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Un esfuerzo masivo para ‘cartografiar manualmente’ las carreteras indocumentadas ha revelado la asombrosa extensión de vías ilegales o informales que atraviesan los bosques de Indonesia, Malasia y Nueva Guinea.

Usando imágenes de satélite, rInvestigadores de Australia e Indonesia midieron 1,37 millones de kilómetros (851.000 millas) de vías públicas, entre tres y siete veces más largas que las carreteras registradas oficialmente en bases de datos internacionales para la misma superficie terrestre.

Descubrieron que dentro de los alrededores de estos «caminos fantasma» desaparecidos, la deforestación se disparó.

Es un descubrimiento preocupante en una sola parte del mundo, el Sudeste Asiático, que contiene el mayor extensión combinada de selva tropical fuera del Amazonas y la cuenca del Congo.

Y llega en un momento en el que el mundo realmente necesita frenar la deforestación para cubrir sus necesidades. objetivos de protección de la biodiversidad y evitar puntos de inflexión peligrosos que podría desencadenar consecuencias catastróficas si se aprueba.

«En conjunto, nuestros hallazgos sugieren que los florecientes caminos fantasma poco estudiados se encuentran entre las amenazas directas más graves a los bosques tropicales», afirma el ecólogo aplicado de la Universidad James Cook, Jayden Engert, y sus colegas. escribir en su artículo publicado.

En total, a los investigadores y a su equipo de 210 voluntarios capacitados les tomó más de 7.000 horas mapear manualmente las carreteras que podían detectar en las imágenes satelitales de Google Earth de unos 1,4 millones de kilómetros cuadrados (más de 540.000 millas cuadradas) de tierra en Asia-Pacífico. región.

Su análisis reveló una vasta red de carreteras que cruzan las islas de Borneo, Sumatra y Nueva Guinea. Estas carreteras tenían una longitud total de 1,37 millones de kilómetros, entre 3 y 6,6 veces más de lo registrado en dos bases de datos internacionales.

En algunos lugares Engert dijo Carolyn Cowan de Mongabay, esas bases de datos habían mapeado menos del 5 por ciento de las carreteras que identificaron los investigadores y voluntarios con vista de águila.

Los «caminos fantasmas» que faltaban, como los llamaron los investigadores, incluían caminos excavados con topadoras a través de bosques tropicales vírgenes, que representaban alrededor de un tercio de los caminos no cartografiados, y caminos informales en plantaciones de aceite de palmaque representó entre el 35 y el 45 por ciento de las carreteras recién descubiertas.

En un área del Borneo malasio, las carreteras registradas en dos bases de datos internacionales (C y D) no representan en gran medida la verdadera densidad de carreteras identificadas por los investigadores en este estudio (E). (Engert et al., Naturaleza2024). El autor del estudio, Bill Laurance dijo que este no era un ejemplo extremo sino un paisaje intensamente afectado, probablemente asociado a plantaciones de palma aceitera.

Hablando con la naturaleza Benjamin Thompson, autor principal del estudio, Bill Laurance dicho cualquiera que extraiga recursos naturales como madera, minerales o vida silvestre en peligro de extinción podría estar involucrado en la construcción de estos caminos ilegales, ilícitos e informales a través de bosques o tierras ya degradadas.

«La verdad es que hay mucha actividad ilegal». dicho Laurance, biólogo conservacionista de la Universidad James Cook en Australia. «Es una verdadera mezcla, pero suma mucho cuando lo juntamos todo».

Aunque el estudio no analizó quién fue responsable de la construcción de estas carreteras, muestra que los registros oficiales están subestimando seriamente el impacto humano en estas áreas.

La construcción de carreteras «casi siempre» precedió a la pérdida de bosques, según encontró un análisis más detallado de imágenes satelitales entre 1985 y 2020. En aproximadamente el 92 por ciento de las 12 áreas de interés estudiadas, cada una de aproximadamente 400 kilómetros cuadrados, el bosque cercano fue talado mientras se construían los caminos, o poco después de que aparecieran.

Las áreas protegidas tampoco hicieron mucho para protegerse contra la tala de tierras una vez que se construyeron esas carreteras. Contenían un tercio de caminos que áreas no protegidas, pero por kilómetro, los caminos dentro de áreas protegidas provocaron casi tanta pérdida de bosque como los caminos fuera de ellas.

Para que las áreas protegidas sean salvaguardias efectivas necesitan limitar la expansión de las carreteras, dicen los investigadores.

«La conclusión es que hacia donde van las carreteras es donde ocurre la destrucción del bosque. Simplemente van de la mano». Laurance le dijo a Thompson.

Por el momento, Laurance afirma que su equipo de voluntarios sigue Superar a los modelos de inteligencia artificial. Probaron para inspeccionar un área más amplia mucho más rápido que los ojos humanos. Pero ese tipo de sistema automatizado se necesita con urgencia para proteger los bosques tropicales.

«Nada más podrá seguir el ritmo de la avalancha contemporánea de proliferación de carreteras», los investigadores dan fe.

Estudios recientes que analizan imágenes satelitales del Amazonía brasileñaCamerún y el Islas Salomón han detectado de 3 a 10 veces más carreteras de lo que sugieren los mapas oficiales, lo que sugiere que apenas estamos arañando la superficie del problema de las carreteras fantasma.

El estudio ha sido publicado en Naturaleza.