia de una sociedad que amplía su alcance. La leishmaniasis, por ejemplo, se identificó en el 13 por ciento de las momias nubias que datan del 550 al 1500 d. C. y en el 9,5 por ciento de las momias egipcias del período del Reino Medio (2050-1650 a. C.), una época en la que los egipcios habrían viajado a Nubia en busca de oro. y esclavos. Como Nubia era más seca y albergaba más flebótomos en sus bosques de acacias, tal hallazgo podría indicar “que la leishmaniasis era endémica en la antigua Nubia y también podía afectar a los egipcios que pasaban tiempo [there]”, escribió Mitchell en el periódico.

La carga de enfermedades en el antiguo Egipto y Nubia habría tenido efectos generalizados en la sociedad, dice Marisa Ledger, residente de microbiología médica y antropólogo biológico de la Universidad McMaster en Ontario, que tampoco participó en el estudio. “Cosas como la anemia [caused by malaria] hacer que la gente se canse. También afectan tu capacidad de pensar e incluso la distancia que puedes caminar en un día”, dice. «Cuando en una civilización hay un porcentaje tan alto de personas infectadas con enfermedades crónicas como ésta, esto tiene un impacto enorme en el funcionamiento de la sociedad en su conjunto».